Asunto Lysenko

Las ideas de Trofim Denisovich Lysenko sobre el fitomejoramiento y la herencia contradecían las leyes de la genética mendeliana, pero prometían grandes beneficios agrícolas para la Unión Soviética. El lisenkoísmo se refiere al proceso mediante el cual el Estado soviético y el Partido Comunista apoyaron las opiniones de Lysenko y silenciaron a sus detractores. El lisenkoísmo se convirtió en un emblema de todo lo que estaba mal con las políticas científicas soviéticas y una advertencia sobre el efecto perjudicial que los líderes políticos pueden tener en el desarrollo de la ciencia.

"EL PROFESOR DESCALZO"

Lysenko nació en una familia de campesinos en Ucrania en 1898. Una ambición considerable, determinación y una memoria fuerte (que compensaba las malas habilidades de lectura y escritura) lo llevaron de la escuela de su pueblo a una escuela vocacional regional. En 1922, beneficiándose de las políticas de acción afirmativa soviéticas para trabajadores y campesinos, se convirtió en estudiante por correspondencia en el Instituto Agrícola de Kiev. Después de graduarse en 1925, se mudó a una estación de selección de plantas experimentales en Azerbaiyán. El primer roce de Lysenko con la fama llegó con un artículo de 1927 en Pravda que describía sus experimentos con la siembra de leguminosas para enriquecer los campos. El artículo contrastó sus hallazgos con las teorías supuestamente imprácticas de científicos con formación universitaria que trabajaban con "patas peludas de moscas". El valor propagandístico de Lysenko como "profesor descalzo" pesaba más que la validez y originalidad reales de sus afirmaciones. Antes de que los científicos pudieran verificar lo que había hecho, Lysenko estaba en su próximo gran "descubrimiento", un proceso que llamó "vernalización". Al humedecer o enfriar las variedades de trigo de invierno, Lysenko afirmó que podría convertirlas en variedades de primavera capaces de producir mayores rendimientos. O no sabía o simplemente ignoró el hecho de que otros científicos habían trabajado y abandonado esta idea. Pronto, la vernalización se convirtió en la receta de Lysenko para resolver una amplia gama de problemas agrícolas y la base de toda una teoría de la herencia. Lysenko sostuvo que las características adquiridas a través de la exposición a factores ambientales podrían ser heredadas por generaciones posteriores. Rechazó la existencia de genes y descartó los avances de Gregor Mendel, August Weismann y Thomas Hunt Morgan que estaban en el núcleo de la genética moderna. El hecho de que no hubiera una base experimental para las afirmaciones de Lysenko no pareció disuadirlo a él ni a su creciente lista de seguidores en el establecimiento agrícola. El celo revolucionario, no la precaución mesurada, estaba a la orden del día.

EL ASCENSO DE LYSENKO

Inicialmente, científicos como Nikolai Vavilov, el principal genetista de plantas soviético, nutrieron a Lysenko, tal vez debido a la popularidad de Lysenko entre la prensa y los líderes políticos y tal vez porque prometió precisamente el tipo de avances agrícolas revolucionarios que el Estado y el Partido Comunista esperaban de la ciencia soviética. Pero Lysenko no le devolvió el favor. En cambio, aprovechó cada oportunidad para reprender a los genetistas por no reconocer el valor práctico de sus experimentos. No dudó en utilizar el lenguaje de la lucha de clases, presentándose a sí mismo como representante de la ciencia proletaria y a los genetistas como representantes de la ciencia burguesa. Con el ayudante del filósofo marxista-leninista Isaak Prezent, Lysenko llenó sus discursos con referencias a Karl Marx, Friedrich Engels y Vladimir Lenin. Prezent también ayudó a Lysenko a darse cuenta de los beneficios de describir sus ideas como construidas sobre el trabajo del humilde criador de plantas y héroe soviético Ivan Michurin. Usando la etiqueta Michurinista permitió a Lysenko ubicar sus teorías dentro de una tradición científica rusa que era distinta de la genética supuestamente occidental y capitalista.

En 1935, Lysenko pronunció un discurso particularmente divisivo en una conferencia de trabajadores agrícolas en el Kremlin. Joseph Stalin, que estaba presente, respondió aplaudiendo y gritando: "¡Bravo, camarada Lysenko, Bravo!" Incluso cuando se hizo cada vez más claro para los especialistas que las propuestas prácticas de Lysenko no produjeron los resultados que había predicho y que sus teorías eran insostenibles, desafiar sus puntos de vista se volvió cada vez más arriesgado. A finales de la década de 1930, Lysenko se las arregló para negociar su notoriedad para asegurar puestos clave en la academia y el gobierno: entre 1935 y 1940 se convirtió en académico de la Academia de Ciencias de la URSS, director del Instituto de Genética y Mejoramiento de Odessa, director del Instituto de Genética de la academia (en sustitución de Vavilov), presidente de la Academia Agrícola de Lenin para toda la Unión (VASKhNIL) y subjefe del Soviet Supremo de la URSS. Los genetistas aún lograron ganar algún apoyo oficial para su trabajo, pero Lysenko convenció a los ministros de agricultura, filósofos y líderes del partido de que el "michurinismo" era más práctico, patriótico y progresista que la genética. En 1940, el vitriolo de Lysenko contribuyó directa o, al menos, indirectamente al arresto de Vavilov como espía británico. Vavilov murió en prisión en 1943.

LA DERROTA DE LA GENÉTICA SOVIÉTICA

Después de la Segunda Guerra Mundial, algunos genetistas continuaron desafiando las afirmaciones de Lysenko en reuniones científicas y artículos en revistas académicas. Incluso recibieron cierto apoyo a principios de 1948 de Yuri Zhdanov, jefe de la Sección de Ciencias del Comité Central e hijo del secretario del partido, Andrei Zhdanov. Pero Stalin aceptó la distinción que hizo Lysenko entre la biología progresista soviética y el weismannismo-morganismo reaccionario. En una carta privada, Stalin aseguró a Lysenko que "el futuro pertenece a Michurin". En mayo de 1948, Stalin reprendió al joven Zhdanov por criticar a Lysenko. El 31 de julio, Lysenko pronunció un discurso en una sesión de VASKhNIL distinguiendo su trabajo materialista, casero y práctico de las teorías idealistas, extranjeras y poco prácticas de los genetistas. Aunque el discurso se imprimió en Pravda (sugiriendo la aprobación del partido), algunos científicos de la audiencia desafiaron la autoridad de Lysenko para definir la biología soviética. Lysenko respondió al final de la reunión informando a la audiencia que el Comité Central había aprobado su discurso de antemano. Desafiar sus ideas científicas equivalía ahora a desafiar al propio Partido Comunista. El Comité Central se propuso despedir a los genetistas y nombrar a los lisenkistas para puestos administrativos en instituciones académicas y de enseñanza.

Científicos de otros campos utilizaron la situación de la biología soviética como modelo para resolver cuestiones controvertidas, pero con menos éxito que Lysenko. Hacia el final del reinado de Stalin, el control de la biología soviética por parte de Lysenko comenzó a enfrentar desafíos dentro del aparato del partido y de los ministerios de agricultura que estaban constantemente decepcionados por los resultados de aplicar sus ideas. Pero las críticas generalizadas solo fueron posibles después de la muerte de Stalin en 1953. Nikita Khrushchev, aparentemente de acuerdo con los científicos y administradores que se quejaron del abuso de poder de Lysenko, lo destituyó de la presidencia de VASKhNIL. Pero Lysenko pronto logró encantar a Jruschov con promesas de avances en la cría de maíz y vacas lecheras en un momento en que el líder había apostado gran parte de su reputación nacional e internacional a la mejora de la agricultura soviética. La derrota final de Lysenko se produjo solo con la expulsión del poder de Jruschov en 1964.