Compañía Dupont

EI du Pont de Nemours & Company, más conocida como DuPont, se desarrolló de una empresa familiar que fabricaba pólvora y explosivos a una corporación multinacional que produce petróleo, gas natural, químicos, fibras sintéticas, polímeros y varios otros productos. Las marcas de DuPont, como nailon, teflón, licra y Mylar, forman parte del vocabulario cotidiano de personas de todo el mundo. A fines de 1998, DuPont empleaba a unas 84,000 personas en 70 países y era la decimosexta corporación de servicios industriales más grande de los Estados Unidos.

El fundador de la empresa fue el noble francés con el impresionante nombre de Éleuthère Irénée du Pont de Nemours, que había estudiado con el famoso químico Antoine-Laurent Lavoisier. Du Pont llegó a los Estados Unidos en 1797 y construyó una fábrica de pólvora en el río Brandywine en Delaware. Sus hijos continuaron produciendo pólvora superior después de su muerte y también fabricaron pólvora sin humo, dinamita y nitroglicerina.

Cuando la competencia a principios del siglo XX se volvió feroz, los accionistas de la empresa votaron a favor de vender la empresa al mejor postor. Alfred I. du Pont y dos de sus primos, Pierre S. du Pont y Thomas Coleman, adquirieron la empresa en una compra apalancada para mantenerla en la familia. Pierre du Pont y Coleman, con Alfred en un papel menor como vicepresidente, guiaron a DuPont hacia un éxito sin precedentes, adquiriendo otras 54 empresas en tres años. En 1905, DuPont tenía una participación del 75 por ciento del mercado de pólvora de Estados Unidos y se había convertido en un importante productor de explosivos y una de las corporaciones más grandes del país. Con laboratorios en Nueva Jersey y Wilmington, Delaware, fue una de las primeras empresas estadounidenses en dedicarse fuertemente a la investigación. DuPont también se había convertido en el elemento vital económico del estado de Delaware.

Gran parte del éxito de la empresa se debió a su estructura eficiente, que designó diferentes niveles de gestión. En este sentido, DuPont influyó profundamente en la forma en que se dirigían las empresas estadounidenses. Sin embargo, demasiado éxito, en última instancia, funcionó en contra de la empresa. DuPont controlaba tanto el mercado de explosivos que en 1912 el gobierno de los Estados Unidos le ordenó que se deshiciera de varios de sus activos. A los problemas de la empresa se sumaba una disputa continua entre Alfred du Pont y sus primos, quienes finalmente le quitaron todas las responsabilidades reales de Alfred dentro de la organización.

DuPont continuó diversificándose a principios del siglo XX. Pierre Samuel du Pont comenzó a comprar acciones de General Motors (GM) en 1900 y pronto se vio envuelto en una lucha por el poder dentro de esa empresa. William C. Durant (1914-1861), fundador de GM, luchó por mantener el control de la empresa, que luego perdió. Pierre du Pont finalmente adquirió suficientes acciones para convertirse en una fuerza dominante dentro de la empresa durante la década de 1947. Esto facilitó una relación económica entre General Motors y DuPont, y DuPont comenzó a vender a GM su pintura Duco, anticongelante y aditivo de plomo para gasolina.

DuPont también se expandió al negocio textil, fabricando fibras artificiales para su uso durante la Primera Guerra Mundial (1914-1918). Cuando la empresa adquirió los derechos de los franceses para fabricar celofán en la década de 1920, comenzó a fabricar rayón y desarrolló una versión más resistente del cable utilizado en los neumáticos de automóviles. Con mucho, la más importante de las creaciones de DuPont fue el nailon, desarrollado en 1930 por un grupo de investigación encabezado por Wallace H. Carothers. La división de termoplásticos de DuPont escindió todo tipo de productos, incluidas cortinas de ducha, diales de radio, monturas de gafas y mangos de destornillador.

De muchas formas, DuPont contribuyó al esfuerzo estadounidense por ganar la Segunda Guerra Mundial (1939-1945). A través de una asociación con el gobierno de los Estados Unidos, DuPont estableció un centro de investigación de bombas atómicas en Hanford, Washington. Después de la guerra, las mujeres hicieron fila para comprar medias de nailon producidas por DuPont, que no estaban disponibles durante la guerra. Algunas de las otras innovaciones de productos de DuPont incluyeron neopreno, Lucite, Orlon y Dacron, productos que revolucionaron la industria de consumo global.

La serie de éxitos de DuPont se detuvo a mediados de la década de 1970, cuando la demanda de fibras artificiales comenzó a disminuir y los costos de las materias primas aumentaron. La concentración de DuPont en reconstruir su antiguo negocio en lugar de diversificarse en nuevas áreas le costó caro; además, una recesión en 1980 afectó a la empresa. En ese mismo año, sin embargo, el desarrollo de un producto llamado Kevlar trajo un éxito renovado. El kevlar era un polímero ligero y fuerte con cinco veces la resistencia a la tracción del acero. Podría usarse para tales productos en ropa ignífuga, refuerzos de neumáticos y chalecos antibalas. Su costo, sin embargo, fue alto ya que se derivó del petróleo.

Las fusiones y adquisiciones en la década de 1980 ayudaron a sacar a DuPont de la recesión. La más importante de ellas fue la adquisición de Conoco, que proporcionó a DuPont petróleo a precios competitivos. DuPont también participó en empresas conjuntas con empresas como PD Magnetics, Sankyo Company (productos farmacéuticos), Mitsubishi Rayon Company y British Telecom (componentes optoelectrónicos). Además, la empresa comenzó a diversificarse de los productos químicos en existencia y las fibras de base petroquímica a las ciencias de la vida, asumiendo campos como la ingeniería genética y la fabricación de medicamentos para el corazón y el medicamento contra el cáncer interferón. Además, DuPont participó en el desarrollo de pesticidas y suministros de componentes electrónicos. A mediados de la década de 1980, DuPont era propietaria de unas 90 empresas que vendían una amplia gama de productos.

Sin embargo, a fines de la década de 1980, la gerencia de Du-Pont decidió que la empresa debería comenzar a concentrarse en sus áreas más rentables: petróleo, atención médica, electrónica y especialidades químicas. Mientras divisiones como la farmacéutica y la electrónica estaban perdiendo dinero, los textiles siguieron siendo su línea de productos de mayor éxito y la empresa comenzó a publicar un catálogo de productos de consumo con artículos fabricados con sus conocidas fibras, como Lycra, Zytel y Supplex. El polímero elástico Lucre, preferido por muchos diseñadores de moda, se convirtió en un gran éxito de ventas.

Durante finales de la década de 1980 y principios de la de 1990, DuPont prestó especial atención al control de la contaminación y la limpieza, reemplazando gradualmente sus clorofluorocarbonos dañinos para el medio ambiente con productos químicos más seguros, a un costo de mil millones de dólares. La empresa también comenzó a comercializar pesticidas más seguros y entró en el creciente mercado del reciclaje.

Con la excepción de un aumento temporal en las ganancias de Conoco como resultado de la Guerra del Golfo Pérsico (1991), la mayoría de las operaciones de DuPont perdieron terreno a principios de la década de 1990. La empresa comenzó a reestructurarse, desinvirtiéndose de componentes no rentables y reduciendo los niveles de personal. DuPont también se concentró más en sus divisiones de productos químicos y fibras, adquiriendo la tecnología de poliéster de ICI; mientras tanto, ICI compró el negocio de acrílicos de Du-Pont.

En la década de 1990, DuPont comenzó a recuperarse de la recesión de la década de 1980. La compañía registró ganancias récord en 1994 y 1996, y los precios de las acciones subieron. Las nuevas empresas conjuntas en las áreas de fibras sintéticas, productos químicos y productos agrícolas continuaron generando ganancias. En 1997, DuPont compró una división de Ralston Purina que fabricaba productos de soja y también compró la participación de Merck en DuPont Merck Pharmaceutical Company. En un esfuerzo por concentrarse en sus negocios principales, DuPont se deshizo de Conoco en 1998. En ese año, DuPont tuvo un ingreso neto de $ 4.7 mil millones. Hacia fines del siglo XX, la empresa podía presumir con seguridad de que los productos DuPont se habían vuelto inseparables de la vida cotidiana de la mayoría de las sociedades del mundo.