El imperio: el asentamiento augusto

Conservadurismo formal. Cuando el primer emperador, Augusto (entonces llamado Octavio), llegó al poder en el año 31 a. C., se basó principalmente en la fuerza de una fuerza militar superior. Durante los siguientes quince años, sin embargo, se tomaron medidas para poner su reinado en una base legal o al menos legalista. Por un lado, se conservó casi todo el aparato del gobierno republicano. Todavía había tribunales y un senado y cónsules y pretores y el resto. Muchas provincias continuaron siendo gobernadas por procónsules y los gobiernos municipales continuaron floreciendo. Solo las asambleas fueron realmente eliminadas, e incluso aquellas continuaron reuniéndose esporádica y simbólicamente durante un tiempo. Por supuesto, hubo ciertos cambios en las instituciones tradicionales. El emperador "recomendó" candidatos para la mitad de los cargos, y estos hombres asumieron el cargo sin oposición. De hecho, aumentó el número efectivo de consulados anuales. Bajo la República, se podía elegir un cónsul "suffecto" si había una vacante a mediados de año. Bajo el Imperio se hizo costumbre que varias parejas de cónsules

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dimitir y ser sustituido en el transcurso de un año. El emperador también podría asumir varios cargos (incluidos los sacerdocios estatales) para sí mismo simultáneamente.

Concentración de poder. Por otro lado, se crearon o transformaron radicalmente muchas otras instituciones. El emperador asumió los poderes de varias magistraturas diferentes sin ocupar técnicamente los cargos. Tenía poder tribunicio y autoridad proconsular (imperio) que fue descrito oficialmente como "más grande" que cualquier otra persona. Entre otras cosas, este poder le dio el mando final de los ejércitos de Roma. De vez en cuando, el emperador también asumía los poderes de censura. Además de las magistraturas electas, se crearon varios puestos designados, directamente responsables ante el emperador. Así, por ejemplo, las provincias más importantes quedaron bajo el control de conexo (diputados) del emperador. Unido no eran una nueva creación, pero anteriormente habían permanecido en la misma provincia que los funcionarios a los que servían. El proceso de cognitio también caía bajo el ámbito de los designados imperiales y, por lo tanto, tendía a llevar la administración de justicia a manos del emperador. La ofensa de majestad fue reformado para cubrir la traición contra el emperador personalmente, no el estado en general. Sobre el papel, se incrementaron los poderes del Senado. Podría elegir y probar a sus propios miembros. Sus decretos, más que los actos de las asambleas, se convirtieron en una fuente central de la ley estatutaria. Por supuesto, gran parte de este poder podría otorgarse al Senado porque sus actividades podrían ser monitoreadas de cerca.

Terminología e ideología. Los primeros "emperadores" romanos no solían ser llamados por esa palabra (del latín imperator, general exitoso), pero se describieron en cambio como princeps. Este término se había utilizado durante mucho tiempo para designar al "líder" del Senado. La estrategia general de Augusto, seguida en diversos grados por sus sucesores, fue asumir todo el poder que necesitaba sin anunciar el hecho. Incluso si realmente fue más que el primero entre iguales, no afirmó estar por encima de los estándares aristocráticos normales de comportamiento y juicio (en contraste con los monarcas absolutistas europeos, los faraones egipcios y los emperadores chinos y japoneses de varios períodos, que afirmaron ser los representante o incluso encarnación de algún dios en la tierra.) Un factor importante en el asesinato de Julio César parece haber sido su abierto desprecio por sus compañeros aristócratas. Augustus aprendió de este ejemplo. Si bien su superioridad fue incuestionable, a otros nobles también se les permitió una parte de la posición y el honor.