Descripción general de la cultura popular

Las formas de cultura popular que los estadounidenses experimentaron y en las que participaron durante la era de la Guerra Civil variaron según la parte del país en el que vivían y sus preferencias personales. Los residentes del interior rural tenían diferentes oportunidades de diversión que los habitantes de las ciudades relativamente cosmopolitas, y las ideas de los estadounidenses sobre el uso deseable del tiempo libre diferían tanto a mediados del siglo XIX como a mediados del siglo XXI, aunque muchos de las actividades y atracciones específicas son muy diferentes.

Una de las formas de entretenimiento disponibles en muchas ciudades y pueblos era el teatro. El teatro británico también fue popular en Estados Unidos. La actriz británica Laura Keene (1826-1873) llegó a Estados Unidos en 1852 y se convirtió en una de las favoritas de inmediato. En Nueva York, en 1855, abrió Laura Keene's Theatre, que dirigió hasta 1863. A partir de entonces, continuó protagonizando su propia compañía de teatro ambulante, interpretando una variedad de obras, incluida la popular comedia de 1858 del dramaturgo británico Tom Taylor, Our American Cousin, que Keene y su compañía presentaron en el Ford's Theatre en Washington, DC, para una audiencia que incluía al presidente y la Sra. Abraham Lincoln el 14 de abril de 1865. Esa actuación fue desastrosamente interrumpida a mitad de la Escena 2 del Acto III cuando Lincoln fue asesinado por John Wilkes Booth (1838–1865).

Los teatros itinerantes no eran inusuales durante esta época, y las actuaciones, incluso de los actores más renombrados de la época, no se limitaban por completo a las ciudades de la costa este, aunque eran más frecuentes y abundantes allí. La familia de actores más famosa de Estados Unidos, los Booths, apareció en muchas ciudades, pueblos y lugares más pequeños durante las décadas anteriores a la Guerra Civil. Junius Brutus Booth Sr. (1796–1852) y su hijo Edwin Booth (1833–1893) realizaron una famosa gira por la fiebre del oro en California, interpretando a Shakespeare para los Cuarenta y Nueve. En 1864 los Booths realizaron Julius Caesar en la ciudad de Nueva York, la única actuación en la que Junius Brutus Sr. y Edwin aparecieron en el escenario con el miembro más joven de la familia, John Wilkes Booth, quien para entonces era famoso por derecho propio. Con la reputación de ser el hombre más guapo de Estados Unidos, el hijo más joven de Booth ya era conocido por sus enérgicas actuaciones y acrobacias en el escenario. Menos conocido fue su amargo racismo y su profunda simpatía por la causa confederada.

La literatura popular era más accesible para la mayoría de los estadounidenses que el teatro. La novela romántica fue el material de lectura ligero favorito de muchos. El novelista británico Sir Walter Scott (1771–1832) era uno de los favoritos de los estadounidenses tanto del Norte como del Sur antes de la guerra, y sus libros continuaron siendo populares mucho después de Appomattox. Scott tuvo sus imitadores estadounidenses, sobre todo William Gilmore Simms (1806-1870), un caroliniano del sur que trató de cultivar una literatura claramente sureña. En el extremo opuesto de la literatura seccional estaba la enormemente popular novela de 1852 de Harriet Beecher Stowe. La cabaña del tío Tom. Basado en entrevistas con esclavos fugitivos, el libro de Stowe tenía como objetivo ilustrar los males del sistema de esclavitud. Naturalmente, era un anatema al sur de la línea Mason-Dixon. Louisa May Alcott (1832-1888) aún no era muy conocida en la época de la Guerra Civil, aunque su primer libro, Fábulas de flores, había aparecido en 1854, y su novela de 1864, Estados de ánimo fue bien recibido por la crítica. Obtuvo mucho más reconocimiento por su trabajo de no ficción de 1863, Bocetos de hospital, que se basó en su experiencia como enfermera voluntaria en los hospitales de la Unión. Mucho mayor fama aguardaba su libro de 1868, Pequeña mujer. La Guerra Civil fue también la era de autores trascendentalistas como Herman Melville (1819–1891) y el poeta Walt Whitman (1819–1892), aunque sus obras atrajeron algo menos al público popular.

Un segmento significativo de la población estadounidense miraba con cierta desconfianza la lectura de novelas y, como mucho o todo, el teatro. Para algunos cristianos devotos, la lectura de novelas y el teatro representaban distracciones mundanas que podrían alejarlos de Dios. Otros estadounidenses, ya fueran fuertemente religiosos o no, veían esas actividades como distracciones improductivas e intelectualmente embrutecedoras para las mentes ociosas. Para ellos, eran preferibles los libros serios y las conferencias educativas.

Por tanto, una característica popular y educativa de la cultura estadounidense durante el período anterior a la guerra fue el liceo. El maestro y conferencista itinerante Josiah Holbrook (1778–1854) fundó el primer liceo estadounidense en 1826 en Millbury, Massachusetts. Holbrook creía que el aprendizaje debería ser una pasión para toda la vida y esperaba difundir el concepto del liceo como un lugar habitual para conferencias educativas en cada localidad. Para la década de 1850, su sueño se había convertido en gran parte en una realidad, con liceos establecidos en todo el país que patrocinaban conferencias sobre temas que iban desde la literatura hasta la ciencia y los acontecimientos y problemas actuales. Los grandes liceos orientales pagaron tarifas impresionantes a las principales figuras de la época como Ralph Waldo Emerson (1803-1882) y Henry David Thoreau (1817-1862), y los mejores oradores como Edward Everett Hale (1822-1909) trabajaron regularmente en el circuito del liceo. . Los liceos más remotos podrían haber tenido que recurrir al talento local, como cuando el Springfield Young Men's Lyceum en enero de 1838 escuchó al abogado y político de Springfield de veintiocho años, Abraham Lincoln, hablar sobre "La preservación de nuestras instituciones políticas" . " Después de la Guerra Civil, los liceos gradualmente llegaron a presentar más drama y entretenimiento y menos conferencias.

Un entretenimiento más activo, aunque menos intelectual, se encontraba en las actividades físicas. Los niños pueden jugar juegos activos como romper el látigo o dar saltos, pero los adultos generalmente no lo hacen. Algunos podrían jugar juegos de cartas, aunque otros evitaron pasatiempos tan pecaminosos debido a su estrecha asociación con el juego. El medio más cercano por el que los adultos generalmente llegaban al juego físico activo era convertir alguna actividad de trabajo en común en algo parecido a un juego. Puede ser un descascarillado de maíz, un granero o una abeja picadora. Aquellos que no tuvieran escrúpulos religiosos en contra también podrían participar en la danza. Además, la Guerra Civil trajo una excepción a la regla habitual de que los adultos no jugaban juegos físicos. Los soldados, muchos de los cuales eran hombres muy jóvenes apenas pasados ​​de la adolescencia, a menudo se referían a sí mismos como "los muchachos". Entonces tenía sentido que cuando el aburrimiento les pesaba mucho en el campamento, retomaran algunos de los juegos que habían jugado recientemente en el patio de la escuela. Uno de los favoritos se conocía como "drive ball" o "town ball" e involucraba a un jugador con un palo que intentaba golpear algún tipo de pelota lanzada por uno de los otros jugadores. Puede ser que la guerra, al reunir a miles de jóvenes con mucho tiempo de ocio inevitable y generalmente tedioso en los campamentos del ejército, les ayudó a desarrollar, regularizar y difundir este juego, que más tarde se denominó "béisbol". Sin embargo, contrariamente a la leyenda, no fue inventado por el general de la Guerra Civil Abner Doubleday (1819–1893).

Leyendo, jugando, bailando, asistiendo al liceo, al teatro o al culto religioso, los estadounidenses de la era de la Guerra Civil tenían muchas opciones para divertirse y ocupar su tiempo libre, pero por supuesto el trabajo era la actividad que ocupaba la mayor parte del tiempo de la mayoría. adultos, y en mucha mayor medida de lo que es cierto en el siglo XXI.

Steven E. Woodworth