esteros

Tidelands, tierras que se encuentran bajo el mar más allá del límite de marea baja pero consideradas dentro de las aguas territoriales de una nación. La Constitución de los Estados Unidos no especifica si la propiedad de estas tierras recae en el gobierno federal o en los estados individuales. Quizás debido a que se asignó poco valor comercial a las tierras de mar, la propiedad nunca se estableció firmemente, pero los estados en general procedieron como si fueran los propietarios.

El valor de los esteros aumentó cuando se supo que grandes depósitos de petróleo y gas natural se encontraban dentro de sus límites y que la tecnología moderna hizo que la recuperación de estos minerales fuera comercialmente rentable. El primer pozo de petróleo en alta mar comenzó a producir en 1938 en aguas poco profundas en el Golfo de México a una milla de la costa de Luisiana; en 1947, un segundo pozo comenzó a operar frente a la costa de Terrebonne Parish, también en Louisiana. En ese mismo año, la Corte Suprema falló, en Estados Unidos contra California, que el gobierno federal y no los estados eran los dueños de los tidelands. La decisión significó la pérdida de incontables millones de dólares en impuestos y tarifas de arrendamiento por parte de los estados. Los estados cuyas mareas se sospechaba que contenían minerales se opusieron fuertemente a la decisión.

El tema cobró importancia en la campaña presidencial de 1952. El candidato republicano, Dwight D. Eisenhower, prometió una legislación que devolvería los tidelands a los estados. Eisenhower ganó las elecciones y, en 1953, el Congreso aprobó dos leyes que cumplieron su promesa de campaña. La Ley de Tierras Sumergidas extendió la propiedad estatal a tres millas de su línea costera real, excepto en Florida y Texas, que recibieron la propiedad de las tierras de estero a 10.5 millas de sus costas. La Ley de Tierras de la Plataforma Continental Exterior otorgó a los Estados Unidos derechos primordiales desde el punto donde termina la propiedad estatal hasta el punto donde comienzan las aguas internacionales.

Sin embargo, las leyes de 1953 no terminaron con toda la controversia. La Ley de Tierras Sumergidas, en particular, estaba tan mal redactada que los impuestos estatales y las tarifas de arrendamiento tuvieron que depositarse en custodia en espera de la resolución final de las numerosas demandas que surgieron. La Corte Suprema finalmente decidió el asunto el 31 de mayo de 1960 cuando dictaminó que Mississippi, Alabama y Louisiana poseían los derechos sobre las tierras costeras a una distancia de 3.5 millas, y que Texas y Florida poseían derechos sobre los tidelands dentro de tres leguas, o aproximadamente 10.5 millas, desde sus límites costeros (Estados Unidos contra los Estados de Louisiana, Texas, Mississippi, Alabama y Florida). En el caso de Texas, la reivindicación de límites especiales de fronteras había sido reconocida por el Congreso en el Tratado de Guadalupe Hidalgo de 1848, que puso fin a la guerra entre México y Estados Unidos. El fallo de Florida se basó en la aprobación del Congreso de los reclamos de Florida cuando el estado volvió a ingresar a la Unión después de la Guerra Civil.

Aunque los otros estados del Golfo se opusieron a lo que consideraban un trato preferencial para Florida y Texas, no resultó ninguna nueva legislación. En 1963, el Departamento de Justicia de EE. UU. Resolvió la última de las controversias sobre los tidelands al dictaminar que la ley de 1953 dio el control a los estados de islas cercanas a la costa que se crearon después de que los estados hubieran sido admitidos en la Unión.

Bibliografía

Bartly, Ernest R. La controversia del petróleo de Tidelands: un análisis legal e histórico. Austin: Prensa de la Universidad de Texas, 1953.

Galloway, Thomas D., ed. El federalismo más reciente: un nuevo marco para los problemas costeros. Wakefield, RI: Times Press, 1982.

Marshall, Hubert R. y Betty Zisk. La lucha federal-estatal por el petróleo en alta mar. Indianápolis, Indiana: Publicado para el Programa de casos interuniversitarios por Bobbs-Merrill, 1966.

Thomas RobsonHeno
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