«Esclavos blancos» contratados en las colonias (1770, por william eddis)

En el siglo XVIII, los criados contratados superaban en número a los esclavos africanos en las colonias de América del Norte. Sin embargo, a diferencia de la situación que soportaban los esclavos, el estado era impermanente para los sirvientes contratados. Inicialmente en un intento por aliviar la severa escasez de mano de obra en los asentamientos del Nuevo Mundo, el sistema de contratación incluía no solo a mujeres, niños y hombres ingleses dispuestos a hacerlo, sino también a convictos, separatistas religiosos y presos políticos. Los sirvientes contratados trabajaron un número determinado de años (generalmente de cuatro a siete, aunque el período para los convictos podría ser considerablemente más largo), durante el cual se los consideró propiedad personal de sus amos. A menudo se impedía que las parejas se casaran y que las mujeres tuvieran hijos. Si una mujer quedaba embarazada y no podía trabajar, se agregaba una cantidad de tiempo equivalente a su período de servidumbre. Tras su liberación, los sirvientes contratados no solo recibieron ropa, herramientas y, a menudo, incluso tierra; también solían librarse del estigma de haber sido sirvientes. En 1665, la mitad de la Casa de Burgueses de Virginia estaba formada por antiguos sirvientes contratados.

Laura m.Molinero,
La Universidad de Vanderbilt

Véase también .

Las PERSONAS en estado de servidumbre se encuentran bajo cuatro denominaciones distintas: negros, que son propiedad íntegra de sus respectivos dueños; convictos, que son transportados desde la madre patria por tiempo limitado; sirvientes sangrados, que son contratados por cinco años antes de su dejando Inglaterra; y libre albedrío, que se supone, por su situación, poseer ventajas superiores ...

Personas condenadas por delito grave y, en consecuencia, transportadas a este continente, si pueden pagar los gastos de pasaje; son libres de perseguir su fortuna de acuerdo con sus inclinaciones o habilidades. Sin embargo, pocos tienen los medios para aprovechar esta ventaja. Estos seres infelices son, por lo general, consignados a un agente, que los clasifica adecuadamente a sus calificaciones reales o supuestas; los anuncia para la venta y los dispone, durante siete años, a los plantadores, a los mecánicos y a quienes deciden conservarlos para el servicio doméstico. Aquellos que sobreviven al período de servidumbre rara vez establecen su residencia en este país: el sello de la infamia es demasiado fuerte en ellos para que se borre fácilmente: o regresan a Europa y renuevan sus prácticas anteriores; o, si afortunadamente han asimilado hábitos de honestidad y laboriosidad, se trasladan a una situación lejana, donde pueden esperar permanecer desconocidos, y poder seguir con crédito todos los métodos posibles para convertirse en miembros útiles de la sociedad ...

La generalidad de los habitantes de esta provincia está muy poco familiarizada con esas falaces pretensiones, por las cuales se induce continuamente a muchos a embarcarse para este continente. Por el contrario, ellos también conciben generalmente la opinión de que la diferencia es meramente nominal entre el sirviente sangrado y el delincuente convicto: ni creerán fácilmente que las personas, que tenían la menor experiencia en la vida, y cuyos caracteres eran intachables, abandonarían su vida. amigos y familias, y sus antiguas conexiones, por una situación servil, en un apéndice remoto del Imperio Británico. De esta persuasión consideran más bien al convicto como el sirviente más rentable, siendo su término de siete, este último, sólo de cinco años; y lamento observar que hay pocos casos en los que experimenten un trato diferente. Siendo los negros una propiedad de por vida, la muerte de los esclavos, en la flor de la juventud o la fuerza, es una pérdida material para el propietario; se encuentran, por tanto, casi en todos los casos, en circunstancias más cómodas que el miserable europeo, sobre quien el rígido plantador ejerce una severidad inflexible. Se esfuerzan al máximo para realizar su trabajo asignado; y, por una predisposición en muchos casos demasiado justamente fundada, se supone que reciben sólo la justa recompensa debida a las reincidencias.

Sin duda, hay muchas excepciones a esta observación. Sin embargo, en términos generales, gimen bajo una esclavitud peor que la egipcia. Al intentar iluminar la carga intolerable, a menudo la vuelven más insoportable. Por causas reales o imaginarias, estos frecuentemente intentan escapar, pero muy pocos lo logran; el cruce del país con ríos, y la máxima vigilancia en la detección de personas en circunstancias sospechosas, quienes, al ser aprehendidas, son confinadas, anunciadas y entregadas a sus respectivos amos; la parte que detecta que el vagabundo tiene derecho a una recompensa. Surgen otros cargos incidentales. El culpable infeliz está condenado a un castigo febril; y se decreta una prolongación de la servidumbre en proporción plena a los gastos incurridos y los supuestos inconvenientes resultantes de la deserción.

La situación del libre albedrío es, en casi todos los casos, más lamentable que la del convicto o la del criado sangrado; el engaño que se practica a los de esta descripción va acompañado de circunstancias de mayor duplicidad y crueldad. Las personas bajo esta denominación son recibidas bajo condiciones expresas de que, a su llegada a América, se les conceda un número estipulado de días para disponer de sí mismos con el mayor provecho. Se les dice que sus servicios serán solicitados con entusiasmo, en proporción a sus capacidades; que su recompensa será adecuada al peligro que encuentran al cortejar la fortuna en una región distante; y que las partes con las que se relacionen adelantarán prontamente la suma acordada para su paso; que, con un promedio de alrededor de nueve libras esterlinas, pronto podrán reembolsar y disfrutar, en un estado de libertad, de una situación comparativa de comodidad y opulencia.

Con estas gratas ideas soportan con alegría las penurias a las que son sometidos durante el viaje; y con las más ansiosas sensaciones de deleite, se acercan a la tierra que consideran como escenario de futura prosperidad. Pero apenas han contemplado los objetos diversificados que naturalmente llaman la atención; Apenas han cedido a la grata reflexión, que cada peligro, cada dificultad, es felizmente superado, antes de que sus tiernas esperanzas sean cruelmente arruinadas, y se vean envueltos en todas las complicadas miserias de una servidumbre tediosa, laboriosa e inútil.

Las personas residentes en América que están acostumbradas a procurar sirvientes por una consideración muy insignificante, en términos absolutos, durante un período limitado, no suelen estar dispuestas a contratar aventureros, que esperan ser gratificados en proporción completa a sus reconocidas calificaciones; pero, como apoyan a la autoridad con mano rígida, poco tienen en cuenta la situación anterior de sus infelices dependientes.

Esta disposición, que prevalece casi universalmente, es bien conocida por las partes que, a su lado del Atlántico, se dedican a este comercio inicuo y cruel.

Es, por tanto, un artículo de acuerdo con estas víctimas engañadas, que si no logran obtener situaciones, en sus propios términos, dentro de un cierto número de días después de su llegada al país, entonces deben ser vendidas, en Con el fin de sufragar los gastos de pasaje, a discreción del capitán de la nave, o del agente a quien esté destinado en la provincia.

FUENTE: Eddis, William. Cartas desde América, históricas y descriptivas: que comprenden sucesos de 1769 a 1777 inclusive. Londres: 1792.