Churchill, juan, duque de marlborough (1650-1722)

Churchill, juan, duque de marlborough (1650-1722), soldado y diplomático. John Churchill, que con frecuencia se describe como el mayor general de la Gran Bretaña moderna, nació el 26 de mayo de 1650, hijo de Elizabeth Churchill y Sir Winston Churchill, un escudero empobrecido y miembro del Parlamento. Asistió a Saint Paul's School y luego, en 1665, debido a la influencia de su padre, se convirtió en paje del duque de York, más tarde Jacobo II (gobernó 1685-1688). El 14 de septiembre de 1667 Churchill fue comisionado en el ejército como alférez en la Guardia de Infantería. Sirvió en Tánger de 1668 a 1670, estuvo en servicio con la flota aliada durante la Tercera Guerra Holandesa (1672-1674) y fue ascendido a capitán. En 1673 acompañó al contingente inglés enviado para ayudar a Luis XIV (gobernó de 1643 a 1715) de Francia en Flandes y se distinguió en la acción militar en Maastricht (Maestricht, junio de 1673), su primera gran batalla terrestre. Al año siguiente fue nombrado coronel del regimiento inglés que operaba en el extranjero y actuó con valentía en la batalla de Sinzheim (1674).

En 1677, Churchill se casó con Sarah Jennings (1660-1744), dama de honor de la princesa Ana, más tarde reina Ana (gobernó de 1702 a 1714). Churchill avanzó rápidamente. Fue creado barón Churchill de Aymouth (Escocia) el 21 de diciembre de 1682, elevado a la nobleza como barón Sandridge en 1685 y, tras la adhesión de James II (1685), ascendido a mayor general (3 de julio de 1685) y posteriormente a teniente general ( 7 de noviembre de 1688).

Con la Revolución Gloriosa (1688), Churchill cambió rápidamente su lealtad al nuevo soberano protestante Guillermo III (gobernó entre 1689 y 1702), quien en 1689 lo recompensó con el condado de Marlborough (después de lo cual se le conoce comúnmente como Marlborough) y lo nombró él un consejero privado. Marlborough también recibió una sucesión de comandos entre 1689 y 1691 en Flandes e Irlanda, en los que tuvo un éxito uniforme. También se desempeñó durante un tiempo como gobernador de la Compañía de la Bahía de Hudson. Cada vez más opuesto a la excesiva preferencia de William por sus socios holandeses, Marlborough cayó repentinamente en desgracia. En 1692 fue destituido de sus cargos y brevemente encarcelado en la Torre de Londres bajo sospecha de comunicarse con agentes jacobitas en un complot para restaurar a Jacobo II con el apoyo de la intervención militar francesa. Como estas acusaciones resultaron infundadas, Marlborough fue liberado y, al reconciliarse con William, recuperó el favor en 1698. Fue nombrado gobernador del duque de Gloucester, readmitido en el Consejo Privado y devuelto a su anterior rango militar (18 Junio ​​de 1698). Ante las crecientes tensiones sobre la sucesión española, Marlborough fue nombrado comandante en jefe de las fuerzas angloholandesas en Holanda (junio de 1701) y participó en las negociaciones celebradas en La Haya para idear un acuerdo de compromiso que satisfaga a los diversos demandantes y prevenir la guerra europea.

Tras la muerte de Guillermo III el 8 de marzo de 1702 y la posterior adhesión de la reina Ana, Marlborough alcanzó la cima de su influencia. Fue nombrado capitán general de las fuerzas y maestro general de la artillería, mientras que su aliado más cercano, Sidney Godolphin, primer conde de Godolphin (1645-1712), se convirtió en tesorero. Otros partidarios conservadores ocuparon los grandes cargos estatales restantes.

Una vez que las deliberaciones de La Haya fracasaron y las acciones agresivas de Francia hicieron inevitable el conflicto, los ingleses, los austriacos, los holandeses y los aliados alemanes menores concluyeron la Gran Alianza (15 de mayo de 1702) con un ejército combinado bajo el mando supremo de Marlborough. En su primera campaña durante la Guerra de Sucesión española (junio de 1702), Marlborough alivió la presión sobre los holandeses al asegurar una base de operaciones contra las fortalezas ocupadas por los franceses al sur. Superando la disensión dentro de la alianza, siguió adelante con éxito para tomar la gran fortaleza de Lieja (octubre de 1702). Por este servicio fue creado duque con una pensión de 5,000 libras esterlinas al año. Luego avanzó sobre el río Mosela. Engañando al enemigo con una finta contra Alsacia, se movió rápidamente para abrir un cruce del río Danubio en Donauwörth, impidiendo así una posible unión de las fuerzas francesas y sus aliados bávaros. El 13 de agosto de 1704, Marlborough y su confidente, el comandante austríaco, el príncipe Eugène (1663-1736), derrotaron al principal ejército francés en Blenheim, una victoria espectacular. Este fue el primer revés militar importante del reinado de Luis XIV, y obligó a Francia a ponerse a la defensiva y salvó a Austria de una invasión casi segura. El 23 de marzo de 1706, Marlborough obtuvo otra aplastante victoria en Ramillies, lo que provocó la expulsión de las tropas enemigas de Italia y el sur de los Países Bajos. Marlborough y el príncipe Eugène rechazaron una contraofensiva francesa en Oudenaarde (julio de 1708) y despejaron el camino para un avance directo contra Francia. Estas hazañas le valieron a Marlborough una reputación militar igualada en el siglo XVIII sólo por Federico el Grande (gobernó de 1740 a 1786) de Prusia y más tarde por Napoleón I (1769 a 1821). En reconocimiento, Marlborough fue nombrado príncipe del imperio y, por orden real, se construyó para él el magnífico palacio de Blenheim.

Sin embargo, a nivel nacional, la posición de Marlborough se debilitó debido a la implacable política partidaria y al creciente distanciamiento entre su esposa Sarah y la reina Ana, cuya antigua amistad había proporcionado un vínculo crítico que vinculaba la dirección operativa de la guerra con la fuente del poder ejecutivo en la corte. Usando una variedad de tácticas de presión, Marlborough y su aliado Lord Tesorero Godolphin lograron durante un tiempo coaccionar a la reina pro-conservadora para que nombrara (a regañadientes) a esos agradables ministros whig que apoyaban sus políticas. Pero Sarah fue suplantada a favor de Anne por Abigail Masham (m. 1734), una influyente simpatizante de los conservadores, y en política la reina pidió consejo al capaz líder conservador Robert Harley (1661-1724). El apoyo a la guerra disminuyó rápidamente. Además, los costos aumentaron constantemente, al igual que el cansancio de la guerra en el bando aliado. Marlborough, cada vez más aislado, fue acusado de continuar las hostilidades para lucro personal y gloria.

Las elecciones parlamentarias de 1710 trajeron un nuevo y poderoso ministerio conservador encabezado por Harley, que permitió a Anne prescindir de los líderes Whig personalmente desagradables y llevó a negociaciones secretas con Francia. Marlborough permaneció como comandante en jefe hasta diciembre de 1711, cuando fue destituido, acusado falsamente de corrupción y obligado a exiliarse en el continente. Aunque recuperó el favor con el ascenso de Jorge I (gobernado de 1714 a 1727), Marlborough, envejecido prematuramente por las tensiones de la guerra, no participó más en los asuntos públicos. Vivió en un retiro rural hasta su muerte, tras un derrame cerebral, el 16 de junio de 1722. Fue enterrado con gran esplendor en Westminster, aunque su cuerpo fue trasladado más tarde a la capilla de Blenheim, donde fue conmemorado por un ornamentado mausoleo.

Audaz, enérgico, un excelente táctico y un líder talentoso, Marlborough defendió la acción rápida y ofensiva sobre las maniobras elaboradas como la clave para una victoria decisiva. En este sentido, trascendió el espíritu militar de su época y presagió el enfoque más innovador y enérgico de la guerra, típico del período revolucionario francés. Su urbanidad y tacto, discreción y diplomacia fueron otros activos para desactivar las inevitables tensiones asociadas con la guerra de coalición y así hicieron posible la unidad esencial para la cooperación y la victoria.