Arte: retrato americano

Fondo. Sin patrocinio aristocrático y con un interés público limitado en las artes, los artistas estadounidenses enfrentaron un serio problema para encontrar apoyo financiero. La demanda generalizada de retratos hizo del retrato la forma más viable de ganarse la vida, y muchos artistas recurrieron a esta forma de arte. Los aspectos comerciales y comerciales del esfuerzo artístico eran especialmente conspicuos en la pintura de retratos. Los artistas habían considerado tradicionalmente la pintura de historia como en la parte superior de la jerarquía artística y el retrato como en la parte inferior. A pesar de las oportunidades económicas que ofrecía, los artistas aspiraban a formas de arte superiores y consideraban que la pintura de retratos era limitante y degradante, ya que a menudo se requería que el artista sacrificara el arte para adaptarse a la vanidad personal del sujeto.

Un pintor afroamericano

Joshua Johnson fue el primer retratista afroamericano conocido en los Estados Unidos. Hay poca información certera en sus antecedentes. Probablemente nació en las Indias Occidentales y parece haber llegado a Estados Unidos en algún momento de la década de 1770 como esclavo o sirviente de la familia del artista de Filadelfia Charles Willson Peale. Johnson finalmente logró su libertad y trabajó en Baltimore desde aproximadamente 1796 hasta 1825. Según su propio relato, Johnson era un “genio autodidacta” en pintura. Johnson pintó más de ochenta retratos, incluidos Sarah Ogden Gustin (circa 1798-1802), su única obra firmada. Sus temas iban desde miembros de las familias más ricas de Baltimore hasta individuos de clase media y trabajadora. Los retratos de Johnson combinaban la sofisticación con la simplicidad popular, reflejando a la vez la influencia artística de los Peales y su falta de formación formal.

Gilbert Stuart. Como uno de los retratistas estadounidenses más exitosos y prolíficos de la primera república, Gilbert Stuart (1755-1828), nativo de Rhode Island, no compartió los escrúpulos de sus contemporáneos sobre la pintura de retratos y se dio cuenta de su potencial comercial al máximo. Mejor conocido por sus retratos de George Washington, Stuart había establecido su reputación como retratista en Inglaterra, donde se formó con Benjamin West. A pesar de su éxito artístico allí, se endeudó debido a su extravagante estilo de vida.

Los retratos de Washington. Obligado a regresar a los Estados Unidos en 1793 para escapar de sus acreedores, Stuart emprendió el proyecto de retratar a George Washington. "Espero hacer una fortuna solo con Washington", declaró. “Calculo al realizar una pluralidad de retratos, enteros, que me permitirán realizar. Y si tengo suerte, pagaré a mis acreedores ingleses e irlandeses ". Los resultados estuvieron a la altura de estas expectativas de beneficios. Stuart pintó varios retratos diferentes de Washington y convirtió la considerable demanda de réplicas en una empresa muy lucrativa. A la primera versión (1795), llamada "tipo Vaughan" en honor a su propietario, Samuel Vaughan, le siguió el más popular e influyente de sus retratos de Washington, el "Athenaeum portrait" (1796), llamado así porque el Boston Athenaeum lo compró. poco después de la muerte de Stuart. Stuart usó la cabeza del "Athenaeum portrait" para su pintura de cuerpo entero más conocida de Washington, el "Retrato de Lansdowne" (1796), que lleva el nombre de su propietario William Petty, marqués de Lansdowne, y para todas sus obras posteriores.

réplicas. Si bien las ganancias motivaron los retratos de Washington de Stuart, produjo obras de importancia duradera que ayudaron a fijar la imagen de Washington en la mente estadounidense. En particular, la sencillez y la austeridad del retrato del Ateneo confirmaron la percepción de Washington como la encarnación de la dignidad republicana.