Educación: tutores

La educación privada organizada por los padres para sus hijos fue especialmente popular entre las familias de élite del sur a fines del siglo XVIII y principios del XIX. En el norte, las escuelas, en lugar de los tutores privados, eran más comunes tanto en la época colonial como en la temprana República. Las ciudades coloniales de Nueva Inglaterra a menudo unían recursos para crear escuelas comunes, instituciones donde los niños recibían las habilidades lingüísticas necesarias para leer la Biblia; los pueblos promovieron así el orden moral en sus comunidades. Los estados del norte organizaron la enseñanza de manera mucho más sistemática a principios del siglo XIX cuando las escuelas públicas se convirtieron en la norma y la tutoría disminuyó aún más en importancia. No obstante, uno podría esperar encontrar tutores en familias de élite tanto en el norte como en el sur en los Estados Unidos de finales del siglo XVIII y principios del XIX. Por lo general, los hombres jóvenes, y en ocasiones las mujeres, que aún no se habían establecido en el matrimonio o la ocupación cumplían esos roles para las familias acomodadas.

En teoría, la tutoría puede verse como algo distinto del aprendizaje, que implica la instrucción de un maestro artesano en habilidades laborales pragmáticas. En la práctica, sin embargo, la distinción era más oscura, ya que el aprendizaje incluía a menudo instrucción en lectura y escritura, así como capacitación en un oficio. En una forma ideal, los tutores eran contratados por familias adineradas para brindar educación y refinamiento cultural a los jóvenes miembros de la nobleza. El Sur confió en los tutores durante más tiempo y de manera más completa por varias razones. Por un lado, las familias estaban más dispersas en los asentamientos, lo que hacía menos viable la educación colectiva. Además, los sureños no desarrollaron la inclinación por la financiación pública del desarrollo económico como lo hicieron los norteños; a los ojos del norte, se pensaba que la educación estimulaba el progreso económico y la estabilidad social. Finalmente, en el Sur agrícola y estratificado, solo la élite podía permitirse ahorrar el trabajo de sus hijos, por lo que la educación privada con un tutor se convirtió en un privilegio de quienes vivían dentro de las grandes casas de las plantaciones. Irónicamente, los sureños a menudo empleaban a jóvenes del norte como tutores, ya que el norte educó a una proporción mucho mayor de su población. Por ejemplo, Eli Whitney (1765-1825), mejor conocido como el inventor de la desmotadora de algodón, trabajó como tutor para una familia en Georgia poco después de graduarse en Yale.

La tutoría promovió importantes dinámicas familiares y de género. En las familias de plantadores de finales del siglo XVIII, a menudo se esperaba que los tutores asumieran el control disciplinario de los niños pequeños, lo que permitía a los padres desarrollar vínculos más afectuosos con los jóvenes. Aunque a veces usan la fuerza para implementar la disciplina, los tutores también pueden servir como modelo a imitar, asumiendo el papel de un hermano mayor más sabio. Los hombres y mujeres jóvenes recibieron distintos tipos de formación por parte de los tutores. Si bien estos instructores proporcionaron a los jóvenes educación en campos utilitarios como las matemáticas y el latín, equipando al joven para la venta de cultivos y las transacciones en los juzgados, era más probable que los educadores domésticos impartieran a las jóvenes bellezas del sur instrucción en habilidades como francés, música y baile. Sin embargo, incluso para los hombres jóvenes, el objetivo era más crear un caballero completo que pudiera incluir alusiones clásicas en la conversación que prepararlo para una carrera en el mercado.

Eli Whitney

Necesitando pagar algunas deudas antes de seguir una carrera en derecho, Eli Whitney, un joven graduado de Yale, dejó Nueva Inglaterra en 1792 para trabajar como tutor en una plantación de Georgia. Este viaje aparentemente prosaico demostró ser de una importancia incalculable para la historia social y cultural de la joven nación. En menos de un año, Whitney inventó la desmotadora de algodón y selló el destino de las sociedades del norte y del sur. A fines del siglo XVIII, un mercado de tabaco saturado había hecho que muchos plantadores reconsideraran el valor y la utilidad de cultivar ese cultivo. Un cultivo alternativo, el algodón de fibra larga, una variedad que podría separarse fácilmente de sus semillas, solo crecía en territorios costeros. Por el contrario, el algodón de fibra corta se podía cultivar mucho más ampliamente, pero era extremadamente difícil de limpiar. La desmotadora de algodón de Whitney eliminó mecánicamente la fibra de las semillas, lo que provocó un enorme crecimiento en el cultivo del algodón y, por lo tanto, aumentó enormemente la demanda de esclavos.

Rodney Hessinger

Otro tipo distinto de tutoría se desarrolló en las universidades de la joven nación. Los profesores contaron con la ayuda de hombres jóvenes para enseñar lecciones a los estudiantes matriculados en sus escuelas. Estos jóvenes solían ser graduados universitarios recientes, solo un par de años mayores que sus hijos. De hecho, donde los jóvenes empobrecidos ingresaban a las universidades a edades avanzadas, como en Nueva Inglaterra, los tutores eran más jóvenes que algunos de sus estudiantes. Las universidades en la República temprana sufrieron problemas disciplinarios, y el uso de tutores jóvenes solo exacerbó esta tendencia. Los tutores tenían problemas para imponer el respeto de los estudiantes, por lo que a menudo adoptaban una postura dominante que solo creaba más conflictos. Al igual que en las familias del sur, los tutores instruían a sus alumnos en un plan de estudios clásico que parecía fuera de contacto con el resto del mundo. Hasta que la educación universitaria se hiciera más relevante y la profesión docente en sí se profesionalizara más a fines del siglo XIX, los estudiantes universitarios continuarían desafiando la autoridad de los tutores.

En general, el destino de los tutores se mantuvo en relación inversa a las nociones de igualdad en la República temprana. A medida que los estadounidenses se comprometieron más con este ideal, se volvieron cada vez más hacia las escuelas financiadas con fondos públicos que ofrecían la perspectiva de igualdad de oportunidades para todos. Los tutores parecían remontarse a una sociedad aristocrática que tenía como objetivo preparar a los caballeros para gobernar en lugar de permitir que todos compitieran por la autoridad política. Dado que el Sur tenía una relación más torturada con las nociones de igualdad, no es de extrañar que los tutores disfrutaran de una historia más larga y próspera en esa región.