El movimiento de casas de asentamiento

Instalarse en Barrios Urbanos. Durante las décadas de 1880 y 1890, los inmigrantes recién llegados enfrentaron una difícil lucha para ganarse un salario digno, y las ciudades ofrecían poca ayuda tangible. Los barrios urbanos en los que vivían estos inmigrantes estaban llenos de viviendas superpobladas que carecían de cocinas y baños. Los inquilinos sacaban agua de un fregadero o bomba en el pasillo y usaban retretes insalubres en el sótano. El movimiento de casas de asentamiento se estableció para ayudar a los inmigrantes y los trabajadores pobres. Las casas de asentamiento ayudaron a los recién llegados a adaptarse a la vida y las costumbres estadounidenses al brindarles capacitación y colocación laboral, clases de ciudadanía, asistencia legal, servicios de salud, cuidado infantil, cocinas públicas, programas culturales y clases sobre temas como nutrición y crianza de los hijos. Surgiendo en la mayoría de las ciudades importantes, las casas de asentamiento estaban atendidas principalmente por mujeres blancas educadas de clase media que se “asentaban” entre las personas a las que ayudaban. El movimiento no fue financiado con fondos del gobierno y dependió únicamente del trabajo de mujeres y hombres caritativos. La primera casa de asentamiento en los Estados Unidos fue Hull-House de Jane Addams, fundada en 1889. Pronto siguieron muchas otras. En 1893, Lillian Wald abrió Henry Street Settlement en la ciudad de Nueva York, y los graduados de Wellesley College abrieron Denison House en Boston. Para 1900 había unas cien casas de asentamiento en todo el país.

Mujeres activistas. Al mismo tiempo que los nuevos inmigrantes inundaban las ciudades estadounidenses, más y más colegios y universidades estadounidenses comenzaban a abrir sus puertas a las mujeres. En 1870, unas once mil mujeres, en su mayoría de clase media y blancas, estaban matriculadas en instituciones de educación superior; en 1880 había aproximadamente cuarenta mil. Las graduadas fueron pioneras en el campo del trabajo social. Muchas mujeres en este campo comenzaron sus carreras profesionales como miembros del personal en casas de asentamiento, formando redes profesionales dentro del movimiento. El movimiento también atrajo a mujeres de clase media menos educadas que estaban preocupadas por los pobres y sentían una necesidad personal de ayudarlas.

Convertirse en político. El movimiento de las casas de asentamiento fue parte de un impulso político generalizado para la superación personal nacional, o progresismo. Mientras que los trabajadores de las casas de asentamiento creían al principio que la introducción del arte, la música y las humanidades a los pobres los elevaría de su degradación, las dificultades de la crisis económica de 1893 y 1894 hicieron que los trabajadores buscaran formas más prácticas de acabar con el sufrimiento. Por ejemplo, Hull-House se unió a la Alianza de Mujeres de Illinois, una organización de mujeres de clase trabajadora y clase media, para convencer a la legislatura de Illinois de que aprobara una legislación protectora para las mujeres y los niños trabajadores. Muchas mujeres que eran clientas o miembros del personal en casas de asentamiento obtuvieron una educación política allí y pasaron a participar en el movimiento sindical, organizaciones de reforma cívica y partidos políticos nacionales.