Antiguos y modernos

Antiguos y modernos. La disputa entre antiguos y modernos es un tema recurrente en la historia de las ideas. Ya se estaba discutiendo en los últimos días del Imperio Romano a medida que se desarrollaba una creciente nostalgia por el pasado. El diálogo sobre oratoria atribuido a Tácito es un buen ejemplo de este pujante concurso. Durante la Edad Media dio un giro diferente a medida que gran parte del mundo clásico se volvió oscuro, aunque se desarrolló una aguda rivalidad en el escolasticismo entre los autodenominados La antigua e moderno, ninguno de los cuales era de hecho muy antiguo. Fue solo con el Renacimiento y la recuperación deliberada de la antigüedad clásica que la disputa llegó a un punto crítico. Se exaltó la autoridad de los antiguos y se estableció un canon de autores y artistas que reinaría durante todo el período moderno temprano. La única pregunta era hasta qué punto y hasta qué punto debía llevarse la imitación. (Véase el famoso diálogo "Ciceronianus" de 1528 de Desiderius Erasmo, donde el tema se debatió formalmente).

Sin embargo, los inventos modernos, como la pólvora, la brújula y la imprenta, pronto comenzaron a estimular los argumentos a favor de los nuevos; y científicos y filósofos como Francis Bacon, Thomas Hobbes y René Descartes comenzaron a afirmar su modernidad consciente de sí misma. Se hicieron algunos esfuerzos para acumular los logros de ambos lados, como en las obras de Alessandro Tassoni (Pensamientos diferentes 1612), que se inclinó hacia los modernos, y Guido Pancirolli, que defendió a los antiguos en su latín Historia de muchas cosas memorables perdidas (1612; traducción al inglés 1715). Más tarde, en el siglo XVII, surgió una rivalidad explícita entre la nueva ciencia de la Royal Society y la antigua filosofía aristotélica que todavía estaba instalada en las universidades. Pero incluso el mismo Isaac Newton continuó creyendo, contra los modernos, en una sabiduría antigua que se remonta a Moisés y Hermes Trismegisto, quienes juntos habían presagiado todo lo que vendría después.

La disputa se renovó y se amplió a finales de siglo en Inglaterra y Francia mientras toda Europa miraba. En Inglaterra, el concurso fue denominado "La batalla de los libros" por Jonathan Swift, quien, con sus amigos literarios Alexander Pope y John Arbuthnot, se puso del lado de los antiguos, empleando la sátira como su arma principal. Swift estaba defendiendo a su patrón, Sir William Temple, que había iniciado la pelea con un pequeño Ensayo sobre el aprendizaje antiguo y moderno en 1690. William Wotton le respondió cuatro años más tarde con un gran libro al que llamó Reflexiones sobre el aprendizaje antiguo y moderno. Wotton trató de demostrar que existía una profunda diferencia entre los logros humanos que dependían de la imitación y los que se habían desarrollado por acumulación. Entre los primeros incluyó las bellas artes y las letras, incluida la poesía, la oratoria y la historia, como habían propuesto durante mucho tiempo los humanistas del Renacimiento. Wotton admitió que los antiguos habían alcanzado una perfección en esas materias que solo podía imitarse, y quizás igualarse, aunque no superar. Entre los modernos incluyó toda la gama de las ciencias y la filosofía. En todas esas cosas, los últimos fueron los mejores, ya que pudieron construir sobre los logros anteriores mediante la colaboración y la adición, en una frase familiar, como enanos sobre los hombros de gigantes. Aquí el progreso era posible y alcanzable. El trabajo de Newton por sí solo, y a su pesar, parecía demostrar el punto. En su mayor parte, esta visión equilibrada triunfó durante el siglo XVIII.

Mientras tanto, en Francia, una disputa similar estalló casi al mismo tiempo. Charles Perrault recitó un poema en 1687 y lo siguió con algunos ensayos en los que ensalzó el logro francés bajo Luis XIV y desafió abiertamente a los antiguos en todo. Su trabajo fue respondido de inmediato por los escritores más célebres de la academia francesa, entre ellos Nicholas Boileau-Despréaux y Jean Baptiste Racine, que defendieron a los antiguos. Después de la primera escaramuza, la cuestión se redujo a la cuestión de la primacía de Homero como príncipe de los poetas. ¿Fue el más grande escritor de todos los tiempos, que solo podía ser imitado pero nunca superado? ¿O era simplemente un poeta entre muchos que podrían mejorarse y modernizarse (como en la traducción abreviada de Houdart de la Motte)? Anne Dacier y su esposo, André, lideraron a los antiguos, y sus argumentos fueron ampliamente repetidos en Inglaterra por Pope en sus traducciones de la Ilíada del Departamento de Salud Mental del Condado de Los Ángeles y el Odisea. Este concurso también acabó en empate, aunque tuvo consecuencias embarazosas, por ejemplo en Nápoles, donde Giambattista Vico lo utilizó como estímulo para su nueva ciencia de la historia.

Durante un tiempo, el movimiento neoclásico en las artes visuales y la literatura reforzó las pretensiones de los antiguos en la literatura y las artes visuales, y todavía era posible en 1766 defender su primacía en la filosofía y la ciencia, como en Louis Dutens Una investigación sobre el origen de los descubrimientos atribuidos a los modernos: donde se demuestra que nuestros filósofos más célebres han tomado, en su mayor parte, lo que adelantan de las obras de los antiguos. Sin embargo, a fines del siglo XVIII, las nuevas ciencias, naturales e históricas, ayudadas por una filología y una arqueología en desarrollo, pudieron socavar aún más la precedencia de la antigüedad. La filología había estado en el meollo de la competencia original cuando Wotton y su gran amigo académico Richard Bentley la reclamaron para los modernos. Fue la exposición de Bentley de la Epístolas del antiguo tirano griego Phalaris como una falsificación que alarmó especialmente a los defensores de los antiguos, y se aliaron contra él en un intento deliberado de defender la obra antigua. Durante un tiempo resistieron el desafío de la erudición moderna, tanto como la comunidad anglicana estaba tratando de resistir la crítica textual de la Biblia, pero finalmente ambos fracasaron. Los eruditos mostraron lo que Bentley y Vico habían sospechado desde el principio, que los poemas homéricos se compusieron en una tradición oral mucho después de los hechos, y arrojaron dudas tanto sobre la autoría de las obras como sobre la autenticidad de su historia. (Así también la coherencia y la integridad de la Biblia estaban siendo desafiadas simultáneamente.) Mientras tanto, los románticos y sus sucesores se rebelaron contra toda la idea de la imitación, y el movimiento modernista de finales del siglo XIX puede verse como una revuelta contra la larga y autoridad restrictiva de los antiguos. Los modernos nuevos y más radicales habían reemplazado a los antiguos, mientras que la defensa de la antigüedad retrocedía bajo el impacto de un conocimiento más profundo de los mundos antiguo y pre-antiguo, distanciándolos y alejándolos del uso contemporáneo. Los clásicos fueron abandonados en gran parte en las escuelas y en la vida pública donde habían reinado durante mucho tiempo. La larga disputa entre antiguos y modernos prácticamente había terminado.