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Las huellas dactilares son las impresiones que dejan pequeños surcos en la piel de las puntas de los dedos y de las palmas de las manos. Los patrones que dejan estas crestas, que se denominan crestas de fricción, son únicos para cada persona. Se determinan cuando el feto tiene alrededor de seis meses y permanecen constantes durante toda la vida de una persona. Incluso los gemelos idénticos con ADN idéntico tienen diferentes patrones de crestas de fricción en sus dedos. Aunque se pueden cambiar muchas características de una persona, las huellas digitales no. Como resultado, las huellas dactilares son una herramienta extremadamente importante para identificación De persona.

La capa externa de la piel contiene muchos poros microscópicos que secretan sudor y aceites. El sudor es principalmente agua, pero contiene una fracción muy pequeña (1.5%) de sal, aminoácidos y proteínas. Estos químicos permanecen en la piel después de que el agua se evapora. La piel también contiene glándulas sebáceas, que producen aceites. Aunque las yemas de los dedos contienen pocas glándulas sebáceas, la cara y la cabeza contienen muchas y las personas se tocan la cara y el cabello con frecuencia, transfiriendo aceite a las yemas de los dedos. El aceite y los productos químicos residuales del sudor se adhieren a la superficie de los dedos y atraen la suciedad y otras sustancias como los cosméticos y la grasa de los alimentos y aceites. Siempre que una persona toca algo, estos residuos se transfieren a esa superficie. Dado que las personas rara vez cometen delitos sin usar sus manos, las huellas de sus dedos a menudo quedan en las superficies de la escena del crimen.

Los detectives buscan huellas dactilares en las escenas del crimen en lugares donde se han roto o alterado cosas. Por lo general, también revisan los pomos y las entradas, por donde un criminal puede haber entrado o salido. Las huellas dactilares se pueden encontrar en una variedad de superficies que incluyen papel, piel humana, superficies lisas, superficies pintadas, vaso , el interior de los guantes y armas de fuego . Pueden durar unas pocas horas en climas fríos y secos o pueden ser visibles indefinidamente en ambientes cálidos y húmedos.

Las huellas dactilares se clasifican en tres grupos. Las impresiones de plástico son impresiones que dejan una impresión en una superficie flexible como masilla o pintura pegajosa. Las impresiones visibles ocurren cuando alguien tiene un material en los dedos que deja una marca visible, como sangre , tinta o maquillaje. Las huellas dactilares más comunes se denominan huellas latentes y se forman a partir de aceites y residuos en las manos. Las impresiones latentes deben revelarse utilizando una de las muchas técnicas químicas diferentes.

Quitar el polvo de las huellas dactilares es la técnica más común para visualizar una huella latente. Este proceso comienza sumergiendo un cepillo muy suave en un polvo muy fino. La mayoría de los kits de huellas dactilares contienen polvos negros, grises, blancos y rojos y el detective elegirá un color de polvo que contrasta mejor con la superficie en la que se dejó la huella. El detective cepilla con cuidado el polvo sobre la impresión y luego elimina el exceso de polvo. Una vez que la impresión se vuelve visible, se fotografía y luego se transfiere a una cinta especial en un proceso llamado levantamiento.

Se utilizan comúnmente otros productos químicos y técnicas para revelar impresiones latentes, y se eligen según la superficie y otras condiciones ambientales. Una sustancia química llamada ninhidrina, que es atraída por los aminoácidos que permanecen en la piel después de que el agua en el sudor se evapora, se usa para desarrollar huellas dactilares en papel. Los vapores de yodo también se pueden utilizar para desarrollar huellas dactilares en papel. Los vapores de yodo reaccionan con los aceites, dándoles un color violeta pardusco. Las superficies que contienen huellas dactilares se pueden sumergir o rociar con nitrato de plata, que se vuelve negro en presencia de sal. Los vapores de SuperglueTM, que producen cristales blancos en presencia de humedad en las huellas dactilares, también se utilizan comúnmente para desarrollar impresiones latentes. Además, se pueden utilizar fuentes de luz especializadas, como láseres y luces ultravioleta, para hacer que aparezcan impresiones latentes en situaciones en las que las técnicas químicas no son prácticas.

Hay tres clasificaciones básicas de huellas dactilares: arcos, bucles y verticilos. De estos, los bucles son, con mucho, los más comunes, los siguientes son espirales y una pequeña fracción son arcos. Los arcos se clasifican en arcos lisos, que generalmente son crestas de fricción arqueadas simétricas, y arcos de carpa, que se vuelven tan estrechos que su núcleo es una sola cresta de fricción. Los bucles se parecen a una letra cursiva "e", pero se pueden inclinar hacia la derecha o hacia la izquierda. Las asas se subdividen en asas radiales, que fluyen hacia el pulgar, y asas cubitales, que fluyen hacia el dedo meñique. Los verticilos son formas circulares o espirales. Se subdividen en verticilos simples, verticilos de doble bucle, verticilos de bolsillo central y alteraciones. Como resultado, hay ocho categorías principales de patrones de huellas dactilares.

Los expertos en huellas dactilares comienzan con los patrones básicos de las crestas de fricción cuando estudian las huellas dactilares, pero dependen en gran medida de los detalles llamados minucias dentro de las huellas dactilares. Estas minucias incluyen terminaciones de crestas, puntos, crestas cortas, bifurcaciones y trifurcaciones. Además, la ubicación de los poros sudoríparos y los poros de las glándulas sebáceas sirven como marcadores que se pueden utilizar para la identificación.