Buque de vapor

Un golpe de genio particular de los inventores estadounidenses fue aplicar la energía del vapor a un barco para crear el barco de vapor. A finales del siglo XVIII, John Fitch, James Rumsey y Oliver Evans produjeron diferentes tipos de barcos de vapor. Fitch probó su barco en 1787 en el río Delaware. Esta desgarbada nave tenía motores que accionaban seis remos a cada lado; nunca fue un éxito comercial. Robert Fulton produjo un barco de vapor con ruedas de paletas, que fue la primera embarcación viable. Fulton se había reunido con Robert R. Livingston, ministro estadounidense en Francia, mientras estaba en París, donde Fulton estaba trabajando en el desarrollo de un submarino. Livingston convenció a Fulton para que regresara a Estados Unidos y construyera un barco de vapor. El rico Livingston también proporcionó los recursos financieros para el trabajo de Fulton. En 1807 Fulton probó con éxito el Barco de vapor North River de Clermont en el río Hudson. Aunque el North River tenía velas, no las usó durante el viaje de 150 millas desde la ciudad de Nueva York a Albany. El barco de Fulton se convirtió rápidamente en un éxito comercial porque era práctico y hacía hincapié en la comodidad de los pasajeros.

Fulton y Livingston también lograron obtener el derecho exclusivo de operar barcos de vapor en las aguas del estado de Nueva York y dentro del territorio de Louisiana, pero su monopolio duró poco. El éxito de Fulton y el costo relativamente bajo de construir un barco de vapor alentaron a sus rivales a ingresar al negocio, y después de un período en el que las autoridades locales otorgaron una serie de subvenciones contradictorias a individuos, la Corte Suprema de EE. UU. Falló en el caso histórico de Gibbons contra Ogden (1824) que la cláusula de comercio de la constitución de los Estados Unidos otorgaba la autoridad para tales acuerdos solo al gobierno de los Estados Unidos. Esto anulaba formalmente los acuerdos que Livingston y Fulton habían obtenido, aunque los competidores habían estado desafiando su control durante más de una década.

A medida que más constructores entraron en la industria de los barcos de vapor, mejoraron el diseño general de los barcos, fabricaron mejores motores y reforzaron los cascos. Los barcos de vapor del noreste eran más conocidos por su comercio de pasajeros y turistas, aunque también transportaban algo de carga.

Los barcos de vapor tuvieron su mayor impacto en las aguas del sistema del río Mississippi. Nicholas Roosevelt, el tío abuelo de Theodore Roosevelt, pilotó el primer barco de vapor en el Mississippi en 1811. El barco era un producto de Mississippi Steam Navigation Company, una sociedad de Roosevelt, Fulton, Livingston y el hermano de Livingston Edward, un destacado abogado y legislador. Henry Shreve, un ex barquero de Pensilvania, trajo su propio barco de vapor a Nueva Orleans en 1814. Shreve y otros modificaron la estructura tradicional de los barcos de vapor, ensanchando y alargando la cubierta, reduciendo el calado, colocando el motor en la cubierta principal y agregando varios cuentos. Este es el diseño más familiar para los estadounidenses del siglo XXI. Estas mejoras permitieron que los barcos de vapor occidentales operaran en aguas poco profundas (a veces tan bajas como seis pies) pero aún transportaban enormes cantidades de carga.

Los barcos de vapor produjeron una revolución en el comercio en el valle del río Mississippi. En 1810, el viaje por el río desde Nueva Orleans a Louisville tomó al menos cuatro meses. En 1830, las mercancías y los pasajeros podían hacer el mismo viaje en apenas ocho días. El costo de envío de mercancías también se redujo. En 1815 costaba cinco dólares enviar 100 libras de carga desde Nueva Orleans a Louisville; el costo en 1860 era de veinticinco centavos. Los occidentales usaban barcos de vapor para enviar una asombrosa variedad de artículos. Los manifiestos sobrevivientes revelan que los barcos de vapor transportaban de todo, desde implementos agrícolas hasta pianos. Los vapores también llevaban cargamento vivo: vacas, mulas, pollos y esclavos. Los botes se detuvieron en pueblos, granjas y desembarcos de plantaciones a lo largo del río, lo que hizo que sea fácil y asequible para los occidentales comprar casi cualquier cosa.

Los barcos de vapor también fueron un catalizador para el desarrollo del Reino del Algodón. Era difícil apilar fardos de algodón en botes planos, pero los barcos de vapor occidentales se adaptaban bien al comercio del algodón. Cuando los barcos de vapor se detenían en una plantación, los peones luchaban con las balas de quinientas libras en los barcos. Las amplias cubiertas de los vapores del oeste significaban que el algodón podía apilarse a la altura de la timonera antes de amarrarlo. Para 1830 era común que estos "botes de algodón" llevaran más de cuatrocientas balas (unas ochenta toneladas) de algodón en un solo viaje.

Estos avances económicos alentaron el asentamiento hacia el oeste: el barco de vapor trajo tanto a los inmigrantes como a la civilización al valle del río Mississippi. Los clientes más ricos viajaban como pasajeros de cabina. Quedándose en habitaciones individuales, comían suntuosas comidas y pasaban sus días conversando, leyendo, escuchando música o jugando a las cartas. La mayoría de los viajeros de los barcos de vapor, sin embargo, eran pasajeros de cubierta, que dormían y comían junto a la carga. Prepararon su propia comida en lo que era esencialmente un granero flotante y durmieron donde pudieron encontrar espacio. Los pasajeros de cubierta solían participar en la extracción de madera, que implicaba desembarcar con la tripulación para llevar varios cables de madera a bordo como combustible.

Los barcos de vapor también cambiaron la vida de los esclavos. Muchos sirvientes trabajaban en barcos de vapor, ya sea propiedad de miembros de la tripulación o contratados por los propietarios sobre una base anual o mensual. Los cargadores esclavos servían comidas a los pasajeros de la cabina, mientras que los bomberos esclavos atendían los hornos de los barcos de vapor, un trabajo que era difícil y peligroso. Los sirvientes de bonos a veces se aprovechaban de su trabajo en barcos de vapor para escapar o localizar a familiares perdidos. Milton Clarke, un esclavo que había sido contratado para trabajar en un barco de vapor, encontró a su hermana en Nueva Orleans después de que la vendieran a un traficante de esclavos interestatal.