El comercio de pieles trans-mississippi

Deseo de Peltry . El comercio de pieles de animales de Trans-Mississippi adoptó tres formas básicas: el comercio de pieles del río Upper Missouri, el sistema de captura de las Montañas Rocosas y los cazadores independientes de las Montañas Rocosas del sur. Enviados por el presidente Thomas Jefferson, Meriwether Lewis y William Clark viajaron por el río Missouri para, entre otras cosas, descubrir el potencial de un comercio de pieles estadounidense en la compra de Louisiana recientemente adquirida. Los informes de su expedición desencadenaron una serie de excursiones estadounidenses a las llanuras del norte. En 1807 Manuel Lisa estableció el primer puesto comercial estadounidense en Montana. Allí, Lisa y sus hombres intercambiaron suministros por pieles con los nativos.

American Fur Company . En 1822, cinco empresas líderes en pieles trabajaban en la parte alta de Missouri con la esperanza de beneficiarse de las ventas de pieles de castor. Sólo cinco años después, la American Fur Company de John Jacob Astor desarrolló un virtual monopolio entre las empresas estadounidenses en las llanuras del norte. Sólo fue cuestionada seriamente por la Compañía de la Bahía de Hudson, de propiedad británica, que opera desde Canadá. La compañía de Astor instaló tres puestos principales a lo largo del río Missouri. Los hombres en estos puestos transportaban suministros a los depósitos subsidiarios donde los productos podían luego transferirse a campamentos temporales. En todas estas estaciones, los estadounidenses intercambiaban productos manufacturados por las pieles que traían los indios.

Negocio transatlántico . El comercio de pieles del Alto Missouri se extendió desde las llanuras del norte hasta St. Louis, Missouri, y de allí a las ciudades del este y Europa. St. Louis fue el eje del sistema. Los comerciantes enviaban productos comerciales como telas de lana, artículos de metal,

y armas a esta ciudad desde el este. Desde St. Louis, los estadounidenses llevaron la mercancía río arriba, primero en un barco de quilla y luego, después de 1831, en un barco de vapor hasta los diversos puestos comerciales. Los comerciantes y sus empleados cargaron las pieles y los cueros obtenidos de los indios en una variedad de botes y llevaron sus paquetes río abajo. Después de llegar a St. Louis, los comerciantes enviaron las pieles de castor a la ciudad de Nueva York a través de Nueva Orleans o hacia el este a lo largo del río Ohio. El destino final de muchas pieles fue Europa, a menudo mercados en Inglaterra o Alemania. Las empresas comerciales transportaban pieles de bisonte a ciudades del este de Estados Unidos, como Nueva York y Boston, donde los fabricantes convertían estas pieles en ropa y mantas. A medida que el número de castores occidentales disminuyó en la década de 1830, las túnicas de bisonte se volvieron cada vez más importantes para la supervivencia del comercio del Alto Missouri.

Sistema de comercio de las Montañas Rocosas . Desde el punto de vista de los responsables de las empresas de pieles, la limitación del sistema de puestos comerciales era su dependencia de los nativos americanos. Si los indios se negaban a acumular tantas pieles como quisieran los estadounidenses, o si optaban por vender a los británicos, poco podían hacer los comerciantes con sede en St. Louis. Así que en 1823 William Ashley creó el sistema de captura de las Montañas Rocosas enviando grupos de estadounidenses para atrapar castores por su cuenta, evitando así a los indios por completo. Después de una exitosa temporada de captura, estos hombres de las montañas se reunieron en un valle fluvial durante el verano, en un lugar llamado Rendezvous, para intercambiar pieles por suministros que Ashley, y más tarde otros, habían llevado río arriba.

Trabajadores en Domicilio . Hombres famosos de las montañas como Jedediah Smith y Jim Bridger ayudaron a construir y extender el sistema de trampas de las Montañas Rocosas. Los mitos y leyendas construidos alrededor de estos y otros hombres colocaron una gruesa capa de romance sobre un arreglo económico brutalmente explotador. Obtener ganancias a casi cualquier costo era el objetivo de muchos estadounidenses involucrados en el comercio de pieles. Los "tramperos libres" recogieron pieles y las vendieron en el Rendezvous mientras que otros, llamados comprometido, trabajaba directamente como asalariados para una de las empresas de pieles. Otro grupo, "tramperos de pieles", salió después de obtener crédito de una empresa por sus suministros. Estos hombres fácilmente podrían endeudarse. De hecho, la mayoría de los cazadores ganaban muy poco dinero; al final, los beneficios de esta empresa fueron casi exclusivamente

a las empresas que suministraban los productos comerciales de St. Louis.

Comercio de pieles del suroeste. Los hombres de las montañas de las Montañas Rocosas del sur trabajaban principalmente como cazadores libres. Comenzaron a recorrer el suroeste después de que México declaró su independencia en 1821. Con base en Taos y Santa Fe, hombres como Kit Carson recorrían los arroyos de las montañas en busca de castores. Menos organizados que las empresas del norte, estos tramperos vendían sus productos (a menudo ilegalmente) a los comerciantes que viajaban por el nuevo Camino de Santa Fe. Lo que puso fin a las trampas en las Montañas Rocosas del sur fue un problema endémico de todo el comercio: el agotamiento de los recursos, en este caso los propios animales.

Declive del comercio . Todo el comercio de pieles era inherentemente temporal. La temeraria búsqueda de ganancias por parte de los tramperos y las empresas rivales aseguró el rápido agotamiento de los peleteros de cría lenta. Los cazadores americanos e indios despojaron de los arroyos y ríos de castores en todo el oeste. Como resultado, cada año, los involucrados en este comercio tenían que buscar más y más lejos para obtener pieles. A la larga, el sistema colapsó. Los precios del castor se desplomaron en la década de 1830 y se salvaron de la extinción. Los cambios de moda alentaron a los bien vestidos de América y Europa a usar sombreros de seda. El sombrero de castor se convirtió en una cosa del pasado. Para 1840, los sistemas de captura de las Montañas Rocosas y el suroeste habían desaparecido. El comercio del Alto Missouri solo sobrevivió porque los empresarios dependían más del comercio de bisontes. Una vez más, fueron en gran parte los indios nativos americanos, como los cheyenne, quienes proporcionaron las pieles a los estadounidenses. Antes de 1860, toda la estructura dependía de mujeres indias para preparar las túnicas de bisonte para venderlas a los estadounidenses. Dado que estas mujeres solo procesaban una cantidad determinada de pieles en un año determinado, el comercio seguía siendo limitado. Aún así, con la reducción gradual del hábitat por la llegada a las llanuras de colonos, la extensión de los ferrocarriles hacia el oeste, la sequía, las enfermedades y la caza excesiva por parte de los cazadores indios y estadounidenses, las vastas manadas de bisontes de las Grandes Llanuras (que suman al menos 25 millones en un momento) prácticamente desapareció a principios de la década de 1880.