Cables, atlántico y pacífico

Cables, atlántico y pacífico. La telegrafía apenas se había establecido en tierra a mediados de la década de 1840 cuando los pensamientos se centraron en cruzar el Océano Atlántico. El desarrollo de grandes barcos de vapor oceánicos y el material plástico gutapercha, para aislar alambres de cobre, hicieron factible la idea. Cuando los cables se tendieron con éxito a través del Canal de la Mancha y el Mediterráneo en la década de 1850, los inversores se volvieron optimistas sobre las posibilidades de emprender proyectos más ambiciosos.

Los intereses británicos dominaron los primeros proyectos de cable. El mayorista de papel estadounidense Cyrus Field financió una línea hasta Terranova y a través de ella, pero el dinero y la experiencia para la ruta oceánica se encontraban entre los comerciantes de Londres, Liverpool y Manchester. Los gobiernos británico y estadounidense proporcionaron subsidios garantizados para un cable en funcionamiento, así como barcos para las operaciones de tendido. Después de un intento fallido el año anterior, en 1858 barcos de vapor británicos y estadounidenses se reunieron en midocean para intentarlo de nuevo. La línea se rompió tres veces, cada vez requiriendo un nuevo comienzo, antes, el 5 de agosto, se realizó una conexión de un solo cable entre Valencia, Irlanda y Trinity Bay, Terranova. El evento fue recibido con gran entusiasmo; Durante la celebración, los fuegos artificiales encendidos en lo alto del ayuntamiento de Nueva York provocaron un incendio que destruyó la mayor parte del techo del edificio. Desafortunadamente, los intentos de usar pulsos de alto voltaje agravaron las fallas en el cable y fracasaron por completo el 20 de octubre.

La Guerra Civil enfatizó la necesidad de comunicaciones transoceánicas rápidas. En 1865 se cargó toda la longitud de un cable transatlántico a bordo del Great Eastern. Se rompió dos tercios del camino. El 27 de agosto de 1866, un nuevo intento tuvo éxito; el cable de 1865 fue recogido y terminado. Otro cable se tendió en 1869.

En 1884, el magnate de la minería John W. Mackay y James Gordon Bennett del New York Herald colocó los dos primeros cables patrocinados por Estados Unidos. Muchos otros siguieron. Se desarrollaron nuevas técnicas para aclarar la señal borrosa que llegaba a través de estos tramos de 2,000 millas. Surgieron dos sistemas, uno desarrollado por la Eastern Company (británica) con sus largas cadenas de cables hacia el Lejano Oriente, el otro por Western Union (estadounidense) con su dominio —en el siglo XX— de las rutas de alta densidad del Atlántico Norte. El primer cable del Pacífico (británico) no se tendió hasta 1902; corrió desde Vancouver hasta Australia y Nueva Zelanda. En 1903 se completó el primer enlace de un cable del Pacífico americano (promovido por Mackay) entre San Francisco y Hawai; se extendió a Guam y Filipinas. En 1956 finalmente se perfeccionaron los procedimientos para sumergir repetidores, o amplificadores, con el cable; esto aumentó considerablemente las capacidades de información, haciendo posible la transmisión telefónica. Las empresas estadounidenses, especialmente la American Telephone and Telegraph Company, lideraron los avances del cable en el siglo XX.

Los cables submarinos demostraron una importancia política y comercial inconmensurables. Su efecto fue a menudo psicológico, reduciendo la separación de Estados Unidos del resto del mundo de semanas a segundos. También fueron valiosos en tiempos de guerra; Durante la Primera Guerra Mundial, los submarinos alemanes intentaron (sin éxito) destruir el enlace por cable entre Washington y Londres hundiendo cargas explosivas en el extremo occidental del cable junto a Cape Cod, Massachusetts. A pesar del auge de la radio, los teléfonos satelitales e inalámbricos, los cables transoceánicos, que utilizan tecnología de fibra óptica, siguieron siendo enlaces cruciales en el siglo XXI.

Bibliografía

Coates, Vary T. y Bernard Finn. Una evaluación de la tecnología retrospectiva: telegrafía submarina: el cable transatlántico de 1866. San Francisco: San Francisco Press, 1979.

Dibner, Berna. El cable atlántico. Nueva York: Blaisdell, 1964.

Finn, Bernard S. Telegrafía submarina: la gran tecnología victoriana. Londres: Museo de Ciencias, 1973.

Bernard S.Finlandés/Arkansas