Denominación de la nación

Aunque la Declaración de Independencia marcó el primer uso oficial del nombre "Estados Unidos de América" ​​para designar a la nueva nación, el nombre no era del todo nuevo en 1776. Sus elementos constitutivos habían evolucionado con el tiempo en respuesta a las circunstancias cambiantes de las colonias. Los europeos desde principios del siglo XVI habían reconocido a "América" ​​como una región geográfica, gracias a los esfuerzos de cartógrafos como Gerard Mercator. El término adquirió cada vez más connotaciones políticas después de la colonización. Durante la Guerra de Francia e India, un intento fallido de construir una unión colonial señaló una creciente identificación entre los británicos estadounidenses. Esta identidad finalmente se forjaría en oposición a Inglaterra durante la Revolución, cuando se hizo común referirse a las "Colonias Unidas".

A medida que la crisis con Inglaterra se profundizó en la década de 1770, algunos revolucionarios comenzaron a referirse a las colonias como "estados", una palabra que no transmitía el mismo sentido de dependencia. Funcionarios reales como Thomas Hutchinson, el gobernador de Massachusetts, notaron el cambio de terminología, pero su significado se hizo evidente solo con la Declaración de Independencia. Las instrucciones del Congreso Continental de reimprimir y leer en voz alta la Declaración ayudaron a popularizar la frase "Estados Unidos de América". Y su uso posterior tanto en los Artículos de la Confederación como en la Constitución solidificó su estatus como el nombre oficial de la República a fines de la década de 1780.

Sin embargo, no todos en la nueva nación estaban satisfechos con el nombre. El tricentenario del primer viaje transatlántico de Colón llevó a algunos en la década de 1790 a sugerir cambiar el nombre del país en su honor. No había sido inusual en siglos anteriores llamar al Nuevo Mundo "Columbia", y los estadounidenses en el período posrevolucionario estaban adoptando el término para todo, desde universidades hasta capitales de estados. Los clubes patrióticos incluso comenzaron a brindar por "los Estados Unidos Colombinos". Los miembros de la recién formada Sociedad Histórica de Massachusetts defenderían especialmente la causa de Columbia. Para ellos, el nombre no solo proporcionó una nueva identidad no inglesa (pero aún europea) para la nación, sino que también corrigió un error histórico. Los primeros cartógrafos, argumentaron, habían atribuido erróneamente el descubrimiento de América a Amerigo Vespucci. Hasta bien entrado el siglo XIX, otras sociedades históricas propondrían igualmente corregir el error eliminando el nombre de Vespucci del título oficial del país. La Sociedad Histórica de Nueva York recomendó "La República de Washington", mientras que la Sociedad Histórica de Maryland prefirió "Allegania". Sin embargo, ninguno de los dos capturó la imaginación popular.

Quizás ninguna persona hizo un esfuerzo mayor para cambiar el nombre del país que Samuel Latham Mitchill, un congresista y luego senador de Nueva York. Los pensamientos de Mitchill sobre el tema reflejaban tanto su patriotismo como su aceptación del racionalismo de la Ilustración. Encontró el término "Estados Unidos de América" ​​poco inspirador porque simplemente reflejaba un arreglo político formal en lugar de capturar el espíritu de libertad que animaba a la nueva nación. En consecuencia, propuso el nombre "Fredon" o "Fredonia", que tradujo vagamente como "casa de la libertad". A pesar de los esfuerzos de cabildeo de Mitchill entre luminarias como Noah Webster y el presidente Thomas Jefferson en 1803, el nombre nunca ganó mucha aceptación fuera de su Nueva York natal.