Artesanía fluvial

River Craft. Las embarcaciones pequeñas y de poco calado han desempeñado papeles de apoyo en prácticamente todos los conflictos estadounidenses desde la Guerra Revolucionaria. Los botes de poste, que se dice que tienen 60 pies de largo, 8 pies de ancho y 2 pies o menos cuando están completamente cargados, transportaron al ejército de George Washington a través del Delaware.

En la Guerra Civil, el Ejército del Potomac del general George B. McClellan fue salvado, apenas, por las cañoneras de la Unión que empujaban el río James para cubrir su retirada antes de Richmond en la desafortunada campaña de la Península. En los ríos occidentales, pequeños barcos de vapor equipados con cañones, morteros y armaduras protectoras contribuyeron en gran medida a las victorias de la Unión en Fort Henry, Fort Donelson, la isla número 10, la batalla de Shiloh y el asedio de Vicksburg.

Las primeras tres cañoneras de la Unión en el Mississippi se convirtieron en vehículos de ruedas laterales, con un promedio de 180 pies de largo, con vigas de 42 pies y que extraían aproximadamente 6 pies de agua. Llevaban cañones de 8 pulgadas y 32 libras. Estos fueron seguidos rápidamente por siete ruedas de popa (barcos Eads o "tortugas de Pook"), blindados en la proa y fuera de borda de la maquinaria de propulsión por una placa de hierro de 2.5 pulgadas. Estos tenían una longitud de 175 pies, vigas de 51 pies, y también dibujaban 6 pies, lo máximo que se consideraba práctico para operaciones en los ríos superiores. Este era el núcleo de la flotilla occidental de la Unión, una flota fluvial que llegaría a cientos al final de la guerra e incluiría barcos equipados con monstruosos cañones de asedio de 15 pulgadas.

Una variante interesante de la cañonera del río Union era la "revestida de estaño", blindada con finas láminas de hierro para protegerse del fuego de armas pequeñas. Llevaba obuses de 24 libras y un pequeño número de francotiradores. Se construyeron unos setenta de estos; se utilizaron principalmente para patrullar los afluentes más pequeños del Mississippi.

El Sur, seriamente deficiente en instalaciones de construcción naval, talleres mecánicos y molinos capaces de laminar chapa de hierro, todavía logró poner decenas de cañoneras en los ríos occidentales. Prácticamente todos se convirtieron de uso civil. Algunos barcos confederados eran "revestidos de algodón" cuyas tripulaciones y espacios vitales de motores estaban protegidos por fardos de algodón fuertemente comprimidos. Los carneros armados lograron el más notable de los pocos éxitos del sur en la campaña perdedora por el control de la cuenca del Mississippi.

En la guerra de Vietnam, a las embarcaciones fluviales se les asignó un papel más destacado que en cualquier guerra desde la de los ríos occidentales estadounidenses un siglo antes. En el delta del Mekong, prácticamente sin carreteras, quien controlaba las vías fluviales controlaba la tierra, y la "Marina de Agua Marrón" de Estados Unidos patrullaba una vasta red de ríos y canales en todo el país, desde la zona desmilitarizada en el norte hasta la península de Ca Mau en el sur. .

Las embarcaciones fluviales que prestaron servicio en Vietnam se clasificaron aproximadamente en dos categorías: conversiones de embarcaciones de desembarco de la Segunda Guerra Mundial; y lanchas patrulleras de nueva construcción adaptadas a partir de diseños comerciales.

La LCM (lancha de desembarco, mecanizada) proporcionó el casco y la maquinaria para una amplia variedad de barcos "pesados" asignados a la Fuerza de asalto fluvial, el brazo naval de la Fuerza fluvial móvil conjunta Ejército-Armada. Estas embarcaciones de 56 pies con motor diésel desplazaban más de 60 toneladas y tenían un calado de aproximadamente 3.5 pies. En los ríos podían hacer poco más de 6 nudos, una desventaja terrible cuando se opera con corrientes y mareas adversas. Las conversiones de LCM incluyeron el "monitor", el transporte de tropas blindado (ATC) y el barco de mando y control (CCB).

El monitor, llamado así por su leve parecido con el acorazado de la Guerra Civil, llevaba un cañón de 40 mm y una ametralladora calibre .50 en una torreta delantera. En el centro del barco se montaron un mortero de 81 mm y dos ametralladoras M-60, con un cañón de 20 mm y dos ametralladoras calibre 50 y cuatro M-60 en la popa. Algunos monitores tenían potentes lanzallamas montados en la parte delantera; por el nombre del popular encendedor de cigarrillos, estos se llamaban barcos “Zippo”.

El ATC fue diseñado para transportar cuarenta tropas de combate completamente armadas. Montó dos cañones de 20 mm y dos calibre .50 y cuatro ametralladoras M-60. Algunos ATC estaban cubiertos para permitir el aterrizaje y despegue de helicópteros. Varios llevaban cañones de agua capaces de arrastrar los búnkeres de las orillas; estos, inevitablemente, fueron apodados "botes imbéciles" por los marineros que los tripulaban.

El armamento del CCB era muy similar al del monitor. A veces llamado comando (un nombre tomado de un barco francés anterior), fue diseñado como un puesto de mando a flote y venía equipado con comunicaciones adicionales y equipo de radar.

La lancha patrullera y de apoyo de asalto (ASPB) de 50 pies fue la única nave de construcción nueva construida para la Fuerza de asalto fluvial. Desplazaba unas 35 toneladas y podía hacer 15 nudos en condiciones ideales de agua. Montaba un cañón de 20 mm, un mortero de 81 mm, dos ametralladoras calibre .50 y dos lanzagranadas automáticos. Debido al bajo francobordo y muchos otros defectos de diseño, la ASPB no fue bien recibida por la Marina de Brown Water.

La embarcación principal empleada por la Fuerza de Patrulla Fluvial de la Armada fue la lancha patrullera de 31 pies, River (PBR). Adaptado de un diseño recreativo, su casco de fibra de vidrio tenía una viga de 10 pies y 6 pulgadas, y dibujaba solo de 9 a 18 pulgadas. Estaba propulsado por dos motores diésel de 220 caballos de fuerza que accionaban bombas de chorro de alta velocidad Jacuzzi. Al no tener ni timón ni tornillos, el PBR se maniobró alterando la dirección de las toberas de chorro; su velocidad nominal es de 25 nudos. Llevaba dos ametralladoras de calibre .50 hacia adelante y ametralladoras de calibre .30 y un lanzagranadas en la popa.

A medida que la participación de Estados Unidos en la guerra de Vietnam llegó a su fin, prácticamente todas las embarcaciones fluviales que componen la Marina de Agua Marrón de Estados Unidos fueron transferidas a una Armada de Vietnam mal preparada y mal equipada para recibirlos. Son relativamente pocos todavía operativos, ya sea en el inventario de la Marina de los Estados Unidos o en el del victorioso gobierno comunista de Vietnam.
[Véase también Navy, US; Barcos rápidos; Union Navy.]

Bibliografía

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RL Schreadley, De los ríos al mar, 1992.
R. Thomas Campbell, Trueno gris, 1996.

RL Schreadley