El surgimiento de la asamblea

Representación. El sistema imperial no fue diseñado para que las asambleas provinciales se convirtieran en la fuerza gobernante central, pero en todas las provincias (la mayoría se había convertido en real a mediados del siglo XVIII) esto es precisamente lo que sucedió. En 1619, el primer organismo representativo local de la América británica se reunió en Virginia. Se llamaba House of Burgesses (un burgués era un representante inglés de un distrito local o ciudad corporativa). Las palabras del gobernador de Virginia, Sir George Yeardley, en 1618 acerca de la formación de este nuevo gobierno representativo, podrían haberse dicho igualmente de los otros gobiernos coloniales que le seguirían: fueron,

dijo, "imitar y seguir las leyes y la administración de justicia que se usan en el reino de Inglaterra tan cerca como sea posible". Los miembros de las asambleas locales, desde la primera en Virginia hasta la última en Georgia, vieron sus deberes representativos, aun cuando a menudo entraban en conflicto con el gobernador y su consejo, así como dentro de una estructura inglesa. Las asambleas locales asumieron sus poderes del cuerpo del derecho consuetudinario inglés. Esta confianza en el precedente inglés se intensificó después de la Revolución Gloriosa de 1688, cuando las asambleas provinciales lentamente comenzaron a verse a sí mismas como reflejos del Parlamento. Fue en esta coyuntura que los distintos órganos representativos coloniales empezaron a elevar su propia autopercepción mediante la cual obtuvieron lo que se ha denominado “autoridades negociadas”. Posteriormente, esas autoridades reforzarían su resolución de eludir al Parlamento y apelar directamente al rey. En otras palabras, empezaron a verse a sí mismos como pequeños parlamentos.

Poder del monedero. De los poderes que tenían las asambleas locales, ninguno era más relevante para el eventual declive real que el poder del dinero. En este sentido, los historiadores han enfatizado en ocasiones que el objeto más importante del control financiero era el salario del gobernador. Mientras sus ingresos estuvieran a su disposición, podrían mantener la ventaja. Se ha demostrado que esto es una simplificación excesiva. Los sueldos de los gobernadores a menudo procedían de fuentes distintas de las asignaciones locales. La evidencia ha demostrado que incluso cuando el pago dependía de la legislación local, rara vez (aunque hubo excepciones) se retuvo. El verdadero poder del dinero residía en la capacidad a una escala más amplia de controlar las finanzas públicas a través de los impuestos. Las asambleas obtuvieron una "posición principal en asuntos monetarios coloniales", lo que se tradujo en control sobre los servicios públicos, así como en preocupaciones militares, eclesiásticas y judiciales. Una vez más, esto no fue una ruptura con el precedente inglés. Desde que la Casa de Burgueses de Virginia en 1624 asumió el derecho a gravar, la Corona procedió a autorizar la práctica en todas las futuras colonias reales. Surgieron tensiones entre la Corona y las asambleas cuando estas últimas comenzaron a replicar los esfuerzos de la Cámara de los Comunes para obtener la autoridad exclusiva (a diferencia del gobernador o el consejo) sobre las iniciativas de apropiación. En el momento de la Revolución Gloriosa, la Cámara de los Comunes inglesa había ganado este derecho. Con el tiempo, las asambleas provinciales harían lo mismo.