Educación de niñas y mujeres

Antes de la Revolución Americana, pocas vías de educación formal estaban abiertas para niñas y mujeres jóvenes. Durante el período colonial, los niños y las niñas aprendieron a leer en las "escuelas de damas" dirigidas por mujeres en sus hogares. Más allá de este nivel rudimentario de instrucción, las opciones educativas para las mujeres jóvenes eran limitadas. Las "escuelas de aventura" ofrecían formación en materias "ornamentales" como música, dibujo, costura y baile, y los internados (a veces denominados escuelas de "terminación") buscaban preparar a las mujeres de élite para su entrada en la sociedad educada. Dada la irregularidad de la educación de las mujeres, aquellas mujeres bien educadas que alcanzaron la mayoría de edad antes de la Revolución, en particular Abigail Adams, Elizabeth Graeme Ferguson y Mercy Otis Warren, tendían a ser en gran parte autodidactas o dependían del apoyo de familiares varones. para proporcionarles acceso a libros y otros materiales de aprendizaje. En general, se prestó poca atención formal a la educación de la mujer a mediados del siglo XVIII.

Durante el período nacional temprano, la educación de hombres y mujeres se vinculó con el patriotismo y, por lo tanto, se convirtió en un tema de importancia nacional. Los pensadores sociales y políticos afirmaron que el éxito de la joven República descansaba en una ciudadanía ilustrada y bien educada. Los defensores de la educación insistieron en que los ciudadanos tenían el derecho, de hecho el deber y la responsabilidad, de adquirir diversas formas de conocimiento "útil". Tanto hombres como mujeres se beneficiaron de esta creencia en la gran importancia de la educación. Las décadas que siguieron a la Revolución se conocieron como "la era de las academias", ya que se crearon cientos de nuevas escuelas para satisfacer las necesidades políticas y prácticas de los ciudadanos educados.

Entre 1780 y 1820, los educadores establecieron aproximadamente cuatrocientas academias y seminarios femeninos, ofreciendo a las mujeres blancas de clase media y alta un acceso sin precedentes a oportunidades educativas. Se pueden encontrar academias femeninas en todas partes de la nación, tanto en ciudades más grandes como en pueblos más pequeños. Al igual que las academias masculinas fundadas durante este período de tiempo, la mayoría de estas academias eran instituciones de un solo sexo, aunque una minoría considerable eran mixtas, como la Academia Bradford en Massachusetts. Tanto mujeres como hombres fundaron y enseñaron en academias para mujeres. En la década de 1790, Susanna Rowson en Massachusetts y Sarah Pierce en Connecticut establecieron academias muy conocidas y respetadas para mujeres jóvenes. En Filadelfia, el médico Benjamin Rush y otros destacados ciudadanos masculinos prestaron su apoyo a la Academia de las Jóvenes de Filadelfia, una prestigiosa escuela que atraía a mujeres de todas partes de la nación. A menudo, las academias femeninas se asociaron con instituciones masculinas existentes, como la Academia Femenina en New Brunswick, Nueva Jersey, cuyos fideicomisarios estaban afiliados al Queen's (Rutgers) College.

Más completas que la mayoría de las escuelas de aventura o internados existentes, estas academias proporcionaron a las mujeres instrucción en gramática, historia, geografía, retórica, composición, filosofía moral y, en algunos casos, latín, botánica, química y astronomía. Los planes de estudio ofrecidos en las academias femeninas eran similares a los ofrecidos en la mayoría de las academias masculinas, lo que demuestra la creciente creencia en la igualdad intelectual de las mujeres con los hombres. Aunque algunas academias femeninas siguieron ofreciendo música, danza, costura y pintura, ya no se pensaba que estos temas constituían el objetivo principal de la educación de las mujeres. Más bien, la educación tiene como objetivo preparar a las mujeres para que se conviertan en miembros "útiles" y "ornamentales" de la sociedad. Con la educación adecuada para su papel de compañeras animadas, articuladas y entretenidas, las mujeres marcarían el tono de la sociedad nacional primitiva, proporcionando armonía y estabilidad a la joven nación.

Al infundir a los roles domésticos y sociales de las mujeres un significado político y patriótico, los defensores de la educación de las mujeres celebraron los logros intelectuales de las mujeres. Sin embargo, a pesar de este entusiasmo, el tema de la educación de las mujeres estuvo marcado por una tensión fundamental entre el reconocimiento de la capacidad intelectual de las mujeres y las preocupaciones sobre los usos que las mujeres podrían hacer de su educación. A los escritores prescriptivos les preocupaba que las mujeres pudieran distraerse o interesarse tanto en la educación que descuidaran a sus familias y deberes domésticos. A pesar de su fe ilustrada en la igualdad intelectual de las mujeres con los hombres, los pensadores prescriptivos generalmente creían que los hombres y las mujeres eran seres diferentes con modales, morales y disposiciones contrastantes. En última instancia, esta creencia en la diferencia sexual funcionó para sostener y justificar los roles de género prescritos para hombres y mujeres. Mientras que los hombres buscaban el acceso exclusivo a las esferas política y económica, se instó a las mujeres a limitarse a lo doméstico y lo social.

En un esfuerzo por resolver esta tensión, los defensores de la educación de las mujeres insistieron en que las mujeres educadas no buscarían acceder a esferas de poder y prestigio tradicionalmente masculinas. Las educadoras defendieron enérgicamente las capacidades intelectuales de las mujeres al mismo tiempo que expresaban ambivalencia sobre las ideas prescriptivas sobre los roles de género. Resumiendo esta tendencia, la educadora Emma Willard (1787–1870) insistió en que la educación de mujeres y hombres debía reflejar su "diferencia de carácter y deberes". Sin embargo, cuando Willard solicitó a la legislatura del estado de Nueva York el apoyo estatal y la financiación de un seminario femenino en 1819, esperaba asegurarse de que la educación de las mujeres recibiera la misma "respetabilidad, permanencia y uniformidad de funcionamiento" que las universidades e instituciones masculinas. Aunque su propuesta fue rechazada, Willard estableció el Seminario Femenino de Troy (más tarde la Escuela Emma Willard), que sirvió como una institución líder en la educación de las mujeres durante todo el siglo XIX. En los años siguientes, los educadores abrieron escuelas similares, incluido el Hartford Female Seminary (fundado por Catharine Beecher en 1823) y Mount Holyoke (fundado por Mary Lyon en 1837). Estos seminarios ofrecían a las mujeres el equivalente a una educación universitaria sin referirse explícitamente a sí mismas como universidades. Sucesoras de las academias femeninas fundadas por primera vez en el período nacional temprano, estas escuelas fueron claras precursoras de las universidades femeninas que surgieron a mediados del siglo XIX.

El creciente acceso de las mujeres a la educación tuvo efectos de gran alcance. Las tasas de alfabetización de las mujeres blancas aumentaron de aproximadamente el 50 por ciento en el siglo XVIII a aproximadamente el 90 por ciento a mediados del siglo XIX. A lo largo del siglo XIX, las mujeres educadas mostraron determinación de expandir sus roles en la sociedad. Algunas mujeres optaron por convertirse en maestras, ya sea enseñando temporalmente en la escuela durante algunos años antes del matrimonio o, en algunos casos, creando carreras profesionales para toda la vida como educadoras. Otras mujeres se convirtieron en autoras de éxito, produciendo libros de texto, ficción, poesía y otras obras influyentes. También había una conexión entre la educación de la mujer y los crecientes movimientos de reforma del período anterior a la guerra. Elizabeth Cady Stanton (1815-1902), conocida por su trabajo en los movimientos abolicionistas y por los derechos de la mujer, se graduó del Seminario Troy de Willard. Muchas mujeres educadas vieron la reforma y el activismo como formas de aumentar el alcance de su influencia en la sociedad. Al enfatizar la capacidad intelectual de las mujeres y la igualdad con los hombres, las primeras ideas nacionales sobre la educación ofrecieron a las mujeres mayores avenidas de empoderamiento y oportunidades.