Compañía real de niger

El delta del Níger se convirtió en un segmento fundamental del mundo atlántico en las primeras décadas del siglo XVI cuando los marineros portugueses pioneros exploraron sus complejos ríos y arroyos, junto con otras regiones del Atlántico africano, aproximadamente al mismo tiempo que se abrieron los descubrimientos de Cristóbal Colón. América al comercio mundial. Los portugueses dominaron el comercio entre el delta del Níger, Europa y América durante todo el siglo, comerciando con alimentos tropicales de África y América (pimienta, ñame, mandioca, azúcar y tabaco) y productos industriales de Europa (ginebra, pólvora, ropa y herramientas de cobre y hierro). Los portugueses también fueron pioneros en el comercio de esclavos del Atlántico africano, incluido el delta del Níger. Además, introdujeron plantas agrícolas (mandioca, ñame de cacao, azúcar) de América tropical a hábitats africanos tropicales mientras exportaban plantas nativas del Delta del Níger como plátano y ñame a América tropical.

En el siglo XVII, otras naciones europeas se unieron al comercio atlántico. Con los recursos de la Revolución Industrial, Inglaterra ganó constantemente una ventaja considerable en la competencia europea por el comercio del delta del Níger. Los esfuerzos británicos por abolir la trata de esclavos a partir de 1807 introdujeron en la región una nueva y polémica distinción entre comercio ilegal de esclavos e comercio legítimo en productos agrícolas y materias primas naturales. La abolición del comercio de esclavos puso fin a la era del dominio portugués del delta del Níger, ahora reemplazado por el dominio británico.

El comercio legítimo atrajo a muchas empresas europeas al comercio del delta del Níger y cambió su dinámica comercial en el siglo XIX. El comercio de esclavos había implicado la participación necesaria de los jefes de la costa atlántica como intermediarios; el comercio legítimo tornó problemático su papel. Con la expansión del comercio legítimo, los contactos europeos fueron empujados más allá de la costa atlántica hacia la cuenca interior del río Níger. Este nuevo patrón de comercio resultó inicialmente en desorden e ineficiencias entre las empresas europeas competidoras.

Tales circunstancias llevaron al empresario inglés Sir George Goldie (1846-1925) a iniciar negociaciones que llevaron a la consolidación de varias pequeñas empresas británicas y europeas en United Africa Company (UAC) en 1879. La suerte de UAC mejoró rápidamente como consecuencia de la Conferencia de Berlín. (1884-1885) y la consiguiente lucha europea por los territorios africanos. La UAC de Goldie fue fundada como Royal Niger Company (RNC) por el gobierno británico en 1886 con un mandato y poderes de concesión para operar en "todo el territorio de la cuenca del Níger".

La Royal Niger Company combinó las funciones comerciales de su predecesora UAC con el papel de una potencia imperial sustituta británica. Como empresa comercial, la RNC estableció puestos comerciales pioneros en la parte superior del Delta del Níger, más allá de la costa atlántica en la que los europeos hicieron negocios durante siglos, y en la cuenca interior de Níger. El RNC tenía su sede en el Níger, primero en Asaba y luego en Lokoja. Su destreza comercial abrió los territorios de varias comunidades y naciones con las que anteriormente el comercio europeo había sido solo indirecto, incluidos los urhobo, ukwuani, ibibio e igbo en el delta del Níger. Las relaciones comerciales de la RNC también llegaron a las comunidades musulmanas en el Níger y sus afluentes en lo que hoy es el norte de Nigeria.

Las actividades imperiales de la Royal Niger Company eran de dos tipos. Primero, hizo tratados con los jefes nativos. Estos acuerdos pro forma requerían que los jefes signatarios declararan: "Nosotros, los jefes abajo firmantes ... cedemos a la Royal Niger Company, para siempre, todo nuestro territorio", a cambio de las promesas del RNC de "proteger a dichos jefes". y pagar una compensación monetaria por el uso de la tierra por parte de la RNC. El RNC tenía una fuerza militar para hacer cumplir sus empresas imperiales, recurriendo ocasionalmente a tácticas amenazantes de diplomacia de cañoneras. En segundo lugar, el RNC evitó reclamos rivales de territorios coloniales por parte de otras potencias europeas, evitando así, por ejemplo, reclamos alemanes y franceses en Sokoto y Borgu, respectivamente (1894). A la RNC se le atribuye la adquisición de territorios que eventualmente constituyeron las colonias británicas del sur de Nigeria y el norte de Nigeria, por lo que algunos historiadores coloniales británicos apodaron a Goldie, el jefe de la RNC, el "padre de la Nigeria moderna".

La expansión del colonialismo británico directo en la década de 1890 más allá de la costa atlántica creó problemas para los intereses imperiales de la Royal Niger Company, pero probablemente impulsó sus perspectivas comerciales. La creación británica del Protectorado de la Costa de Níger en 1891 y la firma de un tratado directo entre los agentes del Ministerio de Relaciones Exteriores británico y los jefes nativos desafiaron la subrogación imperial del RNC y dieron lugar a disputas entre este y los agentes de campo del Ministerio de Relaciones Exteriores. Finalmente, en 1900, el RNC transfirió sus funciones imperiales y territorios al gobierno británico, recibiendo una compensación de 865,000 libras esterlinas. Luego volvió a su antiguo nombre, United Africa Company.

A pesar de la pérdida de su estatuto real, UAC siguió siendo la empresa comercial más grande y rentable de la Nigeria colonial. Su mayor logro fue el establecimiento de un aserradero para procesar maderas tropicales de alto valor, bajo una empresa subsidiaria, African Timber and Plywood, Limited, en Sapele, Delta del Níger. Dentro de Nigeria poscolonial, UAC sigue siendo una empresa comercial principal, mientras que su sede en el Reino Unido, Uniliver House, Londres, está repleta de registros de empresas británicas del siglo XIX en el colonialismo y el comercio mundial.