Encuestas de opinión y observación masiva

No es una coincidencia que Mass-Observation y el Instituto Británico de Opinión Pública (BIPO) se fundaron en el mismo año, 1937. Aunque igualmente carentes de fondos en sus primeros años, su llegada a la existencia reflejó un deseo dentro de las democracias liberales de medir lo que la gente creía en un mundo moderno cada vez más complejo amenazado por la expansión de regímenes fascistas y totalitarios en Europa y más allá. Su marginalidad inicial fue confirmada por el estatus de sus líderes. En el caso de BIPO, Henry Durant era un estudiante de doctorado desempleado. Mass-Observation fue iniciado por Tom Harrisson, un antropólogo y ornitólogo aficionado poco ortodoxo; Charles Madge, poeta y luego sociólogo; y el artista surrealista y más tarde cineasta, Humphrey Jennings. Otro paralelo lo proporcionó una fuerte influencia estadounidense. En 1935 George Horace Gallup había creado el Instituto Americano de Opinión Pública, que fue el modelo de su equivalente británico. Mass-Observation debe mucho a la "Escuela de Chicago" de sociología, que desde la Primera Guerra Mundial fue pionera en el estudio de la escritura de historias de vida de individuos en grupos como los campesinos polacos y otros grupos de inmigrantes asentados en Estados Unidos. Sin embargo, a pesar de estas similitudes, también hubo profundas diferencias en el enfoque entre BIPO y Mass-Observation, así como dentro de este último.

Los fundadores de Mass-Observation estaban unidos en su deseo de empoderar a la gente común "para que hable por sí mismos" produciendo una antropología "de nosotros mismos, para nosotros mismos" (Calder y Sheridan). Creían que los medios de comunicación modernos no reflejaban las opiniones de la gente corriente y que, dado que Europa se encaminaba hacia una guerra civil catastrófica, era fundamental conectar a las personas entre sí y garantizar que el gobierno reflejara las opiniones reales de su población. Sin embargo, había tensión entre Harrisson, que creía que el trabajo de campo etnográfico popular era la forma de entender las "tribus de Gran Bretaña", y Madge y Jennings, que estaban más interesados ​​en el subconsciente colectivo del pueblo británico revelado en la escritura y el discurso cotidiano. . Uno de los errores compartidos de estos individuos notablemente precoces (todos tenían veintitantos años y no tenían recursos económicos) fue su afirmación de ser científicos, una afirmación que muchos de sus contemporáneos, especialmente en la nueva disciplina emergente de la sociología, cuestionaron por completo.

Para el estallido de la Segunda Guerra Mundial, Jennings ya había abandonado Mass-Observation, y Madge lo haría poco después, principalmente en desacuerdo sobre la decisión de Harrisson de trabajar para el gobierno y su unidad de inteligencia doméstica para monitorear la moral pública. Irónicamente, en términos de enfoque, Harrisson se acercó más a la posición de sus cofundadores y puso cada vez más énfasis en el material escrito —diarios de guerra y directivas— y reconoció que la evidencia cualitativa era de mucha más importancia que la cuantitativa. Incluso cuando Mass-Observation cuantificó sus conclusiones, lo hizo con material que formaba parte de un enfoque mucho menos estructurado que el de la BIPO, que formulaba preguntas sobre una base de "sí / no".

La Segunda Guerra Mundial fue el punto de mayor influencia de Mass-Observation original, y la metodología empleada por Harrisson fue reivindicada por su exitosa predicción de un derrumbe masivo del Partido Laborista en las elecciones de 1945. Por el contrario, la BIPO y las encuestas de opinión siguieron siendo marginales en la década de 1940. Mientras que el enfoque de BIPO finalmente se convertiría en dominante, y Mass-Observation se desvanecería a fines de la década de 1940 (pero se revivió con éxito en la Universidad de Sussex en la década de 1980, reviviendo la escritura de diarios, directivas y otras historias de vida) , no se debe suponer que este último fue un fracaso intelectual. A pesar de su título, Mass-Observation creía cada vez más en tomar la individual en serio, y el enorme archivo que creó reveló las respuestas y reacciones complejas y de múltiples capas de la gente común en su vida cotidiana hacia el mundo que los rodea. El Mass-Observation Archive sigue siendo la evocación más íntima y poderosa del estado de ánimo del público durante la Segunda Guerra Mundial.

El contraste de enfoques entre Mass-Observation y BIP surgió en un debate público entre Harrisson y Durant en 1942 en la British Psychology Society (y publicado en Naturaleza, 9 de mayo de 1942). Durant enfatizó que "la historia de la ciencia indica que el progreso es más rápido cuando existe la insistencia más vigorosa en la medición estadística exacta" y que el científico social tenía que ser capaz de eliminar el "sesgo subjetivo". En respuesta, Harrisson argumentó que la investigación cuantitativa solo era útil como "verificación, corrección y extensión del enfoque cualitativo", y rechazó las entrevistas instantáneas a un gran número de personas, como lo llevaron a cabo la BIPO y sus sucesores, porque se llevó a cabo de contexto y sin ninguna consideración de la relación entre entrevistador y entrevistado. En este sentido, Mass-Observation fue el precursor de la antropología cada vez más autorreflexiva de la era posterior a 1945, la "descripción densa" impulsada por Clifford Geertz y el enfoque más tentativo hacia la "verdad" adoptado por muchos posmodernistas. En ese momento, sin embargo, la influencia de Mass-Observation se limitó a los investigadores individuales comprensivos en ambos lados del Atlántico. El impacto contemporáneo de la obra de Gallup en los Estados Unidos fue mucho mayor, como lo demuestra no solo la BIPO, sino también la formación del Institut Français d'Opinion Publique (IFOP) en 1938. La ocupación alemana obligó a IFOP a la clandestinidad, pero fue revivida. en 1944 después de la Liberación. El uso de encuestas de opinión de acceso público era un anatema para los regímenes fascistas. Sin embargo, tanto en la Alemania nazi como en la Francia de Vichy, los grupos clandestinos de resistencia política llevaron a cabo encuestas informales, fieles a los objetivos democráticos y antifascistas de quienes fueron pioneros en la evaluación abierta de la opinión pública.