Compañías autorizadas

Empresas autorizadas. Sociedades anónimas constituidas mediante concesión de un poder soberano con fines de comercio exterior. Estas empresas tenían orígenes italianos y se hicieron populares entre países europeos como Gran Bretaña en los siglos XVI y XVII. Tras una larga depresión económica en el siglo XVI, las propuestas para la formación de sociedades mercantiles dentro del imperio español abundan durante el siglo XVIII, y las empresas alcanzan su apogeo a mediados de siglo. Dirigidas principalmente a expandir el comercio entre España y sus reinos americanos, se establecieron empresas con diversos grados de éxito para el comercio con Honduras (1714); Caracas (1728); Filipinas (1733); Cuba (1740); Portugal (1746); Buenos Aires, Cartagena, Veracruz y Panamá (1747); y las islas de Santo Domingo, Puerto Rico y Marguerita (1755). Después de la negociación entre los comerciantes y la corona, el rey normalmente emitiría una carta (cedula real) dirigiendo la formación de una empresa para el comercio exclusivo o privilegiado con puertos estadounidenses específicos. La carta establecería un capital inicial y, en ocasiones, designaría el número de años durante los cuales el contrato era válido. Luego, las acciones se venderían y, cuando la empresa hubiera obtenido fondos suficientes, comenzaría el negocio.

El establecimiento de empresas comerciales estuvo influenciado por el mercantilismo colbertiano, la filosofía y la práctica del patrocinio estatal de fábricas y monopolios para estimular la producción, con dos intenciones principales en las Américas: apoyar un aparato estatal en crecimiento y mantener alejados a los rivales imperiales. Además, las autoridades españolas esperaban poner fin al comercio ilegal generalizado realizado a través de socios comerciales ingleses, holandeses y franceses. Las compañías eran una alternativa al sistema de flotas, por el cual una vez al año, cada uno de los dos convoyes de barcos del tesoro salían de España en diferentes momentos, uno hacia Veracruz y el otro hacia Terra Firme. A principios del siglo XVIII, se reconocía en general que el sistema de flotas estaba seriamente anticuado a las necesidades del imperio. Era lento, costoso y, debido a su previsibilidad, muy susceptible a la piratería. Para agravar estos males, el sistema de flotas impidió que España maximizara las ganancias del imperio, mantuvo a las colonias desabastecidas, restringió el desarrollo de la industria en España, alentó el contrabando y creó poderosos grupos de interés contrarios al ideal absolutista borbónico.

La formación de la empresa tenía por objeto incrementar el comercio en áreas periféricas a los intereses tradicionales españoles donde había florecido el contrabando. Por lo general, estas regiones no producían metales preciosos, sino cultivos comerciales como el índigo, el tabaco y el cacao. Al mismo tiempo, las empresas teóricamente reducirían la influencia de los monopolios mercantiles en Cádiz, México y Lima al ampliar el número de puertos abiertos al comercio. Las empresas provocaron aún más la oposición en las Américas al obligar a los colonos a vender sus productos por menos y comprar bienes importados por más de lo que estaban acostumbrados. Si bien el objetivo de las empresas autorizadas era aumentar el comercio, la naturaleza monopolística de las empresas iba en consecuencia contra la filosofía capitalista del libre comercio.

A pesar de la oposición en varios frentes, la monarquía se vio alentada por el temprano éxito de la Compañía Guipuzcoana, o Compañía de Caracas, que expulsó el comercio exterior y eliminó la necesidad de un subsidio anual de la Nueva España. El comercio entre España y América aumentó gracias a las empresas autorizadas, pero no se repitió el éxito de la Compañía de Caracas, que se creó en 1728 y duró hasta 1784. Varias empresas nunca comenzaron a comerciar después de recibir fletes. Incluso aquellos que lograron el éxito temprano se derrumbaron en el último cuarto del siglo, debido a la disensión interna, la corrupción y los inicios del libre comercio intercolonial introducido en 1765.