Dar fiesta

En la fiebre por la expansión hacia el oeste a fines de la década de 1840, el desastroso viaje del Partido Donner es un ejemplo de algunas de las pesadillas que enfrentaron los primeros pioneros en el duro viaje hacia el oeste.

Comienzo esperanzador

En abril de 1846, los hermanos George y Jacob Donner, prósperos agricultores de sesenta años, cargaron a sus familias y pertenencias en seis vagones para mudarse a California . Se les unieron otras familias de su región. En total, setenta y dos carros partieron de Springfield, Illinois , de camino a la Oregon Trail , una ruta de 2,000 millas al oeste de Missouri a Oregon , con un sendero de conexión a California. Cuando la caravana (grupo de vagones) llegó a Independence, Missouri, incluía casi trescientos vagones. George Donner fue elegido capitán de una caravana de unos cuarenta vagones.

El Partido Donner comenzó con las mismas esperanzas que impulsaron a la mayoría de los pioneros hacia el oeste: esperanzas de tierras, oportunidades y una vida mejor en Occidente. Desafortunadamente, ninguno de los miembros del grupo tenía experiencia en viajar por el desierto. El Oregon Trail todavía era nuevo en 1846, y muchas partes de la ruta estaban mal marcadas. Había pocas guías y poca información publicada en la que los viajeros pudieran confiar.

La fiesta se separa del camino principal

Los problemas no comenzaron hasta julio de 1846, cuando los carros del Partido Donner cruzaron Wyoming . Allí, los pioneros discutieron tomar un atajo llamado Hastings Cutoff, que se había mencionado en La guía para emigrantes de Oregón y California, por Lansford Hastings, una de las pocas guías para viajeros en el sendero. Parte del grupo optó por tomar el camino principal, pero las familias Donner y otras ochenta y siete personas decidieron continuar por el atajo, separándose del resto del grupo en Fort Bridger, Wyoming, el 31 de julio.

Desde el principio, los pioneros enfrentaron grandes dificultades en la nueva ruta. Durante parte del viaje se vieron obligados a abrir un paso para los carros a través de densos bosques. Más tarde, tuvieron que cruzar el desierto del Gran Lago Salado, una región seca del noroeste Utah cubriendo 4,000 millas cuadradas. En el desierto, muchos de los animales de carga murieron de sed y agotamiento.

Frente a la sierra nevada

Los vagones llegaron a la vertiente oriental de Sierra Nevada a mediados de octubre, muy tarde en la temporada para hacer una peligrosa travesía de montaña. El grupo estaba agotado y sin comida. Como se esperaba que nevara en invierno cualquier día, decidieron descansar una semana antes de emprender el camino hacia las montañas.

A fines de octubre, la mayoría de los vagones llegaron a las orillas del lago Truckee (ahora lago Donner) en el norte de California. Asomando por encima de 7,088 pies estaban las montañas de Sierra Nevada y el estrecho y rocoso pasaje ahora conocido como Donner Pass. Los pioneros sabían que si subían por el lado este empinado de las montañas y atravesaban el paso, podrían descender por la pendiente más fácil del lado occidental hasta el Fuerte Sutter en el Gran Valle Central de California en unos pocos días. Pero habían llegado demasiado tarde. A solo un día de viaje desde el paso, los pioneros vieron cómo comenzaba a caer una gran cantidad de nieve.

Los pioneros nevados luchan por sobrevivir

En repetidos intentos de alcanzar el paso, los carros del Partido Donner no lograron atravesar la nieve profunda. No quedaba más remedio que volver al lago y montar un campamento de invierno. El clima hizo de cada día una lucha por la supervivencia. La nieve se elevaba hasta seis metros. El lago estaba helado. Pronto se acabaron los suministros de alimentos y, en general, la caza no proporcionaba alimentos. Muchos miembros del grupo estaban muriendo. Los supervivientes empezaron a comer pieles de animales hervidas porque no había nada más. Finalmente, desesperados, algunos recurrieron a comer la carne de los cuerpos de sus compañeros de viaje muertos.

En un intento desesperado por conseguir ayuda, el 16 de diciembre, quince de los supervivientes más fuertes partieron a pie hacia Sutter's Fort. El grupo estaba formado por cinco mujeres y diez hombres, incluidos dos guías nativos americanos. Para el día de Navidad, los viajeros llevaban cuatro días sin comida. Sabían que si alguno de ellos llegaba a la civilización, uno de ellos debía morir para proporcionar comida a los demás. Echaron suertes pero luego no pudieron llevar a cabo el plan de matar a uno de sus miembros. Dos días después, después de que otra tormenta de nieve los cubriera, descubrieron que cuatro de sus miembros habían muerto. Luego, los supervivientes se desnudaron, asaron y comieron la carne de los muertos y trataron de recuperar sus fuerzas. Mientras seguían adelante, los dos guías nativos americanos se derrumbaron en el camino: se habían negado a comer carne humana. Los supervivientes dispararon y se los comieron.

El 10 de enero de 1847, los siete miembros restantes del grupo de rescate, cinco mujeres y dos hombres, llegaron por fin a la civilización. A mediados de febrero, los rescatistas finalmente pudieron cruzar las montañas para llegar a los sobrevivientes del Partido Donner. De los ochenta y siete miembros, solo cuarenta y cinco habían sobrevivido. En el campamento, se veían trozos de cuerpos humanos, un triste recordatorio de las desesperadas medidas de supervivencia del Partido Donner.