Ascenso de la clase media

La clase media emergió simultáneamente y contribuyó a un proceso complejo, desigual y contradictorio de cambio político, económico y social. Aunque la clase media le debía mucho a un legado revolucionario que atacaba el rango y el privilegio, también contribuyó de manera decisiva a las jerarquías que llegaron a marcar los Estados Unidos antes de la guerra. No se definió simplemente por los ingresos u ocupaciones de sus miembros, sino también por su cultura. De hecho, en la década de 1830, la característica definitiva de la clase media puede haber sido su insistencia en que la clase, definida como un conjunto de categorías permanentes, jerárquicas, sociales y económicas, no existía en absoluto. Y aunque los historiadores han comenzado a ubicar el surgimiento de una clase media estadounidense en un contexto transatlántico, las mujeres y los hombres del siglo XVIII y principios del XIX insistieron en su carácter claramente republicano y estadounidense.

Orígenes de la clase media

La sociedad estadounidense del siglo XVIII estuvo marcada por el rango y la deferencia. El rango medio, que fue un rudo precursor de la clase media, incluía a artesanos y pequeños propietarios junto con profesionales y semiprofesionales, que ocuparon sus lugares en una jerarquía social estrictamente ordenada. Si bien los individuos en particular pueden ascender más allá de sus inicios, se esperaba que la gran mayoría permaneciera dentro de su rango. Los luchadores eran vistos con enorme sospecha; de hecho, el sello distintivo de un esfuerzo exitoso fue la capacidad de ocultarlo por completo. Pero después de la Revolución Americana (1775-1783), algunos hombres y mujeres desafiaron la primacía del rango y la deferencia extendiendo las afirmaciones de igualdad política a las actividades sociales y económicas. En consecuencia, el período nacional temprano estuvo marcado por disputas de gran alcance sobre la deferencia y la jerarquía. Estos conflictos se manifestaron en batallas entre federalistas y republicanos demócratas sobre el grado de ceremonia debido al presidente. Tales conflictos también se registraron entre los trabajadores contratados que rechazaron la etiqueta de "sirviente", insistiendo en cambio en nuevos títulos de trabajo libres de asociaciones degradantes con la dependencia y el servilismo.

Trabajo y vida doméstica

Dichos conflictos políticos y culturales adquirieron mayor urgencia e importancia en el contexto del desarrollo económico. El ritmo acelerado del comercio, combinado con la expansión de las manufacturas, creó nuevas oportunidades para los hombres ambiciosos y talentosos. Decenas de granjeros, que ya no se conformaban con seguir los pasos de sus padres, buscaron nuevas carreras y trabajaron como empleados y maestros de escuela mal pagados mientras esperaban un futuro mejor. En las ciudades, algunos maestros artesanos se transformaron en hombres de negocios de cuello blanco que supervisaban a los trabajadores y estudiaban los libros de cuentas. Pero las filas de la clase media también incluían hombres que mezclaban la agricultura con el espíritu empresarial y los pequeños empresarios cuyo trabajo diario abarcaba tanto el trabajo de gestión como el productivo. Todas estas carreras demandaban alfabetización y aritmética; la mayoría de ellos también exigía al menos cierto grado de refinamiento. Más importante aún, requerían iniciativa y asunción de riesgos. Ciertamente, los estadounidenses de clase media no estaban de acuerdo sobre los límites del espíritu empresarial respetable, sobre el grado de ambición y los tipos de riesgos que eran social y moralmente aceptables. Pero al elaborar y celebrar al hombre que se hizo a sí mismo, una figura mítica que triunfó sobre un mercado volátil mediante el ejercicio de la habilidad y el ingenio, los estadounidenses del siglo XIX rehabilitaron el esfuerzo. Irónicamente, los historiadores han descubierto que el alardeado hombre que se había hecho a sí mismo dependía típicamente de su familia natal, cuyos miembros trabajaron juntos para financiar su carrera inicial. El dinero necesario para la educación y la formación profesional fue el resultado de años de ahorro cuidadoso, así como de los ingresos suplementarios generados por madres y hermanas.

La celebración del hombre que se hizo a sí mismo señaló más que la creación de nuevas ocupaciones. En cambio, fue parte de una transformación más amplia de las formas en que los primeros nacionalistas estadounidenses imaginaron la relación entre trabajo productivo y no productivo y entre las esferas pública y privada. La transformación de la economía socavó gradualmente los sistemas de trueque más antiguos y aumentó la importancia del efectivo para las transacciones diarias. La productividad se convirtió en sinónimo de trabajo remunerado, lo que disminuyó el reconocimiento del valor económico de la cocina, la limpieza, la enfermería y la costura no remuneradas de las mujeres. Estas tareas, que implicaban tanto hacer como ahorrar, siguieron siendo críticas para las estrategias económicas de las familias de clase media. Pero en la década de 1830, la importancia del trabajo doméstico de las mujeres, una vez reconocida como un componente crucial de la seguridad económica, fue eclipsada tanto por el ascenso del trabajo asalariado como por un nuevo ideal doméstico que enfatizaba a las familias como entidades afectivas más que productivas.

Este tipo de distinciones fueron reforzadas por una ideología doméstica transatlántica que enfatizaba la separación de las esferas pública y privada como una extensión de las diferencias fundamentales entre mujeres y hombres. El intelecto, la ambición y el vigor de los hombres los adaptaban a la esfera pública y al mundo del trabajo y la política; el afecto y la piedad innata de las mujeres las adaptaban a los roles de esposa y madre. Si las mujeres de clase media fueron excluidas de la esfera pública, fueron consagradas dentro de hogares que se imaginaban no como empresas productivas sino como escenarios para la vida familiar. La influencia materna reemplazó gradualmente a la autoridad patriarcal como pieza central del ideal doméstico. Al presentar nuevas formas de trabajo y familia como el efecto inexorable de la masculinidad y la feminidad, los ideólogos domésticos de ambos lados del Atlántico ayudaron a naturalizar un conjunto radicalmente innovador de acuerdos e ideales sociales. También desviaron la atención de la desigual correspondencia entre ideología y práctica.

La esfera pública

La clase media emergente reformuló la esfera pública junto con la privada. Tanto hombres como mujeres, a pesar de la asociación de esta última con la esfera privada, crearon una rica cultura cívica. Las asociaciones voluntarias surgieron en todo el norte. Esta floreciente vida asociativa se debe mucho al fervor evangélico del Segundo Gran Despertar. Los miembros de la clase media se unieron a grupos para mejorar la pobreza, inculcar la templanza, erradicar el vicio y distribuir Biblias y tratados religiosos. En conjunto, estos esfuerzos revelan tanto un deseo de autocontrol, que era necesario para el éxito en los salones de clase media como en los lugares de trabajo, y un deseo de control social, que tenía como objetivo moldear el comportamiento y los valores de los inmigrantes y la clase trabajadora. La cultura cívica nacional primitiva también fue moldeada por la búsqueda del autocultivo. Una cultura impresa expansiva, como el circuito del liceo, expandió los horizontes intelectuales de los estadounidenses urbanos y rurales. Al mismo tiempo, innumerables sociedades literarias, clubes de debate y escuelas de canto satisfacían su inclinación por el refinamiento. Estas asociaciones voluntarias complementaron la expansión de la educación pública y privada en el Norte y ayudaron a consolidar la hegemonía cultural de la clase media.