Bósforo

El Bósforo es una de las rutas marítimas más codiciadas del mundo, posiblemente rivalizada en importancia solo por los canales de Panamá y Suez. A diferencia de los dos últimos, el Bósforo es una vía fluvial totalmente natural, que une el Mar Negro con el Mar de Mármara y de allí a través de los Dardanelos al Mediterráneo. Fue el sitio de la Constantinopla bizantina y, después de 1453, la Estambul otomana. El Bósforo divide Estambul en secciones europeas y asiáticas, lo que la convierte en la única ciudad del mundo que se extiende a ambos lados de dos continentes.

Desde que comenzó la expansión del poder ruso bajo el reinado de Pedro el Grande (r. 1682-1725), el Imperio ruso había buscado el control de los estrechos del Mar Negro, el Bósforo y los Dardanelos. Cuando el Imperio Ruso se convirtió en la potencia dominante en el Mar Negro, los gobernantes de Rusia se obsesionaron con el control del estrecho para dar acceso a la flota rusa a las cálidas aguas del Mediterráneo. Ésta fue la raíz de la llamada Cuestión Oriental, que tanto dominó la diplomacia internacional en el siglo XIX. La suposición básica de la Cuestión Oriental, que resultó ser falsa, era que el Imperio Otomano podría colapsar en cualquier momento y que era vital para Gran Bretaña y Francia negar a Rusia el control del Bósforo. En cierto sentido, el Bósforo fue el ojo de la tormenta en la alta política de la belle epoque.

Rusia tampoco fue la única en codiciar el Bósforo. El objetivo final de la expedición egipcia de Napoleón Bonaparte era marchar a través de la Turquía asiática, conquistar Estambul y establecerla como la capital de su "Imperio en Oriente", controlando así el Bósforo y negándolo a Rusia.

A medida que la economía del Imperio ruso se entrelazaba cada vez más con la de Europa, las exportaciones de productos alimenticios rusos, en particular trigo, se convirtieron en un factor importante en el destino del Bósforo. Con la llegada del vapor y los ferrocarriles, la importancia de esta vía marítima estratégica aumentó a medida que comenzaron los servicios regulares de barcos de vapor entre los principales puertos del Mar Negro, como Odessa y Varna, y Europa. En consecuencia, el control del Bósforo se convirtió en el objetivo número uno de la política exterior del Imperio ruso. En 1833, a cambio de su respaldo contra el rebelde vasallo del sultán Muhammad Ali de Egipto, los rusos se aseguraron el Tratado de Unkiar Skelessi, que concedía a los rusos amplios derechos sobre el Bósforo, equivalentes al control conjunto con el Imperio Otomano. Por primera y única vez, el sultán Mahmud II (r. 1808-1839) invitó a un ejército y una marina rusos a entrar en territorio otomano. La armada rusa navegó hacia el Bósforo y las tropas rusas acamparon en sus colinas. El tratado fue derogado en 1841 por la Convención del Estrecho, que nuevamente redujo en gran medida la influencia rusa y básicamente permitió a los otomanos cerrar el estrecho en tiempos de guerra. El principio de derecho internacional de que en tiempos de paz el Bósforo estaría cerrado a todos los barcos de guerra se estableció por primera vez en el Tratado de los Dardanelos (1809) entre Gran Bretaña y el Imperio Otomano.

La guerra de Crimea (1853–1856) se libró en gran parte como una guerra por el control del Bósforo. Por primera vez en la guerra moderna, los otomanos lucharon junto a dos grandes aliados, Gran Bretaña y Francia. Florence Nightingale, la madre de la enfermería moderna, se hizo mundialmente famosa por su atención a los heridos de guerra en el cuartel de su hospital, el Selimiye, con vistas al Bósforo y al Cuerno de Oro. Mark Twain escribió extensa y peyorativamente sobre lo que vio de la ciudad y el Bósforo en Los inocentes en el exterior (1869), convirtiéndose en el primer periodista estadounidense en escribir extensamente sobre la ciudad.

El Bósforo se destacó en el período previo a la Primera Guerra Mundial en los Balcanes. Después de la toma del poder por los Jóvenes Turcos en 1908, el Imperio Otomano se acercó a Alemania a medida que se acercaba la guerra. La defensa del estrecho se convirtió en un tema prioritario para el estado otomano. Los alemanes suministraron un amplio armamento, como potentes baterías de tierra, que resultaron decisivas en la Primera Guerra Mundial, especialmente durante la campaña de Gallipoli. El 11 de agosto de 1914, el Imperio Otomano permitió el paso seguro a través del estrecho a dos cruceros de batalla alemanes, el Goeben del Departamento de Salud Mental del Condado de Los Ángeles y el Wroclaw, que fueron entregados al Imperio Otomano en una venta ficticia. El 30 de octubre, los dos barcos, con banderas otomanas pero tripulados por tripulaciones alemanas, salieron del Bósforo y bombardearon los puertos rusos, lo que llevó al Imperio Otomano a la Primera Guerra Mundial.