Chaney, James Conde

30 de mayo de 1943
21 de junio de 1964

El activista de derechos civiles James Chaney nació en Meridian, Mississippi, hijo de Ben Chaney y Fannie Lee Chaney. Sus padres le inculcaron un fuerte sentido de orgullo racial, y en 1959 él, junto con un grupo de sus amigos, fue suspendido de la escuela secundaria por usar un botón destinado a criticar al capítulo local de la NAACP por su falta de respuesta a los problemas raciales. Un año después fue expulsado de la escuela y comenzó a trabajar junto a su padre como yesero. Las experiencias de Chaney viajando a diferentes lugares de trabajo en todo Mississippi en autobuses segregados, al mismo tiempo que los Freedom Rides montados por organizaciones de derechos civiles con el objetivo de desafiar el transporte interestatal segregado estaban ocurriendo en todo el sur, estimularon aún más su activismo. En 1963 se involucró directamente en actividades de derechos civiles y se unió al Congreso de Igualdad Racial (CORE). Un año después, CORE unió fuerzas con las ramas de Mississippi del Comité Coordinador Estudiantil No Violento (SNCC) y la Asociación Nacional para el Avance de la Gente de Color (NAACP) para formar el Consejo de Organizaciones Federadas (COFO) para encabezar un registro masivo de votantes. y campaña de eliminación de la segregación en Mississippi llamada Freedom Summer.

Durante su trabajo con COFO, Chaney conoció a Michael Schwerner, un judío liberal blanco que había sido trabajador social de la ciudad de Nueva York antes de unirse a CORE en 1963 y se mudó para convertirse en un trabajador de campo en Mississippi, y a Andrew Goodman, un joven estudiante universitario judío que se había ofrecido como voluntario para el proyecto Mississippi Freedom Summer. Asignados a trabajar juntos en Meridian, el 21 de junio de 1964, los tres hombres fueron a Longdale, una comunidad negra en el condado de Neshoba, Mississippi, para investigar el incendio de una iglesia que había sido un sitio potencial para una escuela Freedom que enseñaba alfabetización y votantes. educación. El Ku Klux Klan estaba firmemente atrincherado en grandes áreas de Mississippi, y se sospechaba ampliamente que el Klan había incendiado la iglesia para evitar actividades de derechos civiles. Mientras los tres hombres conducían de regreso a Meridian, fueron detenidos por la policía en Filadelfia, Mississippi. Chaney fue arrestado por exceso de velocidad y Schwerner y Goodman fueron arrestados como sospechosos en el atentado con bomba en la iglesia. A ninguno de los hombres se le permitió hacer una llamada telefónica o pagar la multa que habría facilitado su liberación de la cárcel del condado de Neshoba.

El arresto de Chaney, Schwerner y Goodman no fue un accidente. Los trabajadores de los derechos civiles eran constantemente acosados ​​por jinetes nocturnos blancos y policías locales que a menudo eran miembros del Klan más comprometidos con mantener el status quo racial que con defender la justicia. Schwerner fue el primer trabajador de derechos civiles blanco destinado a las afueras de Jackson, Mississippi. Sus actividades y presencia lo habían dado a conocer entre los blancos de Meridian, y su éxito en la iniciación de programas de derechos civiles y su origen judío lo habían convertido en un objetivo del Klan, que lo apodó "Perilla" porque llevaba barba. Después de que el alguacil adjunto del condado de Neshoba, Cecil Ray Price, confirmara que el automóvil que conducía Chaney estaba registrado en CORE, alertó al líder local del Klan, Edgar Ray Killen. Killen organizó rápidamente un grupo de miembros del Klan y formuló un plan de acción con hasta veinte conspiradores. Más tarde esa misma noche, Price liberó a los tres hombres de la cárcel después de que Chaney pagara la multa. Un grupo del Klan los siguió fuera de la ciudad, los sacaron a la fuerza de sus automóviles, los llevaron a una zona boscosa aislada a unas pocas millas de distancia y los mataron. Sus cuerpos fueron enterrados en una presa de tierra en las inmediaciones de Filadelfia, un lugar de enterramiento que había sido elegido de antemano.

Los intentos de localizar a Chaney, Schwerner y Goodman habían sido iniciados por COFO cuando el trío no había llamado o llegado a su destino en el tiempo asignado. A medida que se hizo cada vez más evidente que les había ocurrido un daño, el COFO renovó su solicitud de asistencia del Departamento de Justicia desde hace mucho tiempo y movilizó una campaña entre sus miembros para presionar a los funcionarios gubernamentales. La violencia social contra los negros en Mississippi era un lugar común y, a pesar de la alta proporción de linchamientos que tuvieron lugar en Mississippi, ninguna persona blanca había sido condenada por asesinar a una persona negra en la historia del estado. El mayor interés por los derechos civiles y la probable participación y desaparición de dos hombres blancos atrajeron la atención nacional y la respuesta federal. El fiscal general Robert Kennedy se reunió con las familias de los hombres desaparecidos y se envió a agentes del FBI al lugar para organizar una investigación exhaustiva. Cuando se encontraron los restos carbonizados del automóvil de Chaney unos días después del incidente, el condado de Neshoba se inundó de periodistas que informaron a la nación conmocionada sobre la hostilidad de los blancos de Mississippi que parecían personificar el racismo del sur.

El FBI recuperó los cuerpos de los tres trabajadores de derechos civiles de la presa de tierra el 4 de agosto de 1964, y cuatro meses después, diecinueve hombres fueron acusados ​​de conspiración. El gobierno federal se vio obligado a utilizar un estatuto de la era de la Reconstrucción para acusar a los hombres de conspirar para privar a Chaney, Schwerner y Goodman de sus derechos civiles porque el consenso social detrás de las acciones de la turba de linchamiento hizo poco probable el enjuiciamiento estatal por asesinato.

Los jueces recalcitrantes, las demoras en la defensa y los problemas con la selección del jurado obstaculizaron el debido proceso legal durante tres años. En 1966, la Corte Suprema de los Estados Unidos intervino para restablecer las acusaciones originales después de que el caso fuera desestimado por los tribunales, y en febrero de 1967 finalmente comenzó el juicio demorado durante mucho tiempo. A pesar de varias confesiones y relatos de testigos presenciales, solo siete acusados, uno de los cuales era el ayudante del alguacil Price, fueron condenados nueve meses después. Solo dos hombres recibieron la pena máxima de diez años según la ley. Dos de los otros hombres recibieron condenas de seis años y tres recibieron condenas de tres años. Los conspiradores fueron todos puestos en libertad condicional antes de cumplir condenas completas de cárcel y la mayoría regresó al área de Mississippi a mediados de la década de 1970.

Los asesinatos de Chaney, Schwerner y Goodman se convirtieron en un hito en el movimiento de derechos civiles. Aunque se estableció un precedente importante para la intervención federal en nombre de los trabajadores de derechos civiles, este incidente fue conmemorado por muchos en el movimiento de derechos civiles, no solo como un ejemplo de injusticia en el sur, sino como resultado de muchos años de indiferencia federal ante la difícil situación de Afroamericano. En 2004, el cuadragésimo aniversario de los asesinatos, Ben Chaney, hermano de James y director de la Fundación James Earl Chaney, encabezó una campaña de base para reabrir el caso.

Véase también Congreso de Igualdad Racial (CORE); Freedom Summer; Asociación Nacional para el Adelanto de las Personas de Color (NAACP); Comité Coordinador Estudiantil No Violento (SNCC)

Bibliografía

Cagin, Seth y Dray, Philip. No tenemos miedo: la historia de Goodman, Schwerner y Chaney y la campaña de derechos civiles de Mississippi. Nueva York: Bantam Books, 1988.

Huie, William Bradford. Tres vidas para Mississippi. Nueva York: WCC Books, 1965.

robyn spencer (1996)