Década de 1940: la década crucial

Es imposible subestimar la importancia de la Segunda Guerra Mundial (1939-45) en la historia de Estados Unidos. El país se involucró en el conflicto después del ataque del 7 de diciembre de 1941 a Pearl Harbor en Hawai por aviones japoneses. A partir de ese momento, cambios masivos recorrieron la nación, cambios que se sentirían durante el resto del siglo.

Cuando comenzó la década, Estados Unidos seguía sufriendo los efectos de la depresión económica (la Gran Depresión, 1929-41) que se prolongó durante la década de 1930. Aunque las políticas del New Deal del presidente Franklin D. Roosevelt (1882-1945) habían ayudado a la nación a evitar un desastre económico total, muchos estadounidenses seguían desempleados y la actividad comercial estaba estancada en una desaceleración. Luego, el líder alemán Adolf Hitler (1889-1945) invadió Checoslovaquia y Polonia en 1939. Los estadounidenses observaron la guerra que se estaba apoderando de Europa y se sintieron afortunados de no estar involucrados. La actitud predominante hacia las guerras extranjeras fue que Estados Unidos no debería involucrarse. Pero este aislacionismo, como se le llamó, no duró mucho una vez que Estados Unidos fue atacado en su propio suelo.

Cuando el presidente Roosevelt llamó a su nación a la guerra contra los japoneses, los alemanes y sus aliados, despertó una fuerza poderosa. Los hombres jóvenes por cientos de miles se ofrecieron como voluntarios para luchar. Las fábricas estadounidenses se aceleraron para producir armas, tanques y aviones. Toda la población estadounidense se preparó para lo que pronto se consideró como una misión sagrada para defender la libertad estadounidense. Pero no fue una pelea fácil.

Luchando junto a sus aliados, que incluían a Francia, Gran Bretaña y la Unión Soviética, las fuerzas estadounidenses libraron la guerra durante cuatro años. Miles de jóvenes estadounidenses murieron, aunque sus pérdidas siguieron siendo pequeñas en comparación con el precio que la guerra tuvo en los países en los que se libró. Alemania, Francia y Gran Bretaña quedaron devastados. Finalmente, gracias a las abrumadoras victorias en Europa y al lanzamiento de dos bombas atómicas sobre Japón, Estados Unidos y sus aliados pudieron reclamar la victoria en 1945.

El mundo se veía muy diferente después de la guerra de lo que había sido antes. Por un lado, los estadounidenses se dieron cuenta de que ya no podían evitar verse envueltos en conflictos extranjeros. Ahora que los avances tecnológicos permitieron librar la guerra en países al otro lado del mundo, los meros océanos no podían brindar protección. Estados Unidos se involucró cada vez más en los asuntos exteriores. De hecho, en las próximas décadas se enviarían fuerzas estadounidenses por todo el mundo. En segundo lugar, la guerra no solo sacó a Estados Unidos de su larga depresión económica, sino que dejó a la nación con la economía más vibrante del mundo. Aunque hubo dificultades en la transición a la paz, la economía de Estados Unidos fue la única en el mundo que salió de la guerra en pleno funcionamiento.

Victoriosos en la guerra y con una economía en auge, los estadounidenses estaban decididos a disfrutar de los frutos de su trabajo. Muchas familias que habían pospuesto tener hijos durante la Depresión y la guerra ahora miraban con alegría tener hijos. Ayudaron a crear un "baby boom", un aumento en el crecimiento de la población que se hizo sentir a lo largo de la década cuando estos "boomers" alcanzaron la mayoría de edad. Para acomodar a esta creciente población, los estadounidenses construyeron carreteras y casas. Esperando trabajos y carreras que les permitan mantener bien a sus familias, miles de hombres asistieron a la universidad en un programa del gobierno conocido como GI Bill.

La cultura popular estadounidense durante esta década cambió para adaptarse al tenor cambiante de los tiempos. Durante la guerra, los periódicos, revistas y programas de radio se dedicaron a brindar a los estadounidenses información actualizada sobre el esfuerzo bélico. La radio, especialmente, hizo que el mundo pareciera más pequeño al traer noticias en vivo de puntos distantes del globo a las salas de estar estadounidenses. Los cineastas estadounidenses hicieron su parte produciendo diversiones livianas y entretenidas como alternativa a las difíciles noticias de guerra. Los deportes continuaron, a pesar de que muchos atletas sirvieron en el extranjero.

Después de la guerra, sin embargo, se hizo sentir una nueva fuerza en la cultura popular estadounidense. Aunque los televisores habían estado disponibles antes de la guerra, fue sólo con la renovada prosperidad de la posguerra que un gran número de estadounidenses pudieron comprar los nuevos dispositivos que llamaron "televisores". Pronto, las cadenas de televisión estaban ofreciendo un número pequeño pero creciente de programas a quienes vivían en áreas urbanas. A fines de la década de 1940, estaba claro que la televisión sería la forma de entretenimiento del futuro. Tanto durante como después de la guerra, la música proporcionó una liberación de la vida cotidiana y nuevas formas como el rhythm and blues, el bebop y el boogie-woogie entusiasmaron a los oyentes.

Incluso cuando los estadounidenses se recuperaron de las dificultades de la guerra y comenzaron a disfrutar de sus vidas nuevamente, una nube oscura apareció en el horizonte. A finales de la década, quedó claro que las ideas de Estados Unidos sobre la configuración del mundo de la posguerra eran muy diferentes de las propuestas por la Unión Soviética. Estados Unidos, encabezado por el presidente Harry S. Truman (1884-1972), quería que los países de África, Asia y Oriente Medio adoptaran el capitalismo. Los rusos esperaban que abrazaran su sistema, el comunismo. Ambos países querían su camino, pero no querían participar en una guerra abierta ahora que el mundo había visto la destrucción de la guerra moderna, y especialmente la causada por la bomba atómica. Por lo tanto, los Estados Unidos y la Unión Soviética se encerraron en una "Guerra Fría" (1945-91) en la que las dos superpotencias mundiales se enzarzaron en un estancamiento político y ambos bandos utilizaron diplomáticos, espías y cualquier otra cosa que no fuera una guerra directa para conseguir sus objetivos. camino. La Guerra Fría dominaría la vida estadounidense durante casi cincuenta años, proyectando sombras sobre el soleado paisaje de la prosperidad estadounidense de posguerra.