Confianza del tabaco

La American Tobacco Company era una gran sociedad de cartera que monopolizó el mercado del tabaco de EE. UU. Entre 1890 y 1910. Las fundaciones de American Tobacco comenzaron en 1881 cuando James B. Duke (1856-1925) se incorporó al negocio de los cigarrillos con su padre, Washington Duke, quien fundó W. Duke and Sons Company cerca de Durham, Carolina del Norte. El joven Duke lideró la empresa mediante prácticas agresivas y orientadas al crecimiento, como la reducción de precios (para socavar a los competidores) y gastar hasta el 20 por ciento de las ventas en publicidad y promoción. A mediados de la década de 1880, Duke expandió sus operaciones para aprovechar los mercados de cigarrillos en el norte y el oeste. Se intensificó la competencia entre su empresa y otros cuatro fabricantes de tabaco.

En 1889, Nueva Jersey aprobó una ley de incorporación que permitió a Duke organizar una fusión con sus competidores en 1890, fundando así la American Tobacco Company. Aunque controlaba casi el 90 por ciento del mercado nacional de cigarrillos, American Tobacco siguió publicitando ampliamente. Duke también aumentó sus ganancias al buscar un contrato exclusivo con un fabricante de máquinas de fumar. Integró la empresa verticalmente (de modo que la empresa hizo todo, desde comprar las hojas de tabaco hasta vender productos de tabaco terminados en su propia cadena minorista, United Cigar Store). Duke eliminó las marcas menos rentables y también cerró fábricas ineficientes. La empresa empleó mano de obra no sindicalizada para mantener bajos los costos. Como resultado, American Tobacco podría tener un precio competitivo.

Duke continuó su práctica de comprar competidores y en 1911 adquirió 250 de ellos. Mediante una gestión eficiente y adquisiciones estratégicas, American Tobacco pudo mantener la mayor parte del mercado del tabaco. En 1911, la compañía reclamó el 96 por ciento de las ventas nacionales de rapé, el 85 por ciento de las ventas de tabaco de mascar y cigarrillos y el 75 por ciento de tabaco para fumar.

El 29 de mayo de 1911, American Tobacco Company fue disuelta de acuerdo con un fallo de la Corte Suprema de los Estados Unidos. La decisión siguió a años de impugnaciones judiciales al monopolio de Duke que comenzaron en serio en 1907; una subsidiaria de American Tobacco fue acusada de fijar precios (la práctica de fijar precios por debajo del costo para eliminar un producto competitivo). Esto llevó al Departamento de Justicia de Estados Unidos a presentar una petición contra el holding. El Tribunal acusó a American Tobacco Company de violar la Sherman Anti-Trust Act de 1890, que prohibió las restricciones al comercio y los intentos o conspiración entre competidores para monopolizar un mercado. American Tobacco fue condenada por el tribunal superior por sus "prácticas comerciales irrazonables". (La decisión se tomó solo dos semanas después de un caso similar contra la Standard Oil Company de John D. Rockefeller, que sentó el precedente para la aplicación de las leyes antimonopolio). Dos décadas después de la aprobación de la primera legislación antimonopolio nacional (la Sherman Act), el gobierno federal finalmente había expresado su determinación de mantener competitivo el mercado estadounidense.