David Riesman

El sociólogo, escritor y crítico social estadounidense David Riesman (nacido en 1909) fue una autoridad destacada en la educación superior y en la evolución de la sociedad estadounidense.

David Riesman nació en Filadelfia, Pensilvania, en 1909. Su padre, también llamado David Riesman, fue un conocido médico y profesor de medicina clínica y más tarde de historia de la medicina en la Facultad de Medicina de la Universidad de Pensilvania. Young Riesman asistió a William Penn Charter School, Harvard College, donde fue uno de los editores de El carmesí, y Harvard Law School, donde fue uno de los editores de la Revisión de la ley de Havard. Al año siguiente fue investigador y trabajó con el profesor Carl Friedrich del Departamento de Gobierno de Harvard, y al año siguiente se desempeñó como asistente legal del juez Brandeis de la Corte Suprema de Estados Unidos.

Después de un año de práctica legal en Boston, pasó cuatro años en la Facultad de Derecho de la Universidad de Buffalo. Los intereses de Riesman fueron, desde el principio, más amplios que la investigación y la práctica del derecho. Durante sus años en Buffalo publicó importantes artículos sobre libertades civiles y una importante serie de artículos sobre la ley de difamación y calumnia. Discutió en este último, entre otras cosas, la cuestión entonces clave de si se debe reconocer el derecho a demandar por difamación grupal, como en el caso de los escritos antisemitas que atacan a los judíos. A mediados de la década de 1940, estos artículos habían sido ampliamente conocidos. En un año como investigador en la Facultad de Derecho de Columbia, pudo discutir con Margaret Mead y su amplia variedad de intereses, en estudios comunitarios, en la nueva cultura y orientación de la personalidad en la antropología y en el cambio en la sociedad estadounidense. Ruth Benedict y Robert y Helen Merril Lynd. En una estancia posterior en Nueva York durante la Segunda Guerra Mundial como asistente del fiscal de distrito adjunto para el condado de Nueva York y con Sperry Gyroscope, pudo estudiar psicoanálisis con Erich Fromm y Harry Stack Sullivan.

Después de la guerra, Riesman se unió al personal de la Universidad de Chicago, entonces quizás la empresa más emocionante en educación universitaria en Estados Unidos, y ayudó a desarrollar un curso sobre cultura y personalidad. En 1948, de licencia en la Facultad de Derecho de Yale, comenzó a trabajar en su primer libro importante, La multitud solitaria (con Nathan Glazer y Reuel Denney), seguido de Faces in the Crowd (con Nathan Glazer). Riesman combinó algunas técnicas nuevas en las ciencias sociales, en particular largas entrevistas cualitativas, con análisis de la cultura popular, la radio y revistas y libros para describir lo que le estaba sucediendo al personaje estadounidense. La multitud solitaria, publicado en 1950, se convirtió (especialmente en una versión revisada y abreviada publicada por Anchor Books-Doubleday en 1953) una de las obras seminales de la década de 1950 y estableció a Riesman como un comentarista líder sobre las tendencias en la vida estadounidense.

Su estilo en la investigación consistió en adoptar un punto de vista convencional y cuestionarlo tajantemente. Él mismo llamó a su modo de análisis "contracíclico". Continuó afinando una visión única y notablemente perspicaz de la sociedad estadounidense en las discusiones sobre la juventud, las relaciones entre hombres y mujeres, la educación estadounidense y las relaciones exteriores estadounidenses. Sus ensayos sobre estos y otros temas, recogidos en El individualismo reconsiderado (1954) y Abundancia para qué (1964), tuvo una amplia influencia. Este último volumen en particular reflejaba su profunda preocupación por los peligros de una carrera de armamentos nucleares descontrolada, que lo había llevado a convertirse en uno de los fundadores de los Comités de Correspondencia en 1960, un grupo organizado bajo los auspicios del American Friends Service Committee.

En 1958 Riesman se trasladó de la Universidad de Chicago a Harvard, donde se convirtió en el primer profesor Henry Ford II de Ciencias Sociales. Hizo un compromiso profundo y duradero con la educación de pregrado en Harvard, impartiendo un famoso curso sobre "Carácter estadounidense y estructura social", sirviendo en el comité de profesores que supervisa el programa de estudios sociales de pregrado y conectándose a sí mismo, tanto en investigación como como asociado de la facultad, con la vida de las casas de pregrado en Harvard.

Había comenzado a trabajar en la educación superior incluso antes de ir a Harvard. Él publicó Restricción y variedad en la educación estadounidense en 1956, y desde entonces se dedicó casi continuamente a la investigación y publicación sobre la educación superior estadounidense. Publicó (con Christopher Jencks) el importante Revolución académica en 1968, Valores académicos y educación masiva (con Joseph Gusfield y Zelda Gamson) en 1970, El sueño perpetuo: reforma y experimentación en el American College (con Gerald Grant) en 1978, y Sobre la educación superior: la empresa académica en una era de creciente consumismo estudiantil en 1980, Elección de un presidente universitario: oportunidades y limitaciones, y contribuyó y editó muchos otros volúmenes sobre educación superior.

Riesman se labró un papel único en la vida intelectual estadounidense. Si bien su investigación durante más de 30 años se centró en la educación superior, y llegó a ser conocido como quizás la principal autoridad en este tema, sirviendo en muchos comités y a menudo consultado sobre búsquedas de presidentes de universidades y otros altos funcionarios, esto fue solo un lado de su intereses. Como escritor de algunas de las obras más perspicaces sobre el carácter y la sociedad estadounidenses, se le preguntaba regularmente por sus puntos de vista sobre la evolución de la sociedad estadounidense. Y debido a su preocupación permanente por lo que consideraba el mayor peligro al que se enfrentaba la humanidad, la guerra nuclear, mantuvo un gran interés en los asuntos exteriores y el desarrollo de la política estadounidense. En todo esto, escapó de las etiquetas. Si alguna etiqueta era adecuada, era la de liberal a la antigua, pero no se inscribió bajo ningún estandarte y su voz distintiva nunca podía confundirse con la de ser parte de una multitud.

Otras lecturas

El trabajo de David Riesman se analiza en un volumen publicado en su honor, Sobre la formación de estadounidenses (1979), editado por Herbert J. Gans, Nathan Glazer, Joseph R. Gusfield y Christopher Jencks. Este volumen tiene una bibliografía completa de sus obras hasta 1979. Riesman escribió una serie de piezas autobiográficas, entre ellas el ensayo "Dos generaciones", que apareció en Dédalo en la primavera de 1964, y "Becoming an Academic Man", que aparecerá en un volumen de ensayos autobiográficos de sociólogos editado por Bennett M. Berger. □