Christian Eijkman

El médico y biólogo holandés Christian Eijkman (1858-1930) fue un pionero en el estudio de las bases bioquímicas de la salud y en el reconocimiento y estudio de las vitaminas.

Christian Eijkman nació de un maestro de escuela en Nijkerk el 11 de agosto de 1858. Se licenció en medicina en Amsterdam en 1883 y luego se formó como oficial médico para el ejército de las Indias Orientales Holandesas. Su primer puesto oficial fue como asistente de la comisión holandesa para estudiar el flagelo del beriberi en Batavia. La comisión regresó a Europa en 1887, pero Eijkman permaneció como director desde 1885 hasta 1896. En 1898 fue llamado a la cátedra de higiene y medicina forense en Utrecht. Se convirtió en miembro de la Real Academia de Ciencias de los Países Bajos en 1907.

Eijkman llegó a Batavia en un momento en el que había habido muchos brotes graves de beriberi. Beriberi se caracteriza por una parálisis ascendente y síntomas cardíacos y edema, y ​​tuvo una terrible mortalidad del 80 por ciento en algunos brotes. La naturaleza epidémica de la enfermedad parece ser una fuerte evidencia de que fue propagada por un patógeno. Como director del laboratorio de investigación civil, Eijkman, al no haber podido aislar un organismo causante, comenzó a estudiar los pollos de laboratorio que habían sido afectados por la enfermedad. Ninguna de las técnicas refinadas de autopsia indicó que la enfermedad fuera infecciosa. Luego, el destino reveló la pista del rompecabezas: las gallinas estaban siendo alimentadas con arroz blanco pulido, pero cuando se les dio grano de arroz integral, los animales se recuperaron. Eijkman también demostró que la enfermedad se podía producir a voluntad alimentando a los pollos solo con arroz pulido y que las cáscaras extraídas mediante el pulido curarían la enfermedad si se administraban con el arroz pulido.

El trabajo de Eijkman condujo a investigaciones de cárceles donde el beriberi estaba muy extendido. Se descubrió que los hombres que se alimentaban principalmente de arroz pulido estaban afectados, mientras que los que consumían arroz integral toscamente triturado se mantenían sanos. Eijkman llegó a la conclusión de que la enfermedad estaba relacionada con el modo de preparación del arroz, pero supuso incorrectamente que las cáscaras contenían un antídoto para una sustancia tóxica en el grano.

En 1896, la mala salud hizo que Eijkman regresara a Holanda. Mientras tanto, sus colaboradores en Java, particularmente Gerrit Grijns, continuaron explorando el problema del beriberi y finalmente demostraron de manera concluyente que la enfermedad fue causada por una deficiencia dietética, no por un veneno. En 1911, el químico polaco Casimir Funk separó una sustancia del pulido de granos que podía curar la enfermedad. Lo llamó Vitamina; ahora se conoce como vitamina B1 (tiamina). El mundo fue un paso gigante hacia la comprensión de la naturaleza bioquímica de la nutrición.

Eijkman ganó el Premio Nobel de Medicina en 1929. Murió el 5 de noviembre de 1930.

Otras lecturas

Se pueden encontrar bocetos biográficos de Eijkman en Sarah R. Riedman y Elton T. Gustofson, Retratos de premios Nobel de Medicina y Fisiología (1963) y Conferencias Nobel, fisiología y medicina: incluidos discursos de presentación y biografías de los galardonados, 1922-1941 (1965). Las obras generales útiles incluyen TR Parsons, Los materiales de la vida: una presentación general de la bioquímica (1930) y FR Jevons, El enfoque bioquímico de la vida (1964; 2ª ed. 1968). □