Compañía inglesa de la india oriental, en china

A finales del siglo XVII, la Compañía de las Indias Orientales desvió su atención en Asia Oriental hacia China. El té, la seda y la porcelana fueron las principales exportaciones de China; la plata, el algodón de Bengala y, finalmente, el opio (comercializado indirectamente) fueron las principales exportaciones de la empresa.

El té se introdujo en Europa a mediados del siglo XVII. Después de 1704, el consumo se hizo popular en Inglaterra. Para satisfacer la demanda del público, la empresa buscó un acceso regular a China, pero enfrentó la resistencia del gobierno chino. Sin interés en el comercio exterior, el gobierno estaba dispuesto a tolerarlo mientras el comercio estuviera controlado y confinado a la periferia del imperio. En 1713, la compañía había asegurado el acceso a Cantón, aunque intentó comerciar en otros puertos hasta 1757, cuando los chinos restringieron todo el comercio exterior a Cantón.

La empresa llevó a cabo su comercio bajo una estructura conocida como Consejo de China. Los viajes a China llevaron a cinco o seis comerciantes que formaron una sola junta o consejo bajo un comerciante principal para administrar todos los aspectos del comercio durante la temporada comercial. La temporada de comercio se extendió de junio a febrero, aunque entre las décadas de 1730 y 1757 existieron dos consejos para fomentar la competencia. Los mercaderes regresaron con los barcos. En 1770 la empresa decidió formar un consejo permanente. Los comerciantes debían permanecer durante un año en Cantón, donde a la compañía se le había otorgado permiso para establecer una fábrica permanente, o estación comercial, en 1762.

Para pagar el té, los barcos transportaban principalmente plata. Los chinos estaban poco interesados ​​en las manufacturas europeas. Para garantizar que el comercio se llevara a cabo de la manera más ordenada posible, los chinos delegaron la administración de todos los aspectos del comercio a un grupo de comerciantes o Hong, organizados en un gremio o Co-Hong. Los primeros Hong habían sido comerciantes extranjeros activos, pero después de 1730 sus ingresos dependían únicamente del comercio europeo en Cantón. Se convirtieron en corredores y burócratas, intermediarios entre los comerciantes europeos y las autoridades imperiales chinas. El potencial de malentendidos era grande.

La posición de la empresa con respecto a los competidores europeos en Canton y los contrabandistas en el país se vio reforzada por la Ley de Conmutación (1784), que redujo el impuesto sobre el té en Gran Bretaña del 125% al ​​12.5%. En 1757 la empresa importó 1.3 millones de kilogramos (3 millones de libras) de té, en 1800, 10.5 millones de kilogramos (23.3 millones de libras) y en 1833, 15.8 millones de kilogramos (35 millones de libras). Para poner fin a la fuga de plata que financia este auge, la empresa respondió ingeniosamente a dos acontecimientos: el dominio de los comerciantes privados británicos en el comercio del país asiático en la década de 1780, y la expansión territorial de la empresa en India, dándole control sobre las áreas productoras de opio del noreste. India.

Las importaciones chinas de opio, que se había utilizado principalmente con fines médicos, se prohibieron en 1800 a medida que aumentaba la demanda de la droga con fines recreativos. Pero se podrían obtener inmensos beneficios fomentando este hábito ilegal. Se desarrollaron relaciones comerciales mutuamente ventajosas que involucraban a la empresa, comerciantes británicos privados (a quienes la compañía subcontrataba el envío y la venta del producto ilícito), funcionarios chinos corruptos y comerciantes chinos. En la década de 1820, el opio superó al algodón como la exportación más rentable de la India a China y se convirtió en esencial para la financiación del comercio del té. Los comerciantes de contrabando intercambiaban sus ganancias (lingotes) por letras de cambio emitidas por la compañía en Canton (pagaderas en Londres o Calcuta), lo que permitía a los comerciantes británicos reciclar sus ganancias de forma segura y a la compañía pagar su té.

Este círculo virtuoso duró poco. En 1813 la empresa fue despojada de su monopolio comercial con la India y en 1833 el comercio con China se abrió a todos. El comercio entre Gran Bretaña y China se convirtió en una cuestión de relaciones interestatales. Estos se agriaron rápidamente, lo que resultó en la Guerra del Opio de 1839-42, el Tratado de Nanjing y la apertura forzada de China en términos muy ventajosos para las potencias occidentales y perjudiciales para China.