Colonos alemanes

Los comerciantes y misioneros alemanes comenzaron a establecerse en las costas orientales del Mar Báltico durante el siglo XIII y finalmente se convirtieron en la nobleza exclusiva de la región. Los alemanes gobernaron a los campesinos nativos de Estonia y Letonia y los convirtieron primero al catolicismo y luego, después de la Reforma Protestante, al luteranismo. Fueron los responsables de establecer gremios de comerciantes y artesanos en las zonas urbanas y mansiones feudales en las zonas rurales. Los alemanes bálticos conservaron su estatus privilegiado incluso después de que Suecia conquistó decisivamente la región durante la década de 1620. En 1721, el Imperio ruso adquirió los territorios de Estland y Livland (equivalente a la actual Estonia y el norte de Letonia) de Suecia. Los alemanes se convirtieron en miembros influyentes y leales del gobierno y el ejército rusos, y algunos sirvieron como generales, administradores y diplomáticos. Los alemanes bálticos lucharon simultáneamente contra los bolcheviques y los nacionalistas letones a fines de la década de 1910, pero no lograron establecer un estado permanente gobernado por los alemanes en los países bálticos. El número de alemanes que viven en los países bálticos disminuyó constantemente. Tras un pacto firmado entre los ministros de Asuntos Exteriores de Adolf Hitler y Josef Stalin en agosto de 1939, casi todos los alemanes bálticos restantes se trasladaron a la Polonia gobernada por los alemanes durante los dos años siguientes.

Los alemanes llegaron al Imperio Ruso en varias oleadas adicionales de inmigración entre 1763 y 1862. Las áreas en las que estos alemanes se asentaron inicialmente incluían el área del Volga Medio, el sur de Ucrania, la península de Crimea, Besarabia, Volinia y el Cáucaso. Sus religiones incluían el luteranismo, el catolicismo y el menonitismo.

El 22 de julio de 1763, el zar ruso Catalina la Grande emitió un manifiesto que ofrecía a los extranjeros la oportunidad de establecerse en Rusia. A los recién llegados se les prometió tierra, autogobierno, libertad religiosa, exenciones de impuestos y servicio militar, y otros privilegios. El manifiesto atraía particularmente a los alemanes, que habían sufrido durante la Guerra de los Siete Años (1756-1763), una época de hambruna desenfrenada y servicio militar obligatorio. Desde 1763 hasta 1767, aproximadamente entre 25,000 y 27,000 alemanes se reasentaron en el valle del río Medio Volga en 104 colonias en las provincias de Saratov y Samara, que más tarde se convirtieron en 192 ciudades y pueblos. La mayoría de los alemanes del Volga se dedicaban a la agricultura, cosechando cultivos como centeno, girasoles, patatas y remolacha azucarera, pero algunos trabajaban como curtidores, fabricantes de salchichas, molineros y artesanos. El zar Alejandro II comenzó a reclutarlos en el ejército ruso en 1874. Durante las décadas siguientes, algunas familias alemanas del Volga se mudaron a Siberia, mientras que otras emigraron a Estados Unidos, Canadá y otros países. Los alemanes del Volga sufrieron graves hambrunas en 1891-1892, 1921-1922 y 1932-1933, la última provocada por la colectivización forzosa de las granjas por parte de Stalin. Si bien a los alemanes del Volga se les había otorgado su propia república autónoma en 1924, Stalin la abolió el 28 de agosto de 1941, a raíz de la invasión nazi de la Unión Soviética, y los alemanes del Volga fueron deportados a Kazajstán y Siberia y forzados a trabajo esclavo.

Entre 1783 y 1812, el Imperio ruso anexó los antiguos territorios otomanos y tártaros de Crimea en la costa norte del Mar Negro. En 1787, los alemanes comenzaron a establecerse en Nueva Rusia, que luego se convirtió en las provincias de Kherson, Yekaterinoslav y Tauride. En 1813, el zar Alejandro I invitó a los alemanes a Besarabia y les ofreció muchos privilegios. El primer asentamiento alemán en Besarabia se fundó en 1814, y en los años siguientes, hasta 1842, llegaron muchos más alemanes y formaron muchas otras colonias. Muchos de los alemanes de Besarabia y Ucrania se especializaron en la agricultura y el cultivo de la vid, pero otros trabajaron en oficios como tejido, herrería, zapatería y carpintería. Los alemanes también fundaron fábricas y molinos. Besarabia pasó a formar parte de Rumanía en 1918 y sus alemanes partieron en 1940.

Los alemanes rusos eran muy conscientes de su identidad, operaban sus propias escuelas e iglesias y enseñaban a sus hijos el idioma alemán. Las políticas de rusificación del zar Alejandro III en las décadas de 1880 y 1890 hicieron del ruso el idioma de todas las escuelas y abolieron el derecho de los alemanes al autogobierno. Durante la Primera Guerra Mundial, con Alemania enemiga de Rusia, el gobierno ruso cerró las organizaciones y periódicos alemanes, la predicación en alemán fue prohibida y los alemanes de Volhynia fueron exiliados a Siberia (1915). Durante los años soviéticos, un número creciente de jóvenes alemanes adquirió fluidez en ruso en lugar de alemán.

Mientras que de los años 1950 a los 1970 a pocos alemanes soviéticos se les permitió emigrar a Alemania, a finales de los 1980 y 1990 un número mucho mayor de alemanes lo hizo después de la flexibilización gradual de las restricciones a partir de 1987. A partir del censo de 1989 había al menos dos millones de alemanes que viven en la Unión Soviética, pero la mayoría de ellos se fueron en una década.