Compañía de automóviles Pullman Palace

George Mortimer Pullman (1831–1897), uno de los últimos industriales en operar una ciudad empresarial, entró en la edad adulta impulsado por ideas y ambición. Pullman entró en el negocio de su padre fallecido de levantar los cimientos de las viviendas que se construyeron en las zonas bajas de inundación de Chicago. En 1858, Pullman se enfrentó al desafío de levantar y rotar el elegante Tremont Hotel. Supervisó con éxito esta tremenda hazaña, que implicó el giro simultáneo de cinco mil tornillos niveladores por mil doscientos hombres. Con una participación de 20,000 dólares procedente del negocio de la elevación, Pullman se centró en ideas más lujosas.

El primer viaje en tren nocturno de George Pullman fue tan memorable como incómodo. Viajando desde Boston a Westfield, Massachusetts, en 1851, intentó descansar sobre un colchón áspero. Al compartir la incomodidad con los compañeros de viaje y al no poder dormir, Pullman decidió que tenía que haber una mejor manera de viajar. Aunque los coches cama en los ferrocarriles no eran nuevos, los pasajeros estaban acostumbrados a poco más que catres o colchones y poca privacidad. Muchos de los que se sentaron toda la noche sufrieron golpes de espalda en bancos rígidos en autos llenos de polvo en verano y humo de leña en invierno. Con el creciente número de hombres de negocios que viajaban entre ciudades, Pullman se dio cuenta de que había un mercado para la comodidad.

Pullman formó una sociedad con Benjamin Field, que tenía los derechos para operar traviesas en los ferrocarriles de Chicago y Alton, Galena y Union. Pullman reconstruyó dos autocares de gran tamaño, dividiendo el espacio en 10 secciones de dormitorio con cortinas. Colocó bisagras en las literas superiores para que pudieran abrirse por la noche e hizo lo mismo con las sillas, para que pudieran volver a levantarse y apartarse del camino. Para mayor comodidad, se construyeron armarios para ropa blanca y baños en ambos extremos del automóvil. Lo más importante es que Pullman prestó una enorme atención a los detalles. Revestimiento de literas con rica madera de cerezo y tapizado de asientos con telas de felpa, todo disfrutando del suave resplandor de las lámparas de aceite. Este lujo en los durmientes de George Pullman tuvo un éxito modesto en 1858. El negocio creció lenta pero constantemente a medida que el país se encaminaba hacia la Guerra Civil estadounidense (1861-1865).

En 1862, mientras dirigía una tienda comercial en Colorado, Pullman continuó desarrollando planes para construir una cama aún más lujosa. Su idea de elevar los viajes a un nivel inimaginable comenzó en un cobertizo cerca de Union Station de Chicago. El dormitorio "Pioneer" tendría 54 pies de largo y 10 pies de ancho, con capacidad para 50 pasajeros. Cada automóvil contendría alfombras gruesas de Bussel, cortinas pesadas, espejos de placa francesa, carpintería de nogal negro, candelabros de aceite y ropa de cama fina que se cambiaba a diario. Los porteadores llevarían equipaje y atenderían las necesidades de los pasajeros. El costo de construir un automóvil ascendió a $ 18,000, cuatro veces más que cualquier otro coche cama de la competencia. Las tarifas de dos dólares para pernoctar en Pullman Pioneer pronto vaciaron las camas convencionales de otros productores, que cobraban 1.50 dólares. En un año, Pullman tenía 48 durmientes. En 10 años, Pullman tenía prácticamente el monopolio de los viajes en tren de lujo en Estados Unidos.

El asesinato del presidente Abraham Lincoln (1861–1865) el 15 de abril de 1865 provocó que se hicieran arreglos para que su cuerpo fuera transportado de regreso a Springfield, Illinois. Parte de la procesión fúnebre se realizó en tren desde Chicago. El Pioneer, promocionado como "la maravilla de la época", fue elegido para llevar a Lincoln a casa. El tamaño del Pioneer no cabría en algunas pistas; tampoco podría usarse en algunas estaciones de ferrocarril. Las líneas ferroviarias tuvieron que modificar las vías para acomodar al Pioneer para completar el último tramo del viaje presidencial. El Pioneer se aseguró su reputación como la perla de los vagones de ferrocarril gracias a este evento.

La Pullman Palace Car Company se incorporó en 1867. La adición de una cocina y mesas para pedir delicias como ostras y tortillas de ron, llevó a la inauguración del primer vagón restaurante (conocido como "Delmonico") en 1868. En En 1875, se introdujo el primer automóvil de salón, con asientos reclinables giratorios tapizados deportivos. Cada nueva presentación de una idea aún mejor o más novedosa en el próximo automóvil Pullman fue recibida con mayor fanfarria. George Pullman, aceptado por el círculo íntimo de los barones corporativos estadounidenses en 1880, se había convertido en un hombre rico, poderoso y respetado. Sin embargo, vio su poder a través del filtro de los valores del Viejo Mundo.

Cuando llegó el momento de expandirse, Pullman decidió construir una fábrica de última generación y una ciudad para acompañarla, a un costo de cinco millones de dólares. Su idea era construir una comunidad para los trabajadores de la fábrica, a unas 15 millas de Chicago. Quería que se construyera un lugar especial, la utopía de los trabajadores, con la misma atención al detalle que sus automóviles. Pullman concibió su ciudad como un modelo de eficiencia y salubridad. Un folleto de la empresa que promocionaba la ciudad de Pullman decía: "Se elimina todo lo que es feo, discordante y desmoralizador, y se proporciona generosamente todo lo que inspira respeto por uno mismo". En 1884, las familias comenzaron a mudarse a Pullman, Illinois.

En el invierno de 1893, rechazando la caída de los pedidos y las presiones económicas, George Pullman había despedido a más de la mitad de los trabajadores que vivían en su ciudad. Los salarios del resto se redujeron en más del 25 por ciento. Sin embargo, no se redujo el alquiler. Mudarse a un vecindario más barato no era una opción para los inquilinos de Pullman; si se mudaban, no era probable que siguieran siendo empleados de Pullman. Desesperados, muchos trabajadores se unieron a la American Railway Union (ARU), una organización creada por un joven líder sindical llamado Eugene Debs (1855-1926). Los trabajadores organizaron un boicot al que Pullman respondió haciendo que todas las tiendas de su ciudad cortaran el crédito a todos los trabajadores. A pedido de los trabajadores de Pullman, la ARU llevó la huelga a nivel nacional. En una semana, 125,000 trabajadores ferroviarios se negaron a trabajar en un tren que transportaba una cama Pullman. Muy poco después, el tráfico ferroviario en el oeste y el medio oeste se cerró.

La huelga de ferrocarriles de 1894 se volvió muy fea. La huelga detuvo la entrega de correo, el tráfico de carga y pasajeros se desplomó y los corrales de ganado se paralizaron. Se incendiaron cientos de vagones de ferrocarril. El presidente Grover Cleveland (1885–1889) envió casi 2000 soldados federales al área de Chicago, a pedido de los alguaciles estadounidenses. Cuando la Guardia Nacional disparó contra una turba que intentaba bloquear un tren, cuatro personas murieron y otras 20 resultaron heridas. Antes de que cesara la huelga, 20 personas murieron y 60 resultaron heridas. Esta, la última gran huelga en los Estados Unidos en el siglo XIX, terminó en septiembre de 1894. Se perdió el boicot y se rompió la ARU.

George Pullman trató de aferrarse a su fantasía de ciudad modelo. Nunca desalojó a ningún trabajador de su comunidad, ya que esperaba ser recordado por lo que pensaba que era su mayor contribución a la vida en Estados Unidos, la ciudad de Pullman, pero nunca se recuperó de la huelga. Tres años después, a la edad de 66 años, George Pullman murió de un infarto. La comunidad de Pullman fue desmantelada por el estado de Illinois en 1898, y el estado señaló que los estatutos de la corporación no le otorgaban el derecho de administrar una ciudad en primer lugar. Lo que había comenzado como un sueño de viajar cómodamente terminó en violencia, desempleo y desesperación.