Chica en un campo de frijoles

Niños trabajadores agrícolas migrantes

Fotografía

Por: Anónimo

Fecha: 1949

Fuente: © Bettmann / Corbis.

Sobre el fotógrafo: Esta fotografía es parte de la colección de Corbis Images, un proveedor mundial de materiales de contenido visual para anunciantes, emisoras, diseñadores, revistas, organizaciones de nuevos medios, periódicos y productores. El fotógrafo no es conocido.

Introducción

Durante la mayor parte de la historia, los niños han trabajado. La noción de una infancia en la que los niños juegan y van a la escuela en lugar de complementar los ingresos familiares es relativamente reciente. En el siglo XIX, el aumento de la riqueza permitió a los padres de clase media el lujo de mantener a sus hijos fuera del lugar de trabajo. Los padres pobres no tenían esta opción.

Con pocos trabajadores industriales y agrícolas adultos capaces de ganar lo suficiente para mantener y educar a una familia en el siglo XIX, los niños se vieron obligados por necesidad a ingresar a la fuerza laboral. Para 1900, alrededor de 1.7 millones de niños trabajaban en industrias estadounidenses, más del doble que en 1870. En el grupo de edad de 10 a 15 años, el 18.2 por ciento estaba empleado, y más de la mitad trabajaba en oficios agrícolas.

Debido a que eran baratos de emplear y tenían dedos pequeños y ágiles, los niños estaban bien preparados para las pequeñas tareas repetitivas que exigía la industria estadounidense, pero su trabajo tenía un alto precio. Los muchachos rompedores en las minas de carbón separaron el carbón de la pizarra y desarrollaron la espalda encorvada junto con la palidez. Los muchachos de las fábricas de vidrio sufrieron daños en los ojos por la luz brillante y deslumbrante del vidrio fundido y daños en los pulmones por el polvo de vidrio inhalado. Los niños de ambos sexos abrieron conchas de ostras afiladas y camarones sin cáscara en las enlatadoras y luego empaparon sus manos ensangrentadas en una solución de alumbre fuerte para endurecer la piel y ayudar a curar las heridas. Los niños de los molinos perdieron dedos o extremidades a causa de la maquinaria, mientras que los niños y niñas que pelaban manzanas o pelaban guisantes a menudo se lastimaban con cuchillos deslizados.

A principios del siglo XX surgieron nuevas ideas sobre el desarrollo infantil. Los estadounidenses comenzaron a ver la infancia como una serie de etapas, cada una con demandas físicas y psicológicas específicas que debían satisfacerse para que el niño progresara hasta convertirse en un adulto sano capaz de desarrollar su potencial. Los niños que pasaron años cruciales en el trabajo de parto se convertirían en "basura humana", como proclamaba un cartel de la década de 1920: adultos condenados a convertirse en una carga para la sociedad debido a cuerpos debilitados y mentes sin cultivar. Se creía que detener el trabajo infantil ayudaría a poner fin al ciclo de la pobreza, reducir la delincuencia y garantizar la preservación de la democracia.

Varios estados instituyeron reformas diseñadas para influir en la oferta de trabajo infantil, incluida la educación obligatoria y las edades mínimas para el empleo. Sin embargo, las leyes resultaron relativamente fáciles de eludir. Los nombres de los trabajadores menores de edad no suelen aparecer en los libros de la empresa porque su sueldo se destina a un hermano o hermana mayor. Algunos estados solo requieren una declaración firmada por un padre o tutor que indique que el niño tiene la edad legal para trabajar. Los trabajadores agrícolas y domésticos normalmente estaban exentos de esas leyes.

Fuente principal

Niña, en, campo de frijoles

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Importancia

La cantidad de trabajadores indocumentados en los Estados Unidos se estima en 11-15 millones. El creciente debate sobre los efectos de dicha inmigración está centrando más la atención en los niños migrantes, especialmente los hijos e hijas de trabajadores indocumentados, que continúan formando parte de la fuerza laboral estadounidense moderna. Se desconoce el número exacto de niños trabajadores debido a la dificultad de medir el trabajo ilegal, pero los efectos del trabajo migratorio en los niños están bien documentados.

En 2005, la tasa de pobreza nacional para los inmigrantes y sus hijos nacidos en Estados Unidos fue del 18.4 por ciento. Un tercio de los inmigrantes carecía de seguro médico. En California, que tuvo el mayor número de llegadas de inmigrantes entre enero de 2000 y marzo de 2005 con 1.8 millones, casi la mitad de los inmigrantes y sus hijos vivían en la pobreza o cerca de ella. Casi la mitad de los hogares de California que usaban un programa de asistencia social como cupones de alimentos o ingresos suplementarios del seguro social estaban encabezados por inmigrantes.

Los niños migrantes, a menudo en movimiento y preocupados por ser identificados por las autoridades, rara vez asisten a la escuela con regularidad. En 2005, el 31 por ciento de los inmigrantes adultos no tenían un título de escuela secundaria, lo que los condenaba a trabajos de bajos salarios. Para combatir este problema, en 2001 la legislatura de Texas permitió que algunos inmigrantes indocumentados calificaran para la matrícula estatal en las universidades públicas. Un estudiante indocumentado paga $ 616 por semestre por un curso de 12 horas en Alamo Community College, mientras que un residente que no es de Texas paga $ 2,056. En 2005, 3,700 trabajadores indocumentados se beneficiaron de este programa.

Desde entonces, la legislación ha sido atacada por opositores que argumentan que viola la Ley de Reforma de la Inmigración Ilegal y Responsabilidad del Inmigrante de 1996, que prohíbe a los estados brindar acceso a colegios y universidades a tarifas no disponibles para los ciudadanos. Los críticos también citan preocupaciones sobre el posible acceso de los terroristas a las escuelas estadounidenses, mientras que otros afirman que la reducción de los pagos de matrícula ejerce presión sobre los presupuestos públicos y niega oportunidades educativas a los estadounidenses. Una ley similar fue revocada en Kansas, pero las leyes de matrícula para inmigrantes siguen vigentes en California, Nueva York, Utah, Illinois, Washington y Oklahoma.

Recursos adicionales

Libros

Coles, Robert. Migrantes, aparceros, montañeros: hijos de la crisis. Boston: Little, Brown, 1971.

Hayes, Curtis W., Robert Bahruth y Carolyn Kessler. Literacy con Carino: A Story of Migrant Children's Success. Portsmouth, Nueva Hampshire: Heinemann, 1998.

Martínez, Rubén. Cruzando: una familia mexicana en el camino de los migrantes. Nueva York: Metropolitan Books, 2001.