Barcos blindados

Los barcos blindados, desarrollados por primera vez en Europa por las armadas francesa y británica, ingresaron a la Armada de los Estados Unidos durante la Guerra Civil, donde hicieron su debut en combate. La armada de la Unión, aunque generalmente asociada con monitores, los acorazados con torretas de bajo francobordo y cañones grandes que capturaron la imaginación del público durante la guerra, contenían una variedad de diseños adecuados tanto para operaciones ribereñas como costeras. La armada confederada, cuya escasez de instalaciones industriales limitaba la experimentación, utilizó menos diseños y más simples para los mismos fines. Ambos bandos emplearon varios esquemas de blindaje diferentes, según la aplicación, incluidos gruesos recintos de madera, fardos de algodón, láminas de estaño sobre un respaldo de madera, capas de hierro atornilladas a cascos y superestructuras de madera reforzada y blindaje de hierro laminado.

El período de reducción naval que siguió a la Guerra Civil vio poca innovación en los Estados Unidos. Los monitores siguieron siendo los únicos buques blindados de la marina hasta finales de la década de 1880, cuando se autorizaron los acorazados y cruceros blindados más modernos y comenzaron a unirse a la flota. Estos buques reflejaron los cambios sustanciales en la tecnología naval introducida en Europa desde la Guerra Civil: cañones de acero de retrocarga, cascos de acero, motores más potentes y blindaje más fuerte. La armadura, por ejemplo, evolucionó de placas de hierro a placas compuestas de hierro y acero fusionadas a nuevas aleaciones de acero a placas de acero templadas por los procesos de Harvey y Krupps. Introducidos inicialmente en pequeñas cantidades, estos buques de guerra blindados crecieron en número a medida que Estados Unidos comenzó a expandir su presencia internacional.

Los escritos del teórico naval estadounidense Alfred Thayer Mahan, que defendían la primacía de los buques capitales y eran aceptados en todo el mundo, aceleraron el crecimiento de la armada. Siguiendo los preceptos de Mahan, la marina reinventó

en sí mismo, rechazando su misión tradicional de asalto comercial por una estrategia basada en acciones de la flota por naves capitales blindadas. Aunque existían buques de guerra blindados en una variedad de tamaños y configuraciones, los acorazados se convirtieron en la medida de la posición internacional de una nación a principios de siglo. El lanzamiento de HMS Acorazado en 1906 confirmó el dominio del acorazado y estableció el estándar para los buques blindados. El primer buque de guerra de armas grandes, fue rápidamente copiado por los competidores de Gran Bretaña, incluido Estados Unidos. Otra clase de buques de guerra biggun ligeramente blindados que sacrificaron algo de protección por la velocidad, los cruceros de batalla, pronto se unieron a las principales armadas del mundo.

Los países compararon celosamente el número, los tipos y la sofisticación técnica de las naves capitales blindadas, convencidos de que estas armas masivas jugarían un papel vital en las guerras futuras. Pero al final de la Primera Guerra Mundial, los proponentes tenían poca evidencia directa de su efectividad. La Batalla de Jutlandia, la única gran acción de la flota de la guerra, resultó inconclusa, mientras que la mayor amenaza para el esfuerzo bélico aliado se presentó en la forma del submarino de asalto comercial, la antítesis del buque capital blindado. Aún así, el concepto de acciones de la flota llevadas a cabo por naves capitales blindadas surgió de la guerra y aún goza de un fuerte apoyo entre los planificadores de la marina. Los planes de guerra estadounidenses posteriores, especialmente el Plan de Guerra Orange (para la guerra contra Japón), todavía preveían encuentros titánicos de flotas entre naciones contendientes.

A pesar de que los planificadores navales continuaron expresando su fe en los acorazados y cruceros, surgió un poderoso desafío. Los defensores del poderío aéreo argumentaron que los días de los barcos blindados estaban contados debido a su vulnerabilidad a los ataques aéreos. En un vergonzoso truco publicitario, el general William ("Billy") Mitchell bombardeó y hundió con éxito un acorazado alemán capturado, el Ostfriesland, en 1921. Dentro de la armada, Fleet Problem IX, realizado en 1929, demostró el potencial del portaaviones no blindado para proyectar fuerza a grandes distancias y hundir buques de guerra blindados. Aún así, el acorazado y sus consortes blindados seguían siendo supremos a los ojos de los estrategas navales.

El ataque japonés a Pearl Harbor en diciembre de 1941 hizo añicos esas ilusiones. Con cinco de los mejores acorazados de la marina destruidos o gravemente dañados, no tuvo más remedio que utilizar los barcos que quedaban para operaciones ofensivas, incluidos tres portaaviones. Esos portaaviones, y otros que siguieron, se convirtieron en el núcleo de las fuerzas de tarea de portaaviones rápidos que encabezaron la guerra en el Pacífico. Los barcos blindados también jugaron un papel importante en estas campañas, pero perdieron su papel dominante incluso cuando el diseño del barco alcanzó su punto máximo con la introducción en tiempos de guerra de los acorazados clase Iowa. El pensamiento estratégico de la posguerra que veía las guerras futuras en términos de conflicto atómico encontró poco uso para los buques de guerra blindados construidos para enfrentarse entre sí. Aunque reaparecieron periódicamente durante las guerras de Corea y Vietnam, así como a fines de la década de 1980, su costo y la falta de una misión distinta los hicieron anacrónicos, y cada vez los llevaron al desmantelamiento.

Bibliografía

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KurtHackemer