Comunidad científica de Filadelfia

Capital científico. La "capital científica" de la América anterior a la guerra era indiscutiblemente Filadelfia, al menos hasta que se estableció la Institución Smithsonian en Washington en 1846. Desde los días de Benjamin Franklin y Benjamin Rush, los jóvenes estadounidenses habían ido a Filadelfia para estudiar ciencia y medicina en la Universidad de Pensilvania. La Universidad de Pensilvania era, de hecho, el único lugar donde un estadounidense podía obtener un título de médico en el siglo XVIII sin cruzar el Atlántico. El clima intelectual de Filadelfia ayudó a sostener la Sociedad Filosófica Estadounidense y otras organizaciones académicas, que a su vez promovieron y patrocinaron el estudio de las ciencias.

Naturalistas como exploradores. A principios del siglo XIX, esas instituciones produjeron la mayoría de los naturalistas e ilustradores que acompañaron las grandes expediciones exploradoras hacia los confines desconocidos del transMississippi West. Meriwether Lewis, por ejemplo, estudió brevemente en Filadelfia para prepararse para su viaje por el oeste. En 1819, a instancias del Secretario de Guerra John C. Calhoun, una expedición se dispuso a establecer un puesto cerca de la confluencia de los ríos Yellowstone y Missouri. Uno de los seis barcos de vapor que surcaban las aguas occidentales llevaba el primer cuerpo de científicos profesionales que se unió a dicha expedición. El grupo incluía al zoólogo Thomas Say, fundador de la Academia de Ciencias Naturales de Filadelfia, al geólogo Augustus E. Jessup, miembro de la misma institución, ya Tiziano Ramsey Peale, ilustrador científico y miembro de la famosa familia de artistas de Filadelfia. La expedición de Nathaniel Wyeth en 1834 que abrió el Oregon Trail incluyó al ornitólogo de Filadelfia John Kirk Townshend.

Mecenazgo de la ciencia. La American Philosophical Society ya era una institución venerable a principios del siglo XIX, pero era una organización exclusiva abierta sólo a la élite de Filadelfia. Sin embargo, sus miembros ricos sirvieron como patrocinadores de naturalistas sin dinero como Thomas Nuttall, un botánico inglés que exploró el Territorio de Arkansas en 1819 y años más tarde se unió a la expedición Wyeth. Nuttall, aunque durante muchos años fue profesor en Harvard, también se convirtió en miembro de la Academia de Ciencias Naturales de Filadelfia, que pronto rivalizó con la American Philosophical Society en colecciones y reputación.

Academia de Ciencias Naturales. La Academia de Ciencias Naturales se estableció en 1812 como una alternativa más democrática a la élite American Philosophical Society. Los seis fundadores de la Academia de Ciencias Naturales incluían un refugiado político radical de Irlanda, un dentista, un fabricante de licores, un inmigrante holandés que era mineralogista, un químico comercial y un boticario. La academia se convirtió en una de las instituciones científicas más importantes y exitosas de Filadelfia. Aunque luchó económicamente durante varios años, obtuvo apoyo popular al ofrecer conferencias públicas sobre botánica y química, algunas de ellas específicamente dirigidas a un público femenino. Sus líderes compartieron y ayudaron a promover el sentimiento creciente de que el orgullo nacional exigía una comunidad científica estadounidense y que los científicos estadounidenses deberían liderar la exploración y el informe de los descubrimientos en los territorios recién adquiridos. La academia compró su propia imprenta en 1817 y sus miembros publicaron una gran cantidad de obras importantes de historia natural. Suministrada por miembros que se unieron a las expediciones occidentales y por partidarios locales adinerados, la academia pronto acumuló una colección envidiable de especímenes geológicos y botánicos, aparatos científicos y publicaciones y, a mediados de la década de 1820, había adquirido una reputación internacional por promover un alto nivel de excelencia en el estudio de las ciencias naturales.

“SOBRE LOS EFECTOS Y TRATAMIENTO DEL CONTACTO CON RHUS RUDICANS” (Hiedra Venenosa)

Al igual que la Rbus vtrnix, descrita en nuestro primer volumen, esta planta es considerada con aversión, y con demasiada frecuencia proporciona motivo para que la recuerden las personas de constitución susceptible, que sin cautela quedan expuestas a su influencia venenosa. El reconocimiento general de su carácter deletéreo se evidencia en la aplicación de los nombres Enredadera venenosa, Enredadera venenosa, y Hiedra venenosa, que se le dan en todas partes de los Estados Unidos,

… Estos [síntomas] consisten en picazón, enrojecimiento y tumefacción de las partes afectadas, particularmente de la cara; seguido de ampollas, supuración, hinchazón agravada, calor, dolor y fiebre. Cuando la enfermedad está en su apogeo, la piel se cubre con una costra y la hinchazón es tan grande en muchos casos que cierra los ojos y casi borra los rasgos de la cara. Los síntomas comienzan unas pocas horas después de la exposición y, por lo general, alcanzan su punto álgido al cuarto o quinto día; después de lo cual, la descamación comienza a tener lugar y la angustia, en la mayoría de los casos, comienza a disminuir.

La enfermedad provocada por las diferentes especies de Rhus parece ser de naturaleza erisipelatosa. Debe tratarse con medios que resistan la inflamación, como el reposo, la dieta baja y las evacuaciones. La purga con sales neutras es particularmente útil, y en el caso de constituciones pletóricas, o donde la fiebre y la excitación arterial son muy grandes, se ha encontrado útil la sangría.

La irritabilidad extrema y la sensación de ardor pueden mitigarse en gran medida con el opio.

Fuente: Jacob Btgelow, Botánica médica estadounidense, volumen III (Boston: Cummings y Hilliard, 1817–1820).