Expansión estadounidense: las grandes ordenanzas territoriales

Reclamaciones de tierras coloniales . Mientras estaban bajo el dominio británico, las colonias de América del Norte guardaron celosamente sus reclamos en papel de tierras al norte y al oeste del río Ohio. Por supuesto, las tierras en cuestión ya estaban ocupadas por varias tribus de indios americanos, y hasta la Revolución, las reclamaciones de los estatutos representaban poco más que las ilusiones de los posibles desarrolladores coloniales, pero la Guerra Revolucionaria y las oleadas de asentamientos hacia el oeste lanzadas por tierra -Los pioneros hambrientos cambiaron para siempre la economía política del oeste transapalache. Una de las primeras batallas políticas de la nueva nación fue sobre si los antiguos reclamos de tierras occidentales caían bajo el control estatal o federal.

Tierras occidentales de Virginia Cedes . Sobre el papel, Estados Unidos era un país enorme. En el Tratado de París de 1783, que puso fin a la Guerra Revolucionaria, Gran Bretaña ignoró los reclamos de sus aliados indios y cedió toda la tierra desde el Atlántico hasta el Mississippi a los Estados Unidos. Después de meses de disputas, el Congreso pudo persuadir a los estados con reclamos occidentales de cederlos a los Estados Unidos. La decisión de Virginia de ceder sus reclamaciones territoriales occidentales en 1781 llevó a otros estados a seguir su ejemplo; este proceso convirtió las tierras occidentales, que una vez dividieron a los estados, en una fuerza de unidad nacional.

La Ordenanza de Tierras de 1785 . El Congreso debatió acaloradamente los planes para el desarrollo de las tierras occidentales. Algunos miembros del nuevo gobierno estaban a favor de permitir que los colonos individualmente hicieran sus propios reclamos (reflejando patrones históricos de desarrollo en colonias como Virginia y las Carolinas); otros querían dividir la tierra en municipios simétricos que se asemejaran a las ciudades coloniales de Nueva Inglaterra. Los legisladores llegaron a un compromiso con la Ordenanza de Tierras de 1785. La legislación propuso inspeccionar los territorios occidentales en municipios de seis millas cuadradas antes de la venta. Todos los demás municipios se subdividirían en secciones de 640 acres y se venderían por un precio mínimo de un dólar el acre. Esta ley favoreció a las grandes empresas de especulación de tierras sobre los colonos reales, ya que las granjas de 640 acres eran demasiado grandes y demasiado caras para estar al alcance de la típica familia pionera. Muchos políticos favorecieron un plan nacional para estudiar, vender y defender las tierras occidentales del ataque indio. Como medida final, el Congreso reservó parte de cada municipio para escuelas.

La ordenanza del noroeste . Mucho más significativa fue la Ordenanza del Noroeste de 1787, que describía cómo se gobernaría Occidente. En 1780, el Congreso resolvió que todas las tierras cedidas a la Unión deberían ser "formadas en distintos Estados republicanos", con los mismos derechos de soberanía, libertad e independencia que las trece colonias originales. El Congreso ordenó a un comité presidido por Thomas Jefferson que formulara un plan para admitir estados futuros. El resultado, promulgado como ley en 1787, disponía lo siguiente: primero, el área delimitada por Ohio, Mississippi y Great Lakes (lo que hoy es Ohio, Michigan, Indiana, Illinois y Wisconsin) se dividiría en no menos de tres pero no más de cinco territorios; y segundo, los territorios serían gobernados inmediatamente por jueces designados por el Congreso y un gobernador hasta el momento en que la población masculina adulta de un territorio individual llegara a cinco mil. Cuando cinco mil hombres en edad de votar se habían trasladado a un territorio, estaban autorizados a elegir una legislatura, que tenía autoridad sobre ese territorio únicamente. Finalmente, cuando la población alcanzara los sesenta mil habitantes, el territorio podría postularse para convertirse en un estado de pleno derecho, con dos restricciones: su gobierno debía ser “republicano” y la esclavitud estaría prohibida.

Un plan con visión de futuro . La ordenanza de Jefferson fue extremadamente previsora. Brindó un período para que los colonos habitaran el nuevo territorio y los alentó a crear gobiernos locales democráticos, y especificó una fecha final exacta para el estatus territorial. La ordenanza también permitió al Congreso tomar posición contra el mal moral de la esclavitud, una institución cuestionada durante la Revolución, sin amenazar el sustento de los dueños de esclavos del sur.

Fuente

Frederick D. Williams, ed., La ordenanza del noroeste: ensayos sobre su formulación (East Lansing: Prensa de la Universidad Estatal de Michigan, 1989).