El movimiento de asilo

Percepciones cambiantes. En el siglo XVII y principios del XVIII, la mayoría de los estadounidenses veían la enfermedad mental como un problema espiritual, resultado del pecado, la culpa o, en el peor de los casos, la posesión demoníaca. A lo largo del siglo XVIII se produjo un cambio gradual en el que la gente comenzó a enfatizar las causas físicas de las enfermedades mentales, de acuerdo con la práctica de los pensadores de la Ilustración que comenzaban a combinar nuevos métodos científicos con el enfoque tradicional para comprender el cuerpo humano a través de la teoría humoral.

Controlar. Durante la mayor parte de este período, las personas que mostraban signos de locura fueron confinadas en instituciones solo si se volvían violentas. En su mayor parte, las únicas instituciones disponibles eran las cárceles y las casas de beneficencia. En Estados Unidos, solo el Hospital de Pensilvania, establecido en 1751, aceptó pacientes con enfermedades mentales. Esos pacientes recibieron un trato severo, generalmente mantenidos encadenados en celdas del sótano. El primer hospital dedicado exclusivamente a albergar a los enfermos mentales se estableció en Williamsburg, Virginia, en 1773. Después de la Revolución, los locos a menudo se consideraban subversivos al orden social; cada vez más, los locos fueron confinados a cárceles y asilos, mientras que más hospitales establecieron salas para confinar a los locos.

Tratamiento médico. A medida que ganaba terreno el concepto de locura como enfermedad física, se convirtió en una práctica común tratar de curar a esos pacientes con terapias médicas heroicas tradicionales, como ventosas, purgas y hemorragias. Benjamin Rush, el médico líder del período revolucionario y nacional temprano, favoreció esas prácticas junto con una disciplina severa y contención física usando camisas de fuerza y ​​cadenas. Rush articuló la visión predominante de la enfermedad mental en su Consultas y observaciones médicas sobre las enfermedades de la mente (1812), el primer trabajo importante sobre enfermedades mentales de un estadounidense. Las prácticas que defendió siguieron siendo comunes durante la mayor parte del período anterior a la guerra.

Tratamiento moral. Sin embargo, al mismo tiempo, cobró impulso un movimiento para reformar el tratamiento de los enfermos mentales. El movimiento de asilo fue parte de un clima de reforma más amplio que abordó problemas sociales como el crimen, la pobreza y el abuso del alcohol. Comenzó en Inglaterra cuando un cuáquero llamado William Tuke estableció un asilo llamado York Retreat y desarrolló un método llamado "tratamiento moral" para manejar a los enfermos mentales. Tuke creía que la enfermedad mental no era ni puramente espiritual ni puramente física, sino que las influencias ambientales dañinas provocaban trastornos mentales al afectar el estado emocional y espiritual del individuo. La idea de un asilo era proporcionar refugio a la víctima.

del ambiente dañino que le causa la enfermedad. Los asilos enfatizaron las condiciones de vida limpias y cómodas en un entorno rural y tranquilo. El tratamiento moral implicaba hábitos regulares de ejercicio, trabajo y recreación, así como reglas estrictas de autocontrol y cortesía. En Gran Bretaña, los partidarios del trato moral condenaron el uso de restricciones físicas. En los Estados Unidos, sin embargo, cuando la cooperación voluntaria no producía el comportamiento deseado, los asistentes imponían la calma y detenían el comportamiento ofensivo usando dispositivos como camisas de fuerza y ​​guantes sobre las manos. Aun así, el tratamiento moral de los enfermos mentales era mucho más humano que los métodos anteriores.

Asilos en América. El movimiento de asilo se extendió rápidamente a través de contactos cuáqueros a Estados Unidos. El primer asilo influenciado por York Retreat fue el Friends Asylum cerca de Frankford, Pensilvania, establecido en 1817. El Hartford Retreat en Connecticut apareció el mismo año, mientras que el McLean Asylum for the Insane se estableció en Boston al año siguiente. La popularidad y el éxito reputado (aunque las afirmaciones fueron exageradas) de estas instituciones privadas produjeron llamadas a instituciones públicas similares. El Massachusetts State Lunatic Hospital abrió sus puertas en 1833, mientras que las instituciones estatales aparecieron en Augusta, Maine, en 1840 y Utica, Nueva York, en 1843.

Hospitales estatales. Las instituciones privadas, en su mayor parte, estaban fuera del alcance de los pobres y los hospitales estatales eran inadecuados para satisfacer la demanda. Así, el antiguo enfoque de confinar a los locos en las instituciones penales persistió incluso cuando los nuevos asilos empezaron a utilizarse. Todavía en la década de 1840, sólo una pequeña minoría de los enfermos mentales estaban confinados en asilos; el resto fueron recluidos en cárceles y asilos, donde fueron objeto de abusos y negligencia. Tales condiciones impulsaron esfuerzos en Massachusetts para ampliar las instituciones estatales. Liderado por Dorothea Dix, el movimiento de reforma de Massachusetts tuvo éxito y se extendió rápidamente a otros estados. Al comienzo de la Guerra Civil, la mayoría de los estados habían establecido instituciones psiquiátricas públicas y la práctica de mantener a los enfermos mentales en cárceles y asilos de beneficencia estaba en declive.

Profesionalización. Mientras tanto, se está impulsando la profesionalización del tratamiento de los enfermos mentales como especialidad médica. La Asociación de Superintendentes Médicos de Instituciones Estadounidenses para Locos se fundó en 1844 para establecer estándares de tratamiento y calificaciones para los médicos. Esa organización existe hoy como Asociación Psiquiátrica Estadounidense.

Fuente

Lynn Gamwell y Nancy Tomes, Madness in America: Percepciones culturales y médicas de la enfermedad mental antes de 1914 (Ithaca, Nueva York: Cornell University Press, 1995).