Compañia unida de frutas

En 1870, el capitán Lorenzo Dow Baker hizo una importación experimental de bananas que compró en Jamaica por un chelín y las vendió en Jersey City por 2 dólares el racimo. Después de este éxito, Baker se unió al empresario bostoniano Andrew Preston (1846-1924) y creó Boston Fruit Company. Esta empresa poseía una gran flota de barcos de vapor que, con el tiempo, se convirtió en la flota privada más grande del mundo: la Gran Flota Blanca.

En 1899, otro empresario bostoniano, Minor C. Keith (1848-1929), se acercó a Preston y Baker y les propuso fusionar su empresa con la suya. Keith había construido ferrocarriles en Centroamérica y Colombia, poseía tierras en esos países y también estaba involucrado en el negocio de exportación de banano. Estuvieron de acuerdo y el 30 de marzo de 1899 nació la United Fruit Company.

Historia temprana de la empresa

La nueva empresa tenía a Preston como presidente y Keith como vicepresidente. Sus diversos intereses y habilidades eran complementarios: Keith tenía su red de ferrocarriles y plantaciones en América Central, además del mercado en el sureste de EE. UU., Y Preston cultivaba bananas en las Indias Occidentales, dirigía la Gran Flota Blanca y vendía al noreste de EE. UU. A medida que la empresa crecía, Keith continuó con sus proyectos ferroviarios en Centroamérica.

Los bananos llegaron para satisfacer una demanda de fruta fresca que no podía ser satisfecha por la producción nacional estadounidense. Fueron años de precarios sistemas de refrigeración y procesos industriales de elaboración de alimentos. El mercado estadounidense consistía en frutas de temporada producidas en el país, por lo que los consumidores agradecieron el acceso a una fruta tropical disponible durante todo el año. Antes de la década de 1880, los estadounidenses nunca habían oído hablar de los plátanos. En la década de 1890, la fruta se vendía en las principales ciudades de Estados Unidos en paquetes de papel de aluminio envueltos individualmente como un bien de lujo. En la década de 1910 se consideraba una fruta barata, parte de la dieta básica de la creciente clase trabajadora urbana. Después de la década de 1930, los estadounidenses podían encontrar bananas en cualquier tienda de abarrotes o supermercado de todo el país en cualquier época del año.

United Fruit necesitaba asegurar una producción constante de bananas para su mercado de consumo en los Estados Unidos. Esta fue una tarea difícil debido a la propia naturaleza de los plátanos, que se pudren rápida y fácilmente. Dado que no podían producirse en los mercados de consumo, la empresa desarrolló una impresionante red de producción y distribución entre el Caribe tropical y Estados Unidos que incluía plantaciones (con infraestructura de salud y vivienda), ferrocarriles, puertos, líneas telegráficas y barcos de vapor. En 1900, la United Fruit poseía 212,394 acres de tierra; en 1954 poseía 603,111 acres repartidos en Centroamérica y el Caribe. La compañía también estableció Fruit Dispatch Company, una subsidiaria a cargo de la distribución de bananos en los Estados Unidos. United Fruit era uno de los principales accionistas de Hamburg Line, una empresa naviera alemana, y también compró el 85 por ciento de las acciones de la empresa británica de importación y transporte de banano Elders and Fyffes, asegurando a United Fruit una posición privilegiada en el mercado británico. En 1928, United Fruit había comprado el 99 por ciento de las acciones de Elders y Fyffes. En 1913 la empresa también crea la Tropical Radio and Telegraph Company para mantenerse en constante comunicación con sus barcos y plantaciones. Además, la Gran Flota Blanca desarrolló una tecnología de refrigeración que facilitó el transporte de la fruta a largas distancias. Finalmente, United Fruit eliminó rápidamente a sus competidores más pequeños, como Atlantic Fruit Company y Cuyamel Fruit Company.

Industria del banano en centroamérica y el caribe

La expansión de la empresa se vio facilitada por un entorno favorable a los negocios extranjeros en Centroamérica. Antes de la Segunda Guerra Mundial, la United Fruit contaba con dictaduras que reprimían el sindicalismo laboral y otorgaban generosas concesiones en términos de concesiones de tierras e incentivos fiscales. En algunos de los países en los que operaba United Fruit fue el principal empleador y el mayor inversor en infraestructura, y posibilitó la comercialización internacional de la principal exportación del país. Países como Guatemala, Panamá y Honduras dependían del banano para más del 60 por ciento de sus exportaciones totales. Por ello, los gobiernos locales incentivaron las operaciones de la empresa en sus territorios nacionales.

Las operaciones de United Fruit en Centroamérica y el Caribe han sido muy controvertidas. El inmenso control que tenía la empresa sobre las economías nacionales de estas pequeñas repúblicas, sus conflictos laborales en varios países y su implicación en la política local (la empresa ha sido acusada de conspirar contra gobiernos que no estaban del lado de la empresa), han llevado a muchos estudiosos y escritores de ficción, como Gabriel García Márquez (n. 1928) y Miguel Angel Asturias (1899-1974), para presentar a United Fruit como el representante por excelencia del imperialismo estadounidense en la región. Un grupo de académicos más pequeño y menos influyente ha tratado de defender el papel de la United Fruit en la creación de una infraestructura de exportación y la generación de empleos en los países pobres.

Después de la Segunda Guerra Mundial, United Fruit se enfrentó a graves amenazas que la obligaron a cambiar su estructura interna de una empresa productora a una comercializadora. El ascenso de gobiernos nacionalistas y un sindicalismo laboral más fuerte en América Latina hizo que sus inversiones en la región fueran más riesgosas. En 1954, el presidente guatemalteco Jacobo Arbenz (1913-1971) intentó expropiar algunas de las tierras de la empresa, los trabajadores bananeros hondureños realizaron la huelga más grande en la historia del país y el gobierno de Estados Unidos demandó a la empresa por no cumplir con la legislación antimonopolio. Estos hechos hicieron pensar a los accionistas de United Fruit que la tenencia de tierras en América Latina aumentaba los riesgos de la empresa, por lo que en la década de 1960 la empresa se deshizo de sus plantaciones y ferrocarriles y concentró sus esfuerzos en la comercialización internacional de banano.

Cambio desde la década de 1950

A fines de la década de 1950 y principios de la de 1960, en el mayor cambio tecnológico en la industria bananera, las multinacionales reemplazaron el plátano Gros Michel por Cavendish, una nueva variedad más resistente a las enfermedades y más productiva. Sin embargo, los plátanos Cavendish tenían una piel muy débil y las empresas tuvieron que construir cables de aire para transportar los plátanos desde las plantaciones y plantas de cartón para hacer las cajas en las que se exportaban los plátanos. A fines de la década de 1960, todas las bananas comercializadas por United Fruit eran Cavendish.

La demanda de bananas disminuyó en el mercado estadounidense después de la década de 1950 debido a la disponibilidad de fruta procesada, por lo que United Fruit diversificó sus operaciones a alimentos procesados ​​en la década de 1960. Esta transformación fue más allá cuando la compañía se fusionó con AMK Corporation y creó un conglomerado de alimentos en 1970 llamado United Brands Company. En 1989 este conglomerado cambió su nombre a Chiquita Brands International. En 2001, Chiquita se declaró en quiebra después de las enormes pérdidas que había sufrido como resultado de la política restrictiva de importación de banano de la Unión Europea que discriminaba a los bananos latinoamericanos (exportados principalmente por Chiquita), y la deuda que había acumulado para financiar la creación de nuevas plantaciones en previsión de un gran mercado que nunca se materializó en los antiguos países europeos comunistas. La declaración de quiebra le permitió a Chiquita una recuperación constante entre 2002 y 2004.