Canal de Suez y crisis de Suez

La idea de construir un canal que conectara el Mediterráneo y el Mar Rojo había sido discutida por ingenieros franceses durante la ocupación de Egipto por Napoleón Bonaparte (1769-1821) en 1798-1801, pero los errores de cálculo relacionados con los niveles de agua en ese momento hicieron que el proyecto se derrumbara. Poco después se demostró que era factible, no fue hasta 1854 que Sa'id Pasha (1822-1863), el gobernante egipcio, otorgó una concesión a la Compañía del Canal de Suez (SCC) dirigida por Ferdinand-Marie de Lesseps (1805-1894), para construir y operar el canal durante noventa y nueve años. La excavación comenzó en 1859 con la importación de mano de obra de Italia, Grecia y Siria para ayudar a aproximadamente 1.5 millones de trabajadores egipcios.

Durante un tiempo, la oposición británica y turca vio el trabajo suspendido, pero el apoyo francés y la compra de Sa'id del 44 por ciento de las acciones de la empresa (luego asumida por el gobierno egipcio) mantuvieron el proyecto en marcha. Extendiéndose desde Port Said hasta Suez, una distancia de 170 kilómetros (106 millas), el canal fue oficialmente inaugurado con gran estilo el 17 de noviembre de 1869 por Khedive Ismail (1830-1895), quien había invitado a un gran número de dignatarios europeos, incluyendo a la emperatriz francesa Eugenia (1826-1920), y encargó a Giuseppe Fortunino Francesco Verdi (1813-1901) que compusiera Aida para la ocasión.

En 1875, en graves dificultades financieras, el gobierno egipcio vendió las acciones de su empresa al gobierno británico, factor importante en la decisión británica de ocupar Egipto en 1882. La Convención de Constantinopla de 1888, firmada por las principales potencias europeas, declaró el canal neutral y concedió su uso a todos durante la paz y la guerra con Gran Bretaña actuando como garante. Una vía fluvial vital para las comunicaciones imperiales británicas, en particular la ruta a la India y el acceso al petróleo de Oriente Medio, el canal también facilitó la colonización de África Oriental por otras potencias europeas, en particular la conquista italiana de Etiopía. Bajo los términos del tratado anglo-egipcio de 1936, Gran Bretaña retuvo el control de la zona del canal, que resultó ser una ventaja crucial durante la Segunda Guerra Mundial (1939-1945) y una importante base militar en los primeros años de la Guerra Fría.

En el período de posguerra, la continua ocupación británica del canal atrajo crecientes críticas egipcias. Cuando los Oficiales Libres tomaron el poder en Egipto en julio de 1952, se reabrieron las negociaciones con los británicos que, en un acuerdo alcanzado en 1954, acordaron retirar todas sus tropas del país en junio de 1956. En julio, cuando los estadounidenses renegaron de su Gamal Abd al Nasir (1918-1970) respondió anunciando dramáticamente la nacionalización del canal ante una gran multitud en Alejandría el 26 de julio, afirmando que los ingresos de las cuotas del canal ayudarían a financiar la presa. El derecho del gobierno egipcio a nacionalizar la SCC, una empresa egipcia, era un principio bien reconocido en el derecho internacional, pero los gobiernos británico, francés y otros gobiernos occidentales pidieron la internacionalización del canal, una idea a la que Nasir se resistió firmemente.

Mientras los egipcios, para sorpresa de muchos, continuaron operando el canal de manera competente, el primer ministro británico Anthony Eden (1897-1977) firmó un acuerdo secreto con los gobiernos francés e israelí para atacar Egipto. Según sus términos, cuando las fuerzas israelíes invadieron el Sinaí el 29 de octubre de 1956 y se encontraron con la resistencia egipcia, Francia y Gran Bretaña emitirían un ultimátum conjunto al día siguiente pidiendo el cese de las hostilidades. Cuando, como se esperaba, Egipto rechazó esto, aviones británicos y franceses bombardearon los aeródromos egipcios el 31 de octubre y desembarcaron tropas anglo-francesas el 5 de noviembre para asegurar el canal, ahora inoperativo por los barcos hundidos por el gobierno egipcio. Una resolución del Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas condenando la agresión israelí había sido vetada por británicos y franceses, pero con la amenaza de una intervención militar soviética y el descontento estadounidense hacia la acción británica, expresada por su retirada del apoyo a la libra esterlina, un cese al fuego. fue aceptado por todas las partes a la medianoche del 6 de noviembre. Se constituyó una Fuerza de Emergencia de las Naciones Unidas (UNEF) y supervisó la retirada de las fuerzas británicas y francesas en diciembre y de los israelíes en marzo del año siguiente.

A pesar de haber sido derrotado en el campo — Egipto sufrió con mucho las mayores pérdidas en la guerra — Suez fue una victoria diplomática sustancial para Nasir que mejoró enormemente su posición internacional como líder antiimperialista. Por el contrario, Eden fue desacreditado y renunció a su cargo al año siguiente. Suez fue testigo de una ruptura importante entre dos aliados tradicionales, Estados Unidos y Gran Bretaña, y más significativamente, llegó a simbolizar el declive del poder imperial británico. También dio aviso de las capacidades militares israelíes. Ahora administrado por la Autoridad del Canal de Egipto, el canal fue reabierto en abril de 1957 y se pagó una compensación a los accionistas. Las fuerzas de las Naciones Unidas permanecieron en el lugar hasta el período previo a la guerra de los seis días de junio de 1967, cuando el canal se cerró nuevamente.