Conde de buffon

El naturalista francés Georges Louis Leclerc, conde de Buffon (1707-1788), escribió la mayor obra general sobre historia natural del siglo XVIII e hizo del Royal Garden de París un centro de investigación científica.

El 7 de septiembre de 1707, nació en Montbard Georges Louis Leclerc, hijo de un magistrado del tribunal soberano local de justicia (parlamento). Si bien la información sobre la carrera temprana de Buffon es escasa, es probable que se graduó en el colegio jesuita en Dijon y luego recibió un diploma de la Facultad de Derecho ubicada en Dijon. Se estaba preparando para la vocación de su padre, una carrera en derecho que era la actividad esperada de uno de los antecedentes nobles de Buffon; pero la ley nunca le interesó.

Aprendizaje intelectual

El primer trabajo de Buffon en las ciencias dio pocos indicios del futuro naturalista. Evidentemente, habiéndose fijado como meta desde el principio una carrera en matemáticas, hizo un estudio detenido de varios problemas en mecánica y prestó especial atención al nuevo sistema del mundo de Isaac Newton. En esta época, la física y la cosmología newtonianas estaban finalmente desplazando al sistema cartesiano como foco del interés francés por las ciencias físicas.

Durante los últimos años de la década de 1730 y 1740, Buffon realizó experimentos notables sobre la resistencia de la madera y otros aspectos de la preparación de productos forestales. Estos estudios estaban relacionados con la explotación de sus tierras. Leyó informes a la Academia de Ciencias de París sobre diversos asuntos científicos y también una nota matemática ocasional. Sin embargo, pronto quedó claro que Buffon no estaba destinado a convertirse en matemático; sus talentos estaban en otra parte. Ingresó en la Academia de Ciencias, el centro de la actividad científica parisina, en 1733. En 1739 fue nombrado director del Real Jardín (Jardin du Roi; más tarde el Jardin des Plantes). Durante los años del mando de Buffon, el Royal Garden fue supremo en Francia en el estudio de la botánica, la zoología, la química y la mineralogía.

Buffon se casó con Marie Françoise de Saint-Belin Malain en 1752. Tuvieron un hijo, que condujo él mismo y sus asuntos financieros de una manera tan escandalosa que fue ejecutado en 1794. Con él termina la sucesión directa de la familia.

"historia Natural"

El producto principal de las labores científicas y literarias de Buffon fue una obra de gran magnitud (44 volúmenes) e influencia excepcional. Los primeros volúmenes de la Historia natural, general y particular apareció en 1749; el conjunto se completó póstumamente en 1804. Al no ser un naturalista de campo o un anatomista experto, Buffon buscó una interpretación de la naturaleza y sintió claramente que, para este propósito, la enumeración exhaustiva de las características de los animales era de importancia secundaria. El gran valor de la Historia Natural reside en las descripciones anatómicas aportadas no por Buffon sino por sus asistentes, sobre todo, los estudios clásicos de anatomía de mamíferos presentados por Louis Daubenton.

Catálogo de la naturaleza

Buffon distinguió la historia civil de la historia natural. "La historia natural", anunció entonces, "es la fuente de las otras ciencias físicas y la madre de todas las artes". Este fue un llamado a catalogar la naturaleza, pero un catálogo singularmente diferente, en forma e intención, de los compendios tradicionalmente emitidos por botánicos y zoólogos, ya que Buffon no estaba genuinamente interesado en los problemas de clasificación de plantas y animales. Es costumbre contrastar el Historia Natural con las publicaciones del botánico sueco Carl Linnaeus. Linneo buscó sobre todo una manera viable de distribuir la asombrosa diversidad de plantas y animales en unidades clasificatorias (géneros, especies) que estuvieran claramente definidas y fueran comprensibles para todos.

De Linneo Sistema de la naturaleza (1735 y ediciones posteriores) fue, por lo tanto, una notable elaboración de la práctica tradicional en historia natural. Buffon, sin embargo, no tendría ninguna de este tipo de clasificación. Quedó impresionado por la individualidad de las producciones de la naturaleza y aún más sorprendido por la fecundidad del proceso productivo en sí. No mostró ningún deseo y no vio posibilidad de forzar a la naturaleza y su producto —la variada hueste de animales esparcidos por la superficie de la tierra— a las rígidas categorías clasificatorias de la historia natural convencional. En verdad, adoptó un patrón general de clasificación (mamíferos, aves, reptiles), pero ese patrón era totalmente convencional.

Evolución y molécula orgánica

"Épocas de la naturaleza" (1779) expone más plenamente el esquema cosmológico de Buffon y revela mejor su genio especulativo. Hace miles de años, afirmó Buffon, un cometa que pasaba cortó grandes masas de un sol fundido. Estas masas se dispersaron en el espacio, se congelaron y se convirtieron en planetas (incluida la Tierra) que giraban alrededor del sol. Posteriormente apareció la vida en la tierra. La producción de vida requería uno de los conceptos explicativos más controvertidos de Buffon: moléculas orgánicas, diminutos centros de fuerza de atracción y calor que constituían bloques de construcción indestructibles para todos los organismos vivos. Afirmó que las moléculas fueron ordenadas para formar los diversos tipos de plantas y animales por un agente totalmente oscuro, el molde interno (molde interior), y que existía un número determinado de tales mohos, cada uno relacionado con un individuo o especie.

Se han hecho muchos esfuerzos para representar a Buffon como evolucionista. Las ideas complementarias de moléculas orgánicas y moldes formativos no sirven para este propósito. Más pertinente es la notoria concepción de Buffon de la degeneración de animales. El ejemplo principal de degeneración fue la supuesta menor estatura y la constitución más débil de los animales estadounidenses en comparación con los del Viejo Mundo. Afirmó que los agentes transformadores son el clima, la crianza y la domesticación. Pero su evidencia era, en el mejor de los casos, cuestionable, y las agencias de cambio ofrecidas no menos inciertas. Si bien la degeneración era, pues, una idea limitada, tenía el gran mérito de prestar atención a la posibilidad de tales cambios y, más aún, al interés y la importancia de la distribución geográfica de los animales.

Todas estas preguntas incidieron en asuntos religiosos. Si bien Buffon evidentemente satisfizo todas las formas externas de práctica cristiana, es casi seguro que fue un deísta en la década de 1730 y muy bien puede haberse convertido en ateo en sus últimos años. Reconoció que las maravillosas complejidades de las producciones de la naturaleza, especialmente las plantas y los animales, y la asombrosa fertilidad de los procesos naturales, no podían usarse como evidencia de la existencia de Dios o de Su providencial preocupación y poderes. En la década de 1780, Buffon consideraba los acontecimientos de la naturaleza como el mero resultado de un azar ciego y creía que la "naturaleza" en sí misma no era más que un conjunto de leyes regulares pero probablemente inescrutables. Su delimitación siguió siendo la principal tarea del naturalista.

Otras lecturas

No hay una biografía de Buffon en inglés. Su vida y obra se relatan en detalle en Donald Culross Peattie, Laureles verdes: la vida y los logros de los grandes naturalistas (1936) y Alexander B. Adams, Eternal Quest: La historia de los grandes naturalistas (1969). Un estudio útil de las opiniones científicas de Buffon y su contexto es "Buffon, Lamarck and Darwin" de JS Wilkie en PR Bell, ed., El trabajo biológico de Darwin (1959). En francés, una excelente selección de los escritos de Buffon y una guía bibliográfica exhaustiva, que incluye ediciones en inglés, de todos los aspectos del trabajo de Buffon se encuentran en J. Piveteau, Obras filosóficas (1954).

Fuentes adicionales

De la historia natural a la historia de la naturaleza: lecturas de Buffon y sus críticos, Notre Dame: University of Notre Dame Press, 1981. □