Cartas de Birchbark

Los documentos de Birchbark constituyen el conjunto más significativo de fuentes escritas rus tempranas que se han descubierto desde 1950, cuando los arqueólogos descubrieron el primer documento de este tipo en Novgorod. A principios del siglo XXI, el número total de documentos novgorodianos estaba cerca de mil. También se han desenterrado cantidades menores de documentos de corteza de abedul en Staraya Russa, Smolensk, Pskov, Vitebsk, Mstislavl, Torzhok, Tver, Zvenigorod en Galicia y Moscú. Además de ser de fundamental importancia para el estudio de la escritura rusa temprana en sí, y para el estudio de la lengua rusa temprana, los documentos de birchbark arrojan nueva luz sobre una amplia gama de cuestiones históricas, incluidas las relaciones sociales y familiares, el comercio y el comercio, los impuestos y la legislación. y administración. Proporcionan una visión directa de las vidas y preocupaciones de grupos de personas que están subrepresentadas en las fuentes escritas tradicionales: las élites urbanas no principescas y no eclesiásticas (aunque los eclesiásticos y los príncipes también figuran en los documentos birchbark); mujer; y hasta cierto punto incluso sectores del campesinado.

Birchbark era el material de escritura disponible, barato y desechable en los bosques de Rus. El papel era prácticamente desconocido antes del siglo XIV, y los libros manuscritos se escribían en pergamino (pieles de animales tratadas), que era relativamente caro de conseguir y engorroso de preparar. El documento típico de corteza de abedul consiste en una sola pieza del material (solo se ha descubierto un libro de corteza de abedul, hecho de tres hojas dobladas). Las letras no estaban escritas con tinta, sino grabadas en la superficie blanda con un lápiz puntiagudo de metal, madera o hueso. Cientos de estos estilos aparecen en excavaciones, lo que sugiere que este tipo de escritura estaba aún más extendido de lo que podrían sugerir los documentos existentes. Se ha vuelto convencional referirse a ellos como documentos de corteza de abedul de Novgorod, pero no hay razón para suponer que su producción y uso fuera de hecho una especialidad específica o predominantemente de Novgorod. La preponderancia de los descubrimientos de Novgorod se debe en parte a la intensidad de la investigación arqueológica de Novgorodian, pero en parte también a las condiciones favorables para la supervivencia de la corteza de abedul, porque los materiales orgánicos se conservan casi indefinidamente en el lodo de Novgorodian saturado y anaeróbico (sin oxígeno).

Pocos documentos de corteza de abedul, si es que hay alguno, pueden fecharse con absoluta precisión. Sin embargo, las fechas aproximadas dentro de dos o tres décadas a menudo se pueden proporcionar por medio de la dendrocronología al fijar la ubicación de su descubrimiento en relación con la escala cronológica producida por el estudio de los anillos de los árboles en los troncos que formaron las carreteras de Novgorod. Además, la paleografía de corteza de abedul (el estudio de las formas de las letras) se ha desarrollado hasta el punto de que también se puede utilizar para indicar una cronología relativa. Un pequeño número de documentos de corteza de abedul datan probablemente de la primera mitad del siglo XI y, por lo tanto, se encuentran entre los especímenes más antiguos conocidos de escritura eslava oriental, pero la gran mayoría de los documentos datan de los siglos XII al XV.

El lenguaje de los documentos de corteza de abedul fue al principio una especie de rompecabezas. La ortografía, la gramática y, hasta cierto punto, el vocabulario difieren en algunos aspectos de las presuntas normas de escritura correcta en pergamino. Esta discrepancia se atribuyó inicialmente a la supuesta educación insuficiente y la consiguiente semialfabetización de los escritores. Sin embargo, ahora está claro que las desviaciones lingüísticas de la corteza de abedul de las normas del pergamino no son errores aleatorios. De hecho, en la mayoría de los casos no son errores en absoluto. La alfabetización de Birchbark es consistente con sus propias convenciones, y los documentos reflejan una alfabetización urbana vibrante y funcional con un fuerte acento vernáculo local. Los documentos de corteza de abedul, por lo tanto, añaden una nueva dimensión vital a nuestra comprensión de la historia del idioma ruso.

El contenido de los documentos de birchbark es muy variado. Muchos de ellos están preocupados por el dinero o (especialmente entre las cartas posteriores) la propiedad. Éstos van desde breves listas de deudores privados —sólo una secuencia de nombres y las sumas que deben— hasta registros bastante sistemáticos de obligaciones tributarias o tributarias de una aldea o región. A veces, el pago es un tema de disputa y los documentos revelan mucho sobre los procesos de resolución de conflictos, ya sean informales (a través de familiares y asociados) o formales (a través de procesos judiciales y ejecución administrativa). Aunque la corteza de abedul era principalmente para comunicaciones efímeras, no diseñadas para uso oficial, algunos de los documentos parecen contener borradores de textos cuyas versiones oficiales estaban destinadas a pergamino, como testamentos para la disposición de bienes. Entre los documentos posteriores se encuentran incluso peticiones formales enviadas desde asentamientos periféricos a sus señores urbanos. Sin embargo, sería engañoso caracterizar los documentos de corteza de abedul como una mera forma de archivo comercial y financiero no oficial y no sistemático. Su deleite, para el investigador moderno, radica en su aparente aleatoriedad, en la naturaleza fortuita e inesperada de sus contenidos: cartas de amor, fragmentos de sabiduría popular, encantamientos amuletos, disputas familiares, garabatos infantiles, borradores de diseños para iconos, una correspondencia entre monjas, practica alfabetos, oraciones. Cada nueva temporada produce novedades, e incluso después de más de medio siglo de descubrimientos, no hay razón para suponer que la corteza de abedul esté cerca de agotar su capacidad de sorprender y de contribuir continuamente a la comprensión de la historia temprana de Rusia.

A finales del siglo XV llegó a su fin la tradición continua de escritura regular sobre corteza de abedul. Ningún comentarista contemporáneo menciona esto, por lo que las razones están sujetas a especulaciones. Quizás la corteza de abedul simplemente perdió la competencia con el papel, como un material menos frágil y más adaptable. O quizás también hubo factores estructurales, como la expansión de la administración burocrática, que expandió el mercado del papel y empujó a la baja su precio al tiempo que resaltaba la crudeza comparativa de la alternativa local tradicional. Cualquiera que sea la explicación de su desaparición, la era de la alfabetización en corteza de abedul, en un país donde las fuentes escritas en general son notoriamente escasas, ha proporcionado a los investigadores un cuerpo de escritura en expansión único en la Europa medieval.