Bagley, sarah (1806-?)

Líder laborista

Chica Lowell. Como miles de “muchachas del molino” de Francis Cabot Lowell, Sarah Bagley creció en la zona rural de Nueva Inglaterra. Nacida en una familia de granjeros de New Hampshire, Sarah dejó su hogar a los veintiún años para convertirse en operadora de la fábrica de Hamilton Manufacturing Company en Lowell, Massachusetts. En 1837, Lowell todavía conservaba algo del espíritu optimista original con el que Francis Cabot Lowell se había propuesto crear una ciudad industrial ideal para la joven república.

Cambios. Bagley parecía prosperar en los alrededores. Organizó una escuela después del trabajo y escribió artículos para el periódico de la empresa, Oferta Lowell, titulado "Placeres de la vida de fábrica". Pero las condiciones empezaban a cambiar. Una gran expansión en el número y tamaño de las fábricas textiles de Lowell's (así como fábricas similares en toda la región) había comenzado a saturar el mercado de productos de algodón baratos, haciendo bajar los precios. Los gerentes de las plantas de Lowell buscaron formas de reducir sus costos de producción y mantener las ganancias. Exigían que los trabajadores de las fábricas atendieran muchos más husillos o telares de los que se les asignó originalmente y aumentaron constantemente la velocidad de las máquinas, haciendo que un trabajo ya difícil fuera aún más difícil. Además, si bien estos cambios produjeron fuertes aumentos de productividad y ganancias estables para los propietarios de las fábricas, los propios trabajadores de las fábricas sufrieron una disminución en los salarios.

Resistencia. En respuesta a estos cambios, Bagley escribió artículos mordaces en el Oferta Lowell condenando a los propietarios de las fábricas por sacrificar la salud de las operadoras en las fábricas llenas de polvo de algodón, lámparas humeantes y maquinaria estridente en aras de las ganancias. Pronto, el periódico se negó a aceptar más artículos de Bagley, quien se dedicó a recolectar firmas para una petición pidiendo a la legislatura del estado de Massachusetts que investigara las condiciones en las fábricas y aprobara un proyecto de ley que reducía las horas de trabajo diario a diez. Frente a dos mil firmantes, la legislatura invitó a ocho trabajadores textiles a testificar, pero se negó a aprobar un proyecto de ley de diez horas, citando el peligro que dicha legislación podría representar para la competitividad de la industria de Massachusetts. Una segunda campaña de peticiones arrojó cuatro mil firmas y otra audiencia del comité, con el mismo resultado.

Lflra. Enfurecido por esta respuesta, Bagley y una docena de compañeros de trabajo organizaron la Asociación de Reforma Laboral Femenina de Lowell (LFLRA) en enero de 1845. La LFLRA presionó por una jornada de diez horas y mejoras en las condiciones de trabajo, pidiendo a sus compañeras trabajadoras que "se quitaran los grilletes" de opresión y trabajo "para reformar el actual sistema de trabajo". “Durante el último medio siglo”, argumentó Bagley, “se ha considerado una violación de la esfera de la mujer aparecer ante el público como oradora, pero cuando nuestros derechos son pisoteados y apelamos en vano a los legisladores, ¿qué haremos sino apelar a la gente ". La LFLRA unió fuerzas con grupos regionales de reforma laboral como la Asociación de Trabajadores de Nueva Inglaterra (de la cual Bagley se convirtió en vicepresidente), y Bagley se dedicó a recorrer los distritos industriales de Nueva Inglaterra para despertar el sentimiento de reforma y organizar Asociaciones de Reforma Laboral Femenina locales ( FLRA).

Táctica. La LFLRA de Bagley y sus organizaciones hermanas no abogaron por huelgas o paros, y sus tácticas para aumentar la membresía y la fuerza incluyeron picnics para recaudar fondos y beneficios de salud para los miembros que pagaban las cuotas. Aún así, los propietarios de las fábricas los consideraban una amenaza. Algunas ciudades industriales (bajo la presión de los propietarios) se negaron a abrir ayuntamientos para las reuniones de la FLRA, y organizadores como Bagley estaban constantemente en peligro de ser despedidos o puestos en la infame lista negra (etiquetados como radicales y denegados el empleo en cualquiera de las fábricas). ). Estas amenazas, y el genuino desacuerdo con las opiniones de la LFLRA, impidieron que muchos trabajadores se unieran al movimiento (que continuó creciendo de todos modos), pero solo radicalizaron aún más a la propia Bagley. En el periódico de la organización, La Voz de la Industria, Bagley inició una columna que prometió que estaría “dedicada al pensamiento de la mujer” y que “también defenderá los derechos de la mujer, y mientras lucha por la mejora física, no olvidará que es un ser social, moral y religioso. No será neutral por ser mujer, pero pretenderá ser escuchada en todos los temas que afecten su inteligencia, condición social o religiosa ”. Lo que había sido una organización dedicada a mejorar las condiciones laborales y acortar la jornada laboral se convirtió en un movimiento con una agenda de reformas mucho más amplia, que exigía una nueva voz y un nuevo reconocimiento para las mujeres trabajadoras.

Último capítulo. Cuando los propietarios de las fábricas a finales de la década de 1840 y 1850 comenzaron a contratar a un gran número de hombres, mujeres y niños inmigrantes irlandeses pobres (que no podían permitirse el lujo de ser tan conflictivos como la LFLRA), el movimiento de reforma fracasó. Bagley continuó sirviendo en la causa de la reforma laboral y se interesó también en el utopismo socialista de Charles Fourier. Pero poco se sabe de su vida posterior. En 1847 entregó la presidencia de la LFLRA a Mary Emerson y se convirtió en superintendente de la Oficina Lowell Telegraph. El año siguiente la encontró de vuelta en los molinos, pero el final de su vida permanece oculto en la oscuridad.