Clase: descripción general

Durante el período colonial, los euroamericanos se vieron unidos en redes verticales de patrocinio y dependencia. Al vivir en hogares patriarcales y participar en un intercambio económico cara a cara, la mayoría de los colonos experimentaron la estratificación social de manera directa y personal: los padres controlaban las perspectivas económicas de los niños a través de la herencia y las dotes; los amos ejercen violencia sobre los sirvientes, aprendices y esclavos; propietarios libres gobernados en nombre de mujeres, transeúntes y hombres sin propiedad; los propietarios, tenderos y comerciantes utilizaron el crédito para establecer relaciones de clientela con vecinos más pobres. Para muchos colonos euroamericanos, las desigualdades radicales de riqueza atestiguaban menos la competencia de las clases sociales o el funcionamiento impersonal de la economía y más el correcto funcionamiento de lo que Gordon Wood, en su Radicalismo de la revolución americana (1992), ha llamado "una sociedad monárquica", un mundo donde la única división horizontal significativa separaba a los plebeyos de la nobleza.

Pero con la independencia nacional y el desmantelamiento intelectual del privilegio hereditario, un número creciente de estadounidenses rechazó la distinción entre ellos y sus superiores. La deferencia dio paso a la celebración de la igualdad republicana entre los propietarios varones adultos blancos. Con la muerte

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de ciertos tipos de desigualdad legal (por ejemplo, servidumbre por contrato), la expansión del derecho de voto (la abolición de los requisitos de propiedad) y la apertura de las tierras occidentales a los asentamientos blancos (gracias al despojo de los pueblos nativos), la cultura política estadounidense enfatizó una igualdad genérica en lugar de las desigualdades específicas y directas de la sociedad colonial. Aun cuando persistieran las dependencias verticales de los hogares patriarcales y las economías locales y las diferencias de riqueza dividieran inevitablemente a la sociedad en clases distintas, los hombres blancos adultos celebrarían su potencial para trascender el rango de su nacimiento. La Revolución Americana presumiblemente creó una sociedad donde los huérfanos podrían convertirse en presidentes o donde los inmigrantes empobrecidos podrían morir como millonarios. Por raros que fueran estos sucesos, permitieron a muchos comentaristas, entonces y ahora, atribuir a la Revolución Americana la creación de una sociedad "sin clases".

En relación con Europa, Estados Unidos ofreció a los hombres blancos adultos mayores oportunidades de movilidad ascendente. Como la mayoría de los hombres blancos adultos poseería tierras en algún momento de sus vidas, Estados Unidos siguió siendo abrumadoramente rural y tardó en desarrollar el proletariado urbano que se había convertido en la característica alarmante de las ciudades inglesas. La estructura tripartita de clases de la sociedad europea de Karl Marx (una clase políticamente poderosa de terratenientes rurales, una clase creciente de empresarios urbanos y un gran número de trabajadores agrícolas e industriales desposeídos) no se aplicaba en los Estados Unidos. Según muchos informes, el trabajador estadounidense típico era un agricultor terrateniente cuya perspicacia comercial rivalizaba con la de cualquier comerciante urbano y cuya independencia se burlaba del estado degradado del agricultor europeo. Esta comparación favorable también ayudó a consagrar la noción de que Estados Unidos era una sociedad sin clases.

Independientemente de los orígenes del mito, los primeros Estados Unidos no eran una sociedad sin clases. Es posible que la nueva nación no haya tenido un proletariado urbano, pero en 1810 sí incorporó a 1.2 millones de afroamericanos esclavizados cuyo trabajo forzado enriqueció al 33 por ciento de los hogares blancos del sur que poseían propiedad humana. Estados Unidos no tenía una aristocracia legal, pero sus líderes políticos, federalistas y republicanos demócratas por igual, provenían abrumadoramente de las filas de los ricos, apostaban su autoridad por el tamaño de sus propiedades y legislaron en su propio interés financiero. La gente común puede haber tenido perspectivas de movilidad ascendente, pero la movilidad descendente de los artesanos urbanos generó una corriente de huelgas, disturbios y organización política que culminó en los partidos de trabajadores de las décadas de 1820 y 1830. Los datos cliométricos revelan una creciente estratificación de la riqueza entre los hombres blancos en las décadas posteriores a 1790 y la fijación de clase, no la fluidez, como característica.

El desarrollo de clase más importante en la República temprana fue el surgimiento de la estructura tripartita familiar de una clase alta, media y trabajadora. Menos un reflejo de una economía muy reorganizada o una competencia real entre grupos por los recursos materiales, estos estratos horizontales fueron la creación de una clase media consciente de sí misma cuyos campeones promocionaban los valores, ambiciones y modales que los hacían diferentes de los pobres "imprevistos". abajo y los ricos "decadentes" arriba. Situadas en comunidades inmersas en las relaciones de mercado del capitalismo, los miembros de la clase media valorizaban un ámbito familiar privado donde las mujeres protegían la moralidad de la corrupción de la esfera pública y convertían el hogar en un centro de cultura sentimental, crianza de los hijos y consumo de buen gusto. Esta nueva clase media tuvo tanto éxito en universalizar sus virtudes de superación personal y autocontrol que la gran mayoría de los estadounidenses desde entonces se han identificado a sí mismos como clase media. De hecho, si la estructura de clases estadounidense sigue siendo tan oscura hoy como lo era hace doscientos años, la mejor explicación no es una "ausencia de clases" estructural, sino más bien el poder de los ideales de la clase media para canalizar el descontento de la clase trabajadora hacia el individualismo, no el colectivo. , expresión y para enmascarar el privilegio de la clase alta detrás de la presunción de una sociedad meritocrática.