Anticoncepción y aborto

La abundancia de campos, ganado e hijos (legítimos), en particular varones, siguió siendo motivo de celebración entre 1754 y 1829. Sin embargo, un contramovimiento en rápido crecimiento propugnaba familias más pequeñas, rentables y cariñosas que aliviarían las tensiones de la maternidad excesiva en las esposas y permitirían para que los hijos e hijas sean educados, provistos de recursos adecuados y apreciados por su individualidad. Las tasas de natalidad estaban en declive, cayendo más rápido en las ciudades que en el campo, en el Este que en el Oeste, entre los nativos que entre los inmigrantes y entre los libres que entre los esclavizados. Para la población libre de los Estados Unidos, el número de nacimientos por cada 1,000 habitantes se redujo de los 50 superiores a los 40 superiores durante este período. Este nuevo movimiento implicó cambios económicos, familiares, sociales, sexuales, maritales y emocionales. Las reacciones legales, políticas y religiosas al descenso de la fecundidad se produjeron principalmente después de este período.

El término "anticoncepción" no se acuñó hasta la década de 1880, pero se practicó la limitación de los nacimientos. Retrasar el matrimonio puede haber sido el medio más utilizado para reducir el tamaño de la familia en la República temprana. Los matrimonios de adolescentes se volvieron más raros, especialmente en las áreas urbanas, y las mujeres blancas que quedaban embarazadas fuera del matrimonio enfrentaron graves consecuencias. Particularmente en el noreste, un número pequeño pero creciente de mujeres nunca se casó. El celibato dentro del matrimonio no era común. Las mujeres emplean con frecuencia la lactancia materna prolongada, que puede reducir las posibilidades de quedar embarazadas, para alargar los intervalos entre los nacimientos, especialmente más tarde en el curso de la maternidad. Las personas esclavizadas no podían casarse legalmente, y la clase magistral no valoraba la castidad de las mujeres esclavizadas ni honraba las preferencias de mujeres y hombres atados por pocos o muchos hijos.

Las prácticas diseñadas para prevenir la concepción y asociadas con las relaciones sexuales eran extremadamente raras al comienzo del período y poco comunes al final. Los condones se asociaron con la prostitución y se usaron principalmente para prevenir la sífilis, no el embarazo. Las parejas pueden haber practicado el coitus interruptus, pero la evidencia es escasa y, en cualquier caso, la tasa de fracaso de esta práctica es alta. Los manuales que describen las duchas vaginales y los métodos anticonceptivos de barrera aparecen solo después de 1829.

Los emenagogos, sustancias y prácticas diseñadas para restaurar la menstruación interrumpida, se registran en los escritos de las mujeres, en las guías caseras de salud y en los textos médicos, botánicos y farmacéuticos. Vistos en ese momento como curas para las dolencias de la mujer, ahora se clasificarían como abortivos, porque un efecto de restaurar la menstruación en mujeres sexualmente activas podría ser la interrupción de embarazos prematuros. Cuando las mujeres solteras consumían estas mismas sustancias, de hecho se las consideraba abortivas. Se pensaba que una amplia gama de hierbas, incluidas la salvia, la raíz de serpiente seneca, la raíz de algodón, el poleo y el aloe, tenían la capacidad de restaurar la menstruación. También se podría recomendar montar a caballo, saltar la cuerda u otro ejercicio vigoroso, pero la intrusión uterina fue, según las fuentes sobrevivientes, extremadamente rara.

Las mujeres del siglo XVIII usaban remedios a base de hierbas de origen británico, europeo continental, africano y nativo americano. A principios del siglo XIX, había menos experimentación y las prácticas africanas y nativas americanas fueron en gran parte, pero no completamente, reemplazadas por las medicinas tradicionales y patentadas europeas. Aproximadamente después de 1810, los médicos del campo de la obstetricia que se estaba desarrollando recientemente comenzaron a poner en duda la eficacia de estos remedios tradicionales, aunque las mujeres, los profesores de materia médica (farmacia) y los médicos de familia continuaron promocionando su utilidad.

Intentar juzgar la efectividad de los remedios emenagógicos a través de información dispersa en diarios, cartas y registros médicos es una tarea difícil debido a las muchas posibilidades involucradas en el diagnóstico. Lo que está claro es que mujeres y hombres discutieron cada vez más la conveniencia de limitar la fecundidad, y las tasas de natalidad disminuyeron constantemente desde 1760 hasta el siglo XXI (excepto en la década de 1950).

Las legislaturas y los tribunales prestaron poca atención al aborto temprano o tardío en las colonias y la República temprana. Incluso los delitos de infanticidio y el encubrimiento de la muerte de un hijo bastardo fueron raramente perseguidos y de forma selectiva. La regulación del aborto comenzó con una ley de Connecticut en 1821, seguida de Missouri en 1825, Illinois en 1827 y Nueva York en 1828. Estas leyes tenían tanto que ver con el control de intoxicaciones como con el aborto y se limitaban a las acciones que se tomaban después de la aceleración: durante el cuarto o quinto mes de embarazo, momento en el que se detecta el movimiento fetal. Nueva York agregó una excepción terapéutica. A medida que el deseo de limitar el tamaño de la familia se hizo más evidente y generalizado en el segundo cuarto del siglo XIX y los servicios de aborto comercializados se publicitaron más ampliamente, algunos líderes legales, médicos y religiosos exigieron más controles sobre los emenagogos y el aborto; pero estos desarrollos ocurrieron después de 1829.