Década de 1960: una era de pesimismo y activismo

Mientras que la década de 1950 se estereotipa —a veces injustamente— como una década de silencioso optimismo, prosperidad y conformidad social, la década de 1960 a menudo se estereotipa —con bastante precisión— como una década de turbulencia, activismo político y creciente descontento. Durante el transcurso de la década, el ejército estadounidense se involucró cada vez más en la guerra de Vietnam (1954-75), lo que provocó protestas masivas en casa. El asesinato de cuatro importantes líderes estadounidenses, incluido el presidente John F. Kennedy (1917–1963), generó temores de que Estados Unidos ya no fuera una nación pacífica. Las protestas organizadas por mujeres, afroamericanos, homosexuales y activistas contra la guerra desafiaron la estructura social estadounidense.

La década de 1960 comenzó con una ola de optimismo cuando los estadounidenses eligieron al senador estadounidense John F. Kennedy de Massachusetts para la presidencia. Kennedy fue la persona más joven y el primer católico elegido para el cargo más alto de la nación. Alentó a los estadounidenses a "No pregunten qué puede hacer su país por usted, pregunten qué pueden hacer ustedes por su país". Era un buen momento para inspirar a los estadounidenses a la grandeza, porque el país se veía cada vez más como el principal ejemplo de paz y democracia en el mundo. Estados Unidos también era la nación más próspera del mundo. Su producto nacional bruto (el valor de todos los bienes producidos en la nación) creció un 36 por ciento entre 1960 y 1965.

Este espíritu de energía juvenil, optimismo y prosperidad impulsó al gobierno estadounidense en la década de 1960. El gobierno comenzó a abordar las persistentes injusticias sociales en la nación. Tanto bajo Kennedy como bajo su sucesor, Lyndon B. Johnson (1908-1973), el gobierno extendió nuevas protecciones a las minorías y las mujeres y creó importantes programas para disminuir el impacto de la pobreza. El gobierno también patrocinó investigaciones científicas que permitieron a la nación enviar astronautas a la luna. Sin embargo, este mismo espíritu también llevó al gobierno a intensificar gradualmente la participación estadounidense en lo que equivalía a una guerra civil en la lejana nación de Vietnam. Se enviaron fuerzas estadounidenses para ayudar a los vietnamitas del sur, que luchaban contra las fuerzas comunistas en Vietnam del Norte. La guerra de Vietnam se promovió como una cruzada justa contra la expansión del comunismo, pero el esfuerzo bélico fallido pronto llevó a muchos a preguntarse por qué los estadounidenses estaban luchando en Vietnam.

Acechando bajo la prosperidad y el optimismo oficial de la década había poderosas fuerzas de descontento. No todos en Estados Unidos estaban contentos con la forma en que iban las cosas. Los afroamericanos, especialmente los que viven en el sur, estaban enojados por su continuo maltrato y por el racismo en las escuelas, en el lugar de trabajo y en toda la cultura estadounidense. Su movimiento por los derechos civiles, iniciado en la década de 1950, fue dirigido hábilmente por el reverendo Martin Luther King Jr. (1929-1968), pero también por el activista negro radical Malcolm X (Malcolm Little, 1925-1965). Los grupos de derechos civiles organizaron protestas a lo largo de la década para lograr un cambio. Estas protestas a veces se volvieron bastante violentas y los racistas respondieron con violencia a su vez. Aún así, a fines de la década de 1960, el movimiento de derechos civiles había logrado muchos de sus objetivos.

El movimiento por los derechos de las mujeres se inspiró en gran medida en los logros obtenidos por el movimiento por los derechos civiles. Las feministas se habían quejado durante mucho tiempo de su papel secundario en la sociedad estadounidense. En la década de 1960, también organizaron marchas y otras formas de protesta para llamar la atención sobre la falta de igualdad en los salarios entre hombres y mujeres y sobre el derecho de las mujeres a controlar las decisiones reproductivas. A fines de la década de 1960, el tamaño de la fuerza laboral femenina había aumentado en un 50 por ciento y las mujeres disfrutaban de mayores libertades sexuales.

Otro de los muchos movimientos de la década de 1960 fue el movimiento contra la guerra. A medida que se enviaron más y más tropas estadounidenses a Vietnam a mediados de la década de 1960, muchos estadounidenses, pero especialmente los jóvenes estadounidenses, comenzaron a preguntarse por qué Estados Unidos estaba involucrado en la guerra. Afirmaron que Estados Unidos estaba usando su vasto poder para aplastar un movimiento legítimo por la libertad, que el ejército estadounidense recurrió injustamente a los negros y los pobres para que tripularan sus ejércitos, y que la nación misma se había vuelto codiciosa y sedienta de poder. A fines de la década de 1960, el movimiento contra la guerra se había vuelto cada vez más activo y visible, y había atraído la simpatía de muchos estadounidenses.

Un factor común en todos estos movimientos sociales fue la participación de los jóvenes. Los jóvenes estadounidenses se estaban alejando cada vez más de los valores de sus padres. Sentían que los estadounidenses no estaban practicando sus propios valores cuando segregaban a los negros, mantenían a las mujeres en posiciones de inferioridad y libraban la guerra contra una nación pobre y distante. En todo Estados Unidos, pero principalmente en los campus universitarios y en las ciudades más grandes, los jóvenes estadounidenses rechazaron los valores de sus padres, cuestionaron la autoridad de todo tipo y crearon una vibrante cultura juvenil propia. La expresión más extrema de esta creciente cultura juvenil fue el movimiento hippie, cuyos miembros se dejaron crecer el cabello, rechazaron muchas convenciones sociales, experimentaron con drogas y, a veces, vivieron en grupos comunales conocidos como comunas.

El descontento y el tumulto que caracterizaron la década de 1960 se hicieron más evidentes en los asesinatos de alto perfil que sacudieron la década. Primero fue el asesinato de John F. Kennedy en Dallas, Texas, en 1963, un evento que hizo llorar a toda la nación. Malcolm X, el líder de un grupo musulmán negro radical, fue asesinado a tiros en Harlem, Nueva York, mientras pronunciaba un discurso en 1965. En 1968, el líder de los derechos civiles Martin Luther King Jr. y el candidato presidencial demócrata Robert F. Kennedy (1925– 1968) fueron asesinados a tiros en asesinatos separados. A su manera, cada uno de estos líderes había expresado esperanzas y sueños que atraían al movimiento juvenil. Los jóvenes estadounidenses estaban especialmente alarmados por sus muertes prematuras.

La cultura popular estadounidense también se vio afectada por la juventud y otros movimientos sociales de la década. El rock and roll, la música de la juventud, siguió creciendo y prosperando como forma musical, ayudado por la inmensa popularidad de los Beatles, un grupo británico. Las películas estadounidenses abordaron temas más audaces y controvertidos y se hicieron eco de la turbulencia de su época de una manera que las películas no habían hecho antes. Incluso las figuras deportivas reflejaron el espíritu de la época, con el boxeador Cassius Clay apoyando la causa musulmana negra y cambiando su nombre a Muhammad Ali (1942–) y el jugador de fútbol profesional Joe Namath (1943–) proyectando la imagen del joven playboy. Con la excepción de las noticias de televisión, que trajeron la violencia gráfica de la guerra de Vietnam a los hogares estadounidenses, la programación televisiva siguió siendo un bastión de los valores familiares, gracias a programas como Bonanza (1959-73) y plaza Sésamo (1969–).