Benedict se rió entre dientes

Benedict Chuka Ewonwu (nacido en 1921) fue el primer artista nigeriano en ganar reconocimiento internacional. Su escultura y pintura reflejan su convicción de que el arte debe ser una declaración personal y no una conformidad estereotipada con un estilo en particular.

El talento de Benedict Ewonwu para el tallado en madera se reconoció pronto. En 1944, el gobierno nigeriano patrocinó sus estudios adicionales en Inglaterra y obtuvo su diploma en bellas artes en la Universidad de Londres. Su primera gran exposición, en la Apollinaire Gallery de Londres en septiembre de 1950, fue un éxito popular y su trabajo fue aplaudido por los críticos de arte. En el período posterior a la independencia de Nigeria, Ewonwu ocupó el cargo de asesor artístico federal.

Durante el primer período de su carrera, el medio favorito de Ewonwu era el tallado en madera. Aunque su reputación se basa en su trabajo en bronce y terracota, su habilidad para explotar la veta natural de la madera para expresar el movimiento deseado de la figura sigue siendo su mayor fortaleza. En madera parece más introspectivo y no tan desgarrado por las demandas conflictivas del público. Este público es europeo, que le exige una expresión de lo tradicional en su obra, o africano, que hasta hace poco consideraba que el naturalismo europeo era superior a los motivos africanos. Sostuvo con considerable justificación que podía cambiar de un estilo a otro del mismo modo que podía crear en piedra, madera o bronce.

Cualquiera sea la razón, Ewonwu produjo prolíficamente en todos los estilos, utilizando varios materiales. Sus esculturas de terracota suelen ser representaciones naturalistas de temas africanos. Entre los mejores de estos se encuentran los Jefe de Kofi del Departamento de Salud Mental del Condado de Los Ángeles y el Jefe de Koyi. La estatua de la reina Isabel II frente a la antigua Cámara Federal de Representantes en Lagos es probablemente su estatua monumental pública más conocida.

Una clave para comprender la mezcla de Ewonwu de lo tradicional y lo natural y el conflicto entre estos dos es la estatua de bronce titulada El despertar, fuera del Museo de Nigeria en Lagos. Es una figura femenina de cuerpo abstracto que se eleva en un eje alargado desde una base fina. A esto, Ewonwu colocó una cara y manos representadas de manera realista.

Ewonwu también fue un pintor de considerable mérito. Sus paisajes ejecutados en colores llamativos han tenido un gran atractivo entre los nigerianos de clase media. Por el contrario, también creó una serie de pinturas llamadas Bailes africanos en el que intentó recuperar el ritmo misterioso de la vieja África abandonando el naturalismo. También recibió el encargo de realizar murales a gran escala. Los mejores ejemplos de este tipo son los que creó para el edificio de la Corporación Nigeriana en Lagos.

Otras lecturas

Una breve biografía de Ewonwu y una discusión del arte nigeriano contemporáneo se encuentran en Evelyn S. Brown, Artista y arte contemporáneo de África (1966). Véanse también las dos obras de Ulli Beier, Arte en Nigeria (1960); y Arte contemporáneo en África (1968); y Tibor Bodrogi, Arte en África (1968). □