Crecimiento de una idea: colón y la empresa de las indias

Génova. Cristóbal Colón pasó su infancia en la ciudad costera de Génova, en el norte de Italia, una potencia comercial rica en tradición marítima. El padre de Colón, Domenico, sin embargo, no era marinero. En cambio, se ganó una vida cómoda pero de ninguna manera rica como tejedor de lana. Como su padre, el joven Cristóbal aprendió a tejer lana, pero como muchos jóvenes genoveses de la época, Colón soñaba con perseguir la gloria en el mar. Abandonando el comercio de su padre, Colón en la década de 1470 se aventuró en varias expediciones comerciales y militares genoveses a través del mar Mediterráneo. A lo largo de sus numerosos viajes, Colón se familiarizó con las aguas del Mediterráneo y con la práctica de la navegación. Aún en sus veinte, Colón también comenzó a aventurarse fuera del Mediterráneo en expediciones al Océano Atlántico.

Portugal Interludio. En un viaje de 1476 a lo largo de la costa portuguesa en el camino a los Países Bajos, el barco de Colón se hundió durante una batalla. Según una biografía posterior escrita por su hijo Hernando, Colón logró sobrevivir casi milagrosamente a este desastre nadando muchos kilómetros hasta la seguridad de la costa portuguesa. Creamos o no las dramáticas afirmaciones de Hernando, sabemos que Colón se instaló en Portugal alrededor de 1476 y vivió allí durante casi una década. Fue durante este tiempo que Colón llegó a creer gradualmente en la posibilidad de navegar a Asia cruzando el Atlántico hacia el oeste. Las ideas que subyacían a la “empresa de las Indias” de Colón —su plan de llegar a Asia navegando hacia el oeste— no eran en absoluto exclusivas de él. Muchos eruditos del siglo XV ya habían considerado y escrito sobre la posibilidad. El propio Colón informó retrospectivamente que el pensamiento de dos hombres había demostrado ser particularmente importante para brindar apoyo académico a su esquema emergente.

D'Ailly. Aunque Italia fue el centro de pensamiento y especulación geográfica de Europa durante el Renacimiento, una voz influyente de fuera del área también contribuyó significativamente a los crecientes debates de la época sobre el tamaño de la tierra y las posiciones relativas de sus continentes. En 1410, el clérigo francés Pierre d'Ailly completó su libro Imago Mundi (Imagen del mundo), y pronto circularon copias por toda Europa. Un argumento presentado por d'Ailly en este libro resultó particularmente interesante para los geógrafos y marineros de la Europa del siglo XV. Basado en un pasaje de un libro de los apócrifos (escritos antiguos considerados sagrados por algunos cristianos pero que habían sido excluidos de la Biblia), d'Ailly argumentó que Dios había creado la tierra de tal manera que seis séptimas partes de su superficie estaban cubiertas por tierra. y sólo un séptimo por agua. Si eso fuera cierto y Asia, África y Europa juntas cubrían seis séptimas partes de la tierra, entonces el Océano Atlántico debía ser bastante pequeño y el globo esférico en su conjunto mucho más pequeño de lo que Eratóstenes y los antiguos habían imaginado. Las ideas de D'Ailly a este respecto inspiraron un siglo de especulaciones sobre la posibilidad de navegar hacia el oeste desde Europa, a través de un océano Atlántico supuestamente pequeño, directamente a los puertos del este de Asia. Colón estaba particularmente fascinado

por esta idea. Su copia personal de d'Ailly's Imago Mundi, de hecho, sobrevive hoy en una biblioteca de Sevilla, España, y está lleno de notas garabateadas en los márgenes por el propio Colón.

Toscanelli. Junto con d'Ailly, el geógrafo florentino Paolo dal Pozzo Toscanelli demostró ser muy influyente en la formulación del plan de Colón para llegar a Asia navegando hacia el oeste. Toscanelli, hijo de ricos padres florentinos, pasó gran parte de su vida trabajando para la poderosa familia de banqueros Medici que dominaba el gobierno de Florencia. Mientras tanto, Toscanelli también se convirtió en un erudito muy respetado por derecho propio, participando activamente en las discusiones y debates que eran tan comunes en su ciudad natal sobre geografía, política y otros asuntos. Basándose en lo que había aprendido en sus lecturas de las obras de Ptolomeo, Estrabón, Marco Polo y otras autoridades, Toscanelli especuló que el tamaño total de Asia era probablemente mucho mayor de lo que se pensaba anteriormente. En una famosa carta de 1474 al rey portugués Juan II, Toscanelli describió las implicaciones de esta idea para el comercio europeo. Su carta sugirió al monarca portugués que los ricos puertos del este de Asia debían estar a solo unos miles de millas de la costa occidental de Europa. En ese momento, los portugueses habían estado comprometidos durante mucho tiempo en los esfuerzos para llegar a Asia no navegando hacia el oeste, sino pasando hacia el sur alrededor de África y luego hacia el este a través del Océano Índico. Convencido de que estos intentos pronto conducirían al éxito, el monarca portugués ignoró el consejo de Toscanelli. Sin embargo, mientras vivía en Portugal a principios de la década de 1480, el joven marinero genovés Colón se enteró de esta carta y probablemente obtuvo una copia. Los informes de biógrafos posteriores de que Colón mantuvo una correspondencia personal con Toscanelli son casi con certeza un mito, pero es cierto que las ideas de su carta de 1474 proporcionaron más apoyo académico al plan de Colón de llegar a Asia navegando hacia el oeste.

Fuente

Pauline Moffit Watts, "Profecía y descubrimiento: sobre los orígenes espirituales de la 'Empresa de Indias' de Cristóbal Colón", Revisión histórica americana, 90 (1985): 73–102.