Emancipación y manumisión

La emancipación es el proceso de liberación de esclavos mediante la acción del gobierno. La manumisión tiene lugar cuando los amos liberan voluntariamente a sus esclavos. Cuando un gobierno acaba con la esclavitud por completo, el proceso se conoce como abolición. Antes de la Revolución, la esclavitud era legal en las trece colonias del continente británico. Algunas de las colonias del norte permitían que los amos manumitieran a sus esclavos, y había una importante población negra libre en todas ellas. En vísperas de la Revolución, la manumisión voluntaria era ilegal en la mayor parte del Sur, e incluso donde estaba permitida, la práctica no era común.

Durante la Revolución, miles de amos liberaron a los esclavos que estaban dispuestos a luchar en el ejército estadounidense o en las milicias locales. En toda Nueva Inglaterra, los esclavos varones se convirtieron en soldados negros libres, y muchos pudieron obtener la libertad para sus esposas e hijos también en ese momento. Incluso en el sur, algunos amos liberaron esclavos para que pudieran luchar en el ejército. Por ejemplo, en la sesión legislativa de 1782-1783, Virginia aprobó una ley que declaraba que todos los esclavos que habían servido en el ejército y habían sido dados de baja honorablemente tenían derecho a su libertad y condenaban como "contrarios a los principios de la justicia" a los amos que intentaban para volver a esclavizar a los ex soldados.

Más allá de las manumisiones en tiempos de guerra, varios de los nuevos estados independientes del Norte comenzaron a tomar medidas para acabar con la esclavitud. En su constitución de 1780, Massachusetts declaró que "Todos los hombres nacen libres e iguales, y tienen ciertos derechos naturales, esenciales e inalienables, entre los que se pueden contabilizar el derecho a disfrutar y defender sus vidas y libertades; el de adquirir, poseer y proteger propiedades , y en fin de buscar y obtener su seguridad y felicidad ". En una serie de casos, incluidos Commonwealth contra Jennison (1783) los tribunales de Massachusetts interpretaron que esta cláusula había puesto fin a la esclavitud en el estado. La constitución de 1783 de New Hampshire contenía una cláusula similar que se leía de la misma manera. Vermont, que se convirtió en el decimocuarto estado en 1791, abolió sin ambigüedades la esclavitud. En 1780, Pensilvania aprobó la primera ley de emancipación gradual de la nación. La ley estipulaba que los hijos de todos los esclavos nacidos en el estado serían libres al nacer, pero sujetos a un contrato. La ley era un compromiso entre quienes querían acabar de inmediato con la esclavitud y quienes se oponían a cualquier emancipación con el argumento de que quitaría la propiedad privada de las personas, en violación de los principios básicos de la Revolución. Aunque la ley no requería que los amos emanciparan a sus esclavos, parece haber conducido a ese resultado. En 1790, el primer censo de los Estados Unidos, que se llevó a cabo diez años después de la entrada en vigor de la ley, encontró 6,537 negros libres y 3,730 esclavos. Para 1800, la población negra libre había crecido a más de 14,000, mientras que solo había 1,706 esclavos en el estado. Al final del período nacional temprano, el censo de 1830 encontró 37,930 negros libres y solo 403 esclavos en los estados. Con el tiempo, la esclavitud literalmente se extinguió en Pensilvania. En 1784 Connecticut y Rhode Island aprobaron leyes similares, y en 1799 y 1804 Nueva York y Nueva Jersey hicieron lo mismo. En 1790, los estados del noreste tenían poco más de 40,000 esclavos y unos 27,000 negros libres. En 1830, la población esclava era inferior a 2,800, mientras que había más de 122,000 negros libres en la región. Mientras tanto, Ohio (1803), Indiana (1816), Illinois (1818) y Maine (1820) habían ingresado a la Unión como estados libres. Las Constituciones de esos estados prohibieron la esclavitud, aunque algunos esclavos fueron retenidos hasta la década de 1830 en Indiana y hasta la década de 1840 en Illinois.

Antes de la Revolución, la manumisión en el Sur era rara y en muchos lugares ilegal. La población negra libre era pequeña. Durante la Revolución, algunos amos del sur liberaron a los esclavos que se unieron al ejército, pero la mayoría de los amos no. Durante la guerra, sin embargo, algunos amos del sur llegaron a la conclusión de que la esclavitud violaba sus principios políticos, sus principios religiosos o ambos. En 1782, Virginia permitió a los amos liberar voluntariamente a esclavos adultos (pero no realmente viejos). En 1780 Virginia tenía alrededor de 2,000 negros libres; para 1810 ese número había aumentado a más de 30,000, ya que miles de amos individuales, incluido George Washington, se aprovecharon de esta ley para manumitizar a sus esclavos. En este período, la población negra libre en Virginia creció más rápidamente que la población blanca o la población esclava. Sin embargo, estas manumisiones no afectaron la importancia general de la esclavitud para el estado, ya que la población esclava creció de aproximadamente 288,000 en 1790 a 383,000 en 1810 y a más de 453,000 en 1830. La población negra libre en el estado en 1830 era de aproximadamente 47,000. En el resto del Sur, hubo un estallido similar de manumisiones durante el período revolucionario. La población negra libre de Carolina del Sur pasó de 1,800 en 1790 a más de 4,500 en 1810; pero luego la tasa de crecimiento se desaceleró, alcanzando alrededor de 7,900 en 1830 y luego apenas creciendo en las siguientes tres décadas.

En Maryland y Delaware, sin embargo, la manumisión fue más común en este período. Maryland tenía sólo unos 8,000 negros libres en 1790, pero en 1810 ese número había aumentado a unos 34,000; al final del período nacional temprano, el censo de 1830 encontró alrededor de 53,000 negros libres en el estado. Más importante aún, en 1810 la población de esclavos alcanzó un máximo de 111,000 y en 1830 había caído a 102,000 cuando las manumisiones y las ventas redujeron el porcentaje de esclavos. Esta tendencia, iniciada en el período revolucionario, continuaría hasta el final de la esclavitud. En vísperas de la Guerra Civil, Maryland tendría unos 83,000 negros libres y sólo unos 87,000 esclavos. La tasa de manumisión fue aún mayor en el cercano Delaware, que tenía más de 15,000 negros libres en 1830 y unos 3,300 esclavos.

La Revolución en el Norte condujo a la emancipación y la abolición. John Jay y Alexander Hamilton eran líderes de la Sociedad de Abolición de Nueva York, mientras que Benjamin Franklin era el presidente de la sociedad de Pensilvania. Colectivamente, estos oponentes de la esclavitud trabajaron por una solución a la esclavitud patrocinada por el estado. Como gobernador de Nueva York, John Jay firmó la ley de emancipación gradual del estado. Pero, a pesar de la implementación de la ideología que llevó a las manumisiones sureñas después de la Revolución, la oposición individual a la esclavitud no amenazó a la institución en el Sur. George Washington liberó a sus esclavos a su muerte, pero es notable como el único fundador líder del sur en hacerlo. Washington contrasta fuertemente con Thomas Jefferson, quien manumitió a un puñado de esclavos (todos miembros de la familia Hemings); a su muerte, sus aproximadamente doscientos esclavos fueron vendidos en una subasta.