Derecho consuetudinario inglés

Orígenes Entre el reinado de Guillermo I en el siglo XI y el de Isabel I en el siglo XVI, el gobierno de Inglaterra se transformó en una monarquía constitucional basada en el estado de derecho. Aunque el Imperio Romano había conquistado gran parte de la isla de Gran Bretaña, su sistema de derecho civil no dejó la influencia duradera que dejó en el continente europeo. En cambio, hasta 1066, las instituciones legales inglesas estuvieron más influenciadas por las tradiciones consuetudinarias de las tribus germánicas anglosajonas y sajonas. En consecuencia, a diferencia de las naciones de derecho civil, el código parlamentario no fue una fuente prominente de derecho en la Inglaterra precolonial. En lugar de estar escrito en un código completo, la ley inglesa fue la acumulación de costumbres y tradiciones legales. Esta ley se conoció como la "ley común" porque se hizo común en toda Inglaterra. El mecanismo que produjo el derecho consuetudinario fue la regla de stare decisis, que requiere informalmente que los jueces sigan decisiones pasadas sobre las mismas cuestiones de hecho y de derecho. Stare decisis fomentó tanto la uniformidad como la flexibilidad en la ley, ya que los jueces siguieron el precedente, o establecieron distinciones de esos precedentes, al emitir fallos. Con el tiempo, el derecho consuetudinario se convirtió en un sistema complejo de reglas y principios que solo podían comprenderse después de un estudio y una experiencia considerables en los tribunales. Los hombres que adquirieron conocimientos del derecho consuetudinario y representaron a personas con problemas legales en los tribunales ingleses se hicieron conocidos como abogados.

El jurado. En 1066, Guillermo el Conquistador, un normando, invadió Inglaterra y comenzó una nueva era en la historia de Inglaterra. Guillermo mejoró enormemente la autoridad política real durante su reinado. Creó y recaudó un impuesto nacional e insistió en que todos los señores feudales debían su lealtad final al rey. William también disminuyó la autoridad legal de los señores feudales al invadir la jurisdicción de los tribunales señoriales. Conservó el marco jurisdiccional anglosajón de condados que los reyes ingleses habían ideado en el siglo XI. Bajo el sistema de condado, la autoridad administrativa y legal estaba en manos de un oficial real llamado shire reeve (sheriff). William también integró al jurado en la justicia inglesa. Bajo el sistema de jurados, un ministro real o un juez, que generalmente era un clérigo, salía al país para determinar la riqueza de las propiedades señoriales con el propósito de tributar. El ministro convocó a un grupo de doce hombres libres y les pidió que testificaran bajo juramento sobre el valor de cada propiedad. A esta asamblea de hombres libres se la llamó jurado. Con el tiempo, el jurado también se convirtió en el órgano responsable de encontrar los hechos y emitir veredictos en casos civiles y penales. Mientras que las naciones continentales continuaron siguiendo el método inquisitorial de justicia, los ingleses desarrollaron gradualmente un sistema acusatorio. Bajo el proceso contradictorio, las partes en una disputa argumentaron sus casos ante un juez y un jurado de sus pares. Durante los primeros siglos del sistema de jurados, el juez y el jurado participaron activamente en la búsqueda de pruebas. El jurado incluso podría hacer preguntas a las partes y testigos en un juicio. Sin embargo, gradualmente, el juez y el jurado se hicieron más independientes y dejaron la estrategia del juicio y la ubicación de las pruebas a las partes y sus abogados. El juez asumió el papel de un árbitro que decidía cuestiones de derecho. El jurado se convirtió en el principal responsable de decidir las cuestiones fácticas. En el siglo XII, Enrique II amplió el uso del jurado para identificar y acusar a personas sospechosas de cometer actos delictivos. El rey requirió que estos "grandes jurados", que estaban compuestos por varios miembros de la comunidad, informaran de todos los casos de robo, asesinato e incendio que habían ocurrido desde su última reunión con el juez de circuito.

Carta Magna. En el siglo XIII, la monarquía había tomado una cantidad considerable de poder político y legal de los señores feudales y lo había transferido a los tribunales y consejos reales. Enrique I, por ejemplo, estableció un consejo permanente llamado Tribunal de Hacienda. Este grupo de consejeros reales era responsable de recaudar impuestos, pagar los gastos del gobierno y auditar a los funcionarios menores que manejaban el dinero de la nación. El Tribunal de Hacienda fue el primero de varios consejos o departamentos especiales creados para tratar asuntos específicos del estado. A finales del siglo XII y XIII, varios grupos comenzaron a irritarse por la tendencia hacia la autoridad monárquica centralizada. En 1215, nobles, clérigos y plebeyos se levantaron contra el rey Juan y lo obligaron a aceptar y sellar lo que se conoce como la Carta Magna (Gran Carta). En este acuerdo, Juan prometió que él y sus sucesores seguirían el estado de derecho al tratar con sus vasallos y súbditos. La Carta Magna implicaba que había una ley superior a la voluntad del rey y que la nobleza tenía el derecho legal de obligar al rey a acatar la ley de la nación. El artículo 39 de la carta también estableció el principio del debido proceso, la idea de que el estado no puede quitar la propiedad o la libertad de un individuo sin una audiencia justa e imparcial. Los ingleses llegarían a concebir la Carta Magna como la base de la libertad y el gobierno constitucional.

Tribunales En la época de Eduardo I, la jurisdicción legal inglesa estaba dividida en varios tribunales separados con áreas especiales de jurisdicción. El Tribunal de Apelaciones Comunes era responsable de conocer los casos civiles entre plebeyos. El Tribunal de King's Bench era responsable de juzgar casos civiles y penales y se convirtió en el tribunal de apelaciones más alto del país. El Tribunal de Hacienda manejaba los asuntos financieros de la nación y tenía jurisdicción exclusiva sobre casos relacionados con impuestos impagos. Eduardo I también estableció el Tribunal de Cancillería para hacerse cargo de los casos civiles en equidad (casos que involucraban disputas fuera del derecho común establecido) para que el consejo del rey pudiera dedicar su tiempo a asuntos puramente administrativos y gubernamentales. Durante este mismo período surgió una nueva oficina judicial a nivel local para manejar funciones civiles y delitos menores. Este funcionario fue llamado juez de paz. Los jueces eran generalmente grandes terratenientes o caballeros que habían adquirido respeto y prominencia popular entre sus comunidades. Hacia 1600, el sistema judicial inglés había alcanzado su forma moderna; y cuando los hombres y mujeres ingleses empezaron a instalarse en América, trajeron consigo las tradiciones del constitucionalismo y el common law inglés.